Hyppää sisältöön

Ruotsalainen huippuluotsi muistaa yhä joukkueen ihmetyksen punttisalilla – kesällä 2014 alkoi mullistus, joka teki Artturi Lehkosesta rakastetun NHL-raatajan

Kaksi kautta Göteborgissa olivat monella tapaa vedenjakaja NHL-mestari Artturi Lehkosen uralla. Frölundan mestarivalmentaja Roger Rönnberg muistaa hyvin suomalaispelaajan vaikeudet ja poikkeuksellisen periksiantamattomuuden.

NHL-kausi alkaa perjantaina 7. lokakuuta. Kuuntele kautta ennakoiva NHL-ilta tästä linkistä.

Artturi Lehkonen ei tunnetusti nauti haastattelujen antamisesta, etenkään kun takana on jo runsaasti mediahuomiota sisältänyt kesä. Yhden nimen mainitseminen saa kuitenkin Colorado Avalanchen laitahyökkääjän suupielet kääntymään veikeään hymyyn.

Pär Edlund, tuttavallisemmin "Pärre".

Edlund on Frölundan pitkäaikainen fysiikkavalmentaja, joka hoiti kyseistä pestiä myös vuosina 2014–2016. Tuolloin Lehkonen pelasi seurassa Ruotsin pääsarjaa.

Nuo vuodet olivat monella tapaa ratkaisevia Lehkosen menestyksekkään NHL-uran kannalta. Uran, joka on sisältänyt nousun maailman kovimman kiekkoliigan luottopelaajien ja Stanley Cupin voittajien joukkoon.

Isä Ismo Lehkosen mukaan ilman Edlundilta ja koko Frölundan seuraperheeltä saatuja oppeja Artturi Lehkosen ura Pohjois-Amerikassa olisi näyttänyt hyvinkin toisenlaiselta.

Lehkonen, 27, on pelannut NHL:ssä yhtäjaksoisesti siitä saakka, kun hän tuli Pohjois-Amerikkaan vuonna 2016. Toisin kuin moni suomalaispelaaja, hän ei ole joutunut hakemaan missään vaiheessa vauhtia farmisarja AHL:stä.

– Ilman Ruotsin-vuosia se ei olisi ollut mahdollista, isä-Lehkonen sanoo empimättä.

– Se aika teki minusta pelaajan, joka olen nyt. En tiedä, olisiko AHL kutsunut, mutta ensimmäiset pari kautta NHL:ssä olisivat olleet huomattavasti raaempia ilman vuosia Frölundassa, Artturi Lehkonen pohtii.

"Jokainen harjoitus oli hänelle vaikea"

Palataan Pär Edlundiin ja göteborgilaiseen seurakulttuuriin.

Yksi Lehkosen ja intohimoisen fysiikkakoutsin ensimmäisistä kohtaamisista tapahtui punttisalilla, jossa Frölundan pelaajat testasivat, paljonko nousee penkistä.

Lehkosen tuloksesta liikkuu erilaisia tietoja, mutta siitä voidaan olla yhtä mieltä, että tulos jäi alle 80 kilon. Kun Frölundan vahvat ruotsalaiskaapit nostivat rautaa sata kiloa, suomalaistulokkaan penkkitulos herätti sekä hilpeyttä että hämmästystä.

Kokeneena valmentajakettuna isä-Lehkonen oli osannut ennakoida, että jotain vastaavaa voisi tapahtua. Hän oli opettanut pojalleen, miten kyseinen tilanne kannattaisi kuitata, eikä Artturi Lehkonen epäröinyt käyttää sanan säilää.

Artturi Lehkonen siirtyi Ruotsin suurseuraan Frölundaan SM-liigajoukkue KalPasta vuonna 2014. 19-vuotias hyökkääjälupaus ei päässyt Ruotsissa helpolla. Kuva: Jarno Kuusinen / AOP

– Jos joudun jäällä tällaiseen tilanteeseen, se on jo hävitty peli, Lehkonen totesi viitaten, että itse pelissä harvemmin nostellaan toista pelaajaa itsensä päältä.

Kommentti nauratti valmennusryhmää ja pelaajia. Frölundan maineikas päävalmentaja Roger Rönnberg muistaa Lehkosen iloisena velikultana, vaikka alku ruotsalaisseurassa oli kaikkea muuta kuin helppo.

– Artturi yllätti minut ihan Frölunda-aikansa alussa. Kun hän tuli seuraan, hän sairasti kuumetautia, nosti penkistä selvästi muita vähemmän eikä hänen luistelunsa ollut parasta mahdollista. Jokainen harjoitus oli hänelle vaikea, Rönnberg kertoo.

– Hän ei kuitenkaan koskaan luovuttanut yhdessäkään treenissä tai alkanut selitellä. Hän antoi aina kaikkensa, vaikka oli kuinka rankkaa. Se teki lähtemättömän vaikutuksen.

Menestysvalmentaja Roger Rönnberg kertoo syitä Artturi Lehkosen menestyksen taustalla. Kuvaus: Esa Fills.

Lehkonen myöntää, että alkuaikojen vaikeudet menivät toisinaan ihon alle, vaikkei se näkynyt välttämättä päälle päin.

– Ensimmäinen kesä Frölundassa meni täysin plörinäksi. Olin kipeänä kaksi viikkoa. Sen jälkeen en oikein saanut treenata, kun pelättiin, että tulee sydänlihastulehdus. En ollut tarpeeksi hyvässä kunnossa enkä voinut pelata sataprosenttisesti. Totta kai se turhautti.

Lehkonen kertoi kesällä Kalju Corner -podcastissa (siirryt toiseen palveluun) sisäistäneensä, että on pelaajia, jotka antavat joukkueelleen energiaa ja pelaajia, jotka imevät sitä muilta. Lehkonen halusi kuulua ensimmäiseen joukkoon. Hän oppi psyykkaamaan itseään, vaikka päässä kiehui.

– Mitä vanhemmaksi sitä on tullut, sitä enemmän asiaa on alkanut ajatella niin, Lehkonen sanoo nyt.

Rönnbergin mukaan edellä mainittu ajattelutapa teki hyökkääjästä valmentajan unelmatapauksen.

– Artturin inhimilliset piirteet ovat fantastisia. Hän tuli aina joukkueen pariin positiivisena, valmiina oppimaan ja kuuntelemaan valmentajaa. Hän yksinkertaisesti halusi olla aina parempi.

Pisteiden nakuttajasta raatajaksi

Siirtyessään Frölundaan Lehkonen oli puhdas hyökkääjä, joka tottui liihottamaan vapaasti vastustajien kenttäpäädyssä. Tuo rooli muuttui radikaalisti Rönnbergin alaisuudessa.

Suomalaisnoviisi sai alussa peliaikaa lähinnä alemmissa ketjuissa ja joutui tekemään paljon töitä puolustussuuntaan. Taustalla oli Frölundan seurafilosofia, jossa pelaajien haluttiin omistautuvan jääkiekolle sataprosenttisesti.

Rönnbergin mukaan hänen tavoitteenaan oli kehittää Lehkosessa etenkin luistelua ja kamppailupelaamista.

– Artturin piti selvitä pelaamisesta kovassa tempossa. Lisäksi hänen oli voitettava kaksinkamppailuja ja oltava vahvempi kiekon lähellä. Hän teki niiden asioiden eteen päivittäin töitä. Se otti aikaa, mutta juuri siksi olen iloinen nähdessäni hänet nyt NHL:ssä. Hän on yksi liigan kovatempoisimmista hyökkääjistä.

Artturi Lehkosen työnteko palkittiin kesällä viiden vuoden jatkosopimuksella mestarijoukkue Colorado Avalanchen kanssa. Kuva: Esa Fills / Yle
Lehkosesta on jalostunut vuosien saatossa kahden suunnan pelaaja, jolla ei ole merkittäviä heikkouksia. Kuva: Esa Fills / Yle

Frölundan kova vaatimustaso ei sopinut kaikille, mutta Lehkonen arvosti raatamisen kulttuurin korkealle. Ero SM-liigaan oli merkittävä. Korkeatasoinen ja intensiivinen harjoittelu verotti varsinkin ensimmäisellä kaudella tulokkaan voimia.

– En tiedä, oliko itse puolustaminen niinkään vaikeaa, mutta Frölundan pelitapa oli fyysisesti tosi raskas kuten sekin, että treenasimme sellaista tahtia koko vuoden, Lehkonen sanoo.

Seurassa pantiin merkille nuoren hyökkääjän omistautuminen, joten kärsivällisyyttä ja neuvoja riitti. Rönnberg, nuorten pelaajien kanssa työskennellyt hyökkääjien valmentaja Robert Ohlsson ja fysiikkaguru Edlund tekivät kaikkensa, jotta Lehkosen potentiaali saataisiin esiin.

Muun muassa innokkaana yllyttäjänä tunnetun Edlundin kanssa Lehkoselle kehittyi erityislaatuinen suhde.

– Artturi on edelleen yksi fysiikkavalmentajamme suosikeista. Hänen kehityksensä kahden vuoden aikana oli huikea, Rönnberg muistelee.

– Pärre on ihan huipputyyppi. Hän tsemppasi meikäläistä ihan simona. Meillä oli hauskaa yhdessä, v****ilimme puolin ja toisin, Lehkonen sanoo.

Kaksikko teki sopimuksen, jolla surullisenkuuluisa penkkipunnerruskin jäi lopulta historiaan.

– En muista, kuinka kauan minulla kesti nostaa penkistä sata kiloa. Ilmoitin Pärrelle, että kun se nousee, en enää ikinä nosta penkistä mitään. Lopulta sain sen ylös, eikä penkkiä tarvinnut tehdä enää kertaakaan.

Göteborgin ajat jättivät Lehkoselle paljon hyviä muistoja. Kuva: Esa Fills / Yle

Lehkosen toinen kausi Frölundassa on koko Göteborgin kiekkoväen tuntema menestystarina. Hyökkääjä oli isossa osassa ratkomassa seuralle Ruotsin pääsarjan SHL:n ja Euroopan mestarien liigan CHL:n voittoa. Lehkonen voitti SHL:n pudotuspelien pistepörssin uudella seuraennätyksellä eli 19 tehopisteellä (11+8) 16 ottelussa.

Rönnberg sanoi ymmärtäneensä kevään 2016 mestaruushuumassa, että Lehkonen pärjäisi maailman absoluuttisen huipun kyydissä.

– Hän alkoi voittaa kaikki lähikamppailut Frölundassa ja olla luistelussa joukkueen parhaimmistoa. Ajattelin, että nyt hän voi päihittää (Zdeno) Cháran ja muita NHL:n isoja pakkeja.

Arvostettu menestysvalmentaja ei ollut väärässä. Siitä ovat osoituksena Lehkosen kuusi NHL-kautta, yli 400 NHL-ottelua ja kovien pelien ratkaisumaalit.

– Pidän itseäni pelaajana, jolla ei ole kauheasti heikkouksia. Pystyn pelaamaan molempiin suuntiin, olen hyvä karvauksessa ja maalin edessä, pystyn ampumaan, blokkaamaan kiekkoja, pelaamaan alivoimaa ja välillä ehkä jopa ylivoimaa, Lehkonen kuvailee.

Lehkonen harjoitteli kesän kotiseudullaan Turussa. Coloradon hyökkääjä suuntasi Yhdysvaltoihin syyskuun puolivälissä. Kuva: Esa Fills / Yle

Rönnberg toivoo, että mahdollisimman moni nuori ottaisi suomalaishyökkääjän esimerkistä mallia.

– Kun pelaaja kehittyy Artturin tavoin, se on parasta mitä tiedän valmentajana. En kuitenkaan koe, että minä tai kukaan muukaan olisi muuttanut häntä. Hän on vastannut itse kehityksestään.

– Uskon, että Artturi kysyy joka päivä itseltään, mitä joukkue tarvitsee häneltä. Eikä odota, että valmentaja antaisi hänelle askelmerkit kehittymiseen. Sillä tavalla parhaat pelaajat toimivat.

Kehittymisen halu ei ole kadonnut vuosien aikana mihinkään, kuten ei nöyryyskään. Lehkonen lähtee uuteen NHL-kauteen Coloradossa päivä kerrallaan -mentaliteetilla, vaikka loisto-otteet kesän finaaleissa toivat hänelle viisivuotisen ja 22,5 miljoonan dollarin arvoisen jatkosopimuksen.

– Ei se sopimus muuta periaatteessa mitään. NHL on niin muuttuva bisnes, ettei koskaan tiedä, mitä voi tapahtua, hän sanoo.

Turun kasvatti saavutti kesällä jääkiekkoilijan kenties suurimman unelman. Voisi kuvitella, että sellaisen jälkeen on vaikeaa motivoitua uuteen rankkaan työrupeamaan.

– Voi sen noinkin ajatella, mutta ajattelen sitäkin, että haluan kokea sen fiiliksen uudestaan. Sitten ei ole hirveän hankalaa hakea motivaatiota.

Yle näyttää San Jose Sharksin ja Nashville Predatorsin välisen ottelun lauantaina 8.10. Suora lähetys TV2:ssa ja Yle Areenassa klo 20.45 alkaen. Ylen näyttämien NHL-otteluiden aikataulun näet tästä linkistä.

Lue myös: