Sähköautot vauhdittavat buumia – litiumin louhinta saattaa alkaa Suomessakin

Lähiviikkoina selviää, onko Suomessa kannattavaa aloittaa litium-metallin louhinta. Litium on yhä tärkeämpi raaka-aine sähkölaitteiden akuissa. Louhinta Kaustisella voisi alkaa parin vuoden kuluttua. On sanottu, että litium on uusi öljy.

tiede
Sähköauton latauspistoke.
Ian Langsdon / EPA

Kännykät, tietokoneet ja käytännössä kaikki mukana kannettavat härvelit vaativat akun, jonka tärkein raaka-aine on litium-metalli. Sen kysyntä on ollut viime vuodet tasaisessa nousussa, mutta vielä uutta potkua tulee, kun sähköautot yleistyvät. Niiden vaatima litiumin määrä on moninkertainen kännykän akkuun verrattuna.

Kaustisella Keski-Pohjanmaalla saadaan helmikuun aikana valmiiksi selvitys siitä, onko esiintymän louhinta taloudellisesti kannattavaa. Suomalaisessa kaivosyhtiö Keliberissä uskotaan, että jo nykyinen litiumin hintataso riittää helposti kannattavaan toimintaan.

– Kannattavuuden raja on meillä viiden tai kuuden tuhannen euron paikkeilla, sanoo Keliberin toimitusjohtaja Olle Sirén.

Tällä hetkellä litiumkarbonaatin hinta liikkuu 6 500 – 7 500 euron paikkeilla ekvivalenttitonnia kohti. Tosin hinnanvaihtelut ovat suuria. Sirénin mukaan parhaimmillaan hinta ovat olleet 15 000 euroa.

Pitkän hankkeen ratkaiseva hetki

Keski-Pohjanmaan esiintymän hyödyntäminen lähestyy ratkaisevaa käännettä. Ulkopuolisen arvioijan tekemän kannattavuuslaskelma on määrä valmistua helmikuun aikana. Se paljastaa mitkä ovat esiintymän investointi- ja käyttökustannukset.

Sirén luottaa vakaasti, että kannattavuus ei muodostu ongelmaksi. Aikatauluun vaikuttaa ratkaisevimmin lupien saanti. Talvivaaran kokemukset vaikuttavat täälläkin ja viranomaiset ovat paljon entistä tarkempia, sanoo Sirén.

Nyt Kaustisella valmistellaan ympäristövaikutusten arviointia. Niiden pitäisi valmistua kevään aikana ja sen jälkeen alkaa ”luvitusprosessi”.

– Luvitus on nyt se, mikä asettaa koko hankkeelle aikataulun.

Grafiikka
Yle Uutisgrafiikka

Louhimaan 2018 – ehkä

Sirénin mukaan kaivoksen aloittamisella alkaa olla kiire, sillä litiumin kysynnän kasvu varsinkin Kiinassa on lähtenyt nousuun odotettua aikaisemmin.

– Nyt markkinaikkuna on auki, eikä kukaan tiedä milloin se menee kiinni. Nyt pitäisi päästä markkinoille, kun kysyntä on kovimmillaan. Turha lähteä kilpailemaan muiden tuottajien kanssa verisesti sitten, kun tämä ikkuna menee kiinni.

Keliberistä kolme neljäsosaa on suomalaisessa omistuksessa, vaikka suurin omistaja (25%) onkin norjalainen Nordic Mining. Suomalaisomistajista suurimpia ovat valtion Teollisuussijoitus ja työeläkeyhtiö Ilmarinen.

Heiltä tullaan ennen pitkään pyytämään miljoonien eurojen lisärahoitusta, mutta Sirén asettaa rahoituksenkin vasta toiseksi haasteeksi lupien jälkeen.

– Jos kaikki menee kuin Strömsössä, louhinta alkaa 2018 lopulla, toimitusjohtaja Sirén muotoilee.

Keliber arvioi, että esiintymä riittäisi noin viidentoista vuoden tuotantoon.

Litium harvinen valopilkku

Litium on metallimarkkinoilla harvoja poikkeuksia, jonka hinta on nousussa. Kaivosteollisuus ry:n toiminnanjohtaja Pekka Suomelan mukaan litiumin tuotanto ja kysyntä ovat nousemassa puolitoista tai kaksinkertaiseksi lähivuosina.

– Tuotantoa ei pystytä lisäämään kysynnän tahdissa ja se nostaa hintoja. Nähtävissä on että kysyntä kasvaa 10-15 vuotta.

Suomela uskoo Keliberin hankkeeseen, mutta muistuttaa myös, että 80–100 miljoonan euron rahoituksen hankkiminen ei ole näinä aikoina itsestäänselvyys.

Suuret tuotantomäärät tulevat jatkossakin Etelä-Amerikasta, mutta hyvällä tuotteen laadulla Suomella on hyvätkin mahdollisuudet menestyä maailmanmarkkinoilla, sanoo Suomela.