Hyppää sisältöön

Sääntömuutos pakottaa Awak Kuierin pian tiukan valinnan eteen

Naisten koripallomaajoukkueen kultakimpale pelaisi mielellään jatkossakin kahdessa sarjassa, mutta pian se ei ole enää mahdollista. WNBA:ssa Kuierin tilastot ovat polkeneet paikallaan.

Awak Kuier ehti piipahtaa lyhyesti Suomessa Pohjois-Amerikan kauden jälkeen ennen kuin pelit jatkuvat Italiassa. Kuva: Jorma Vihtonen / Yle

Keväällä 2021 tehtiin suomalaista urheiluhistoriaa, kun Awak Kuier valittiin Yhdysvaltain naisten koripalloilun ammattilaissarjaan WNBA:han. Dallas Wings nappasi Kuierin valintatilaisuuden toisena pelaajana.

19-vuotiaan koripalloilijan unelma toteutui.

Hänen matkaansa kohti huippua avaa tuore kirja Awak Kuier (Otava 2022).

Nyt, hieman toista vuotta myöhemmin, Kuier on uudessa tilanteessa. Hän joutuu tekemään valinnan WNBA:n ja Euroopan sarjojen välillä. Syynä on sääntömuutos.

Yhdysvalloissa naisten ammattilaiskoripalloa pelataan kesäisin muutaman kuukauden ajan. Esimerkiksi Euroopassa kausi kestää syksystä kevääseen ja keväisin kaudet menevät päällekkäin. Kun Euroopassa eletään sarjojen loppuhuipennuksia, WNBA:ssa käynnistyy harjoituskausi.

Tälle Yhdysvalloissa halutaan loppu. Harjoituskaudella pitää olla mukana heti alusta lähtien eli pelaajien pitää valita, kummassa sarjassa pelaa.

Tulokassopimuksen vuoksi sääntö ei vielä tällä kaudella koske Kuieria. Jos valinta pitäisi tehdä nyt, nuoli osoittaisi vanhaa mannerta kohti.

– Paras vaihtoehto olisi, että voisin jatkaa molemmissa. Tällä hetkellä kallistun enemmän Eurooppaan, Kuier sanoo Yle Urheilulle.

Awak Kuier on pelannut Dallas Wingsissä kaksi kautta. Viime kauden pistekeskiarvo oli vaatimaton 2,8. Kuva: NBAE / Getty Images

Käytännössä suomalaispelaaja joutuu tekemään valinnaan ensi kesänä. Euroopassa syksyllä 2023 alkaviin sarjoihin hän ei voi osallistua, jos haluaa pelata WNBA:ta kesällä 2024.

Naisten koripallomaajoukkueen valmentajan Pekka Salmisen mukaan WNBA:n linjaus tuli yllätyksenä. Siitä ei ollut vuosi sitten Kuierin draftin aikaan mitään tietoa.

Salmisenkin puheet horjahtavat Euroopan sarjojen suuntaan. Ympärivuotinen pelaaminen on fyysisesti rankkaa. Tänä vuonna sarjojen välissä Kuierille tuli vain viikon mittainen tauko.

– Hän pystyy kehittämään peliään paremmin, koska tulee selkeitä harjoitteluvälejä. Uraan tulee pituutta lisää, Salminen sanoo.

Myös Susiladiesin kannalta yhden sarjan pelaaminen on hyvä asia. Joukkueen ykköstykki on varmemmin mukana, kun loukkaantumisen riski pienenee.

Kuier itse ei pidä tämänhetkistä pelitahtiaan liiallisena.

– Nyt on oikea aika vetää täysiä. Tiedän, milloin se on liikaa. Välillä tuntuu siltä, ettei ole yhtään taukoa, mutta kun pelaan, olen tosi onnellinen.

Sääntömuutos on tiukka paikka monelle pelaajalle, Salminen arvioi. Euroopassa palkat ovat parempia – esimerkiksi Turkissa jo miljoonaluokkaa – mutta monia varmasti houkuttaa amerikkalaissarjan gloria.

Kaikki eivät ole langenneet WNBA:n lumoihin. Salminen huomauttaa, että Euroopan parhaisiin lukeutuva ukrainalainen Alina Iagupova ei ole koskaan pelannut Yhdysvaltain sarjaa.

Toinen kausi Dallasissa oli pettymys

Awak Kuierilla on nyt takana kaksi kautta koripalloilua Dallas Wingsissä. Tilastoissa ei ole tapahtunut sanottavaa kehitystä. Tällä kaudella suomalainen sai runkosarjassa peliaikaa keskimäärin 12,6 minuuttia ja pisteitä kertyi 2,8.

– Odotin tosi paljon enemmän itseltäni eli olisin halunnut isomman roolin. Aluksi oli hyvä rooli, mutta se muuttui, kun muut paranivat loukkaantumisista. Hyvä kausi meillä oli ja pääsimme viime kautta pidemmälle, Kuier sanoo.

Dallas putosi puolivälierissä Connecticut Sunia vastaan voitoin 1–2. Vastustaja eteni lopulta finaaliin, jossa mestaruuden vei Las Vegas Aces.

Dallasissa Kuierin pelipaikalle on tunkua, ja amerikkalaiseen kulttuuriin kuuluu vanhempia pelaajia suosiva nokkimisjärjestys.

Kuier sanoo kuitenkin viihtyneensä.

– Tykkään, kun kaikki kilpailevat tosi kovaa ja ottavat kaiken tosi vakavasti.

Ikäongelmaa ei ole uudessa seurassa Italiassa. Venetsian Reyerin pelaajien keski-ikä on 23 vuotta. Yhden suomalaisen ja italialaisten lisäksi seurassa on pelaajia Belgiasta, Japanista ja Yhdysvalloista. Moni heistä on Kuierille etukäteen tuttu.

Reyer pelaa Euroopan toiseksi korkeinta ammattilaissarjaa Eurocupia. Sitä haastetta Kuier pitää oikeana askeleena itselleen.

Salmisen mukaan Susiladiesin kultakimpaleen ura on hyvässä suunnassa. Suomen jälkeen tuli siirto hieman "kotikutoiseen" italialaisseuraan Ragusaan, josta oli luontevaa hypätä Venetsian Reyeriin. Seuraava askel voikin olla Euroliiga, maanosan kovin ammattilaissarja.

Kaksi vuotta elämää maailmalla ovat takana ja Kuier pitää itseään onnekkaana. Koti-ikävää lievittävät viestit ja videopuhelut perheelle ja kavereille.

Heidän lisäkseen Kuier sanoo kaipaavansa talvea.

– Olen ollut tosi lämpimässä koko ajan, on aina kuuma. Hiihto, laskettelu – en muista, milloin olen viimeksi tehnyt noita asioita.

Lue myös:

Awak Kuier teki sopimuksen uuteen italialaisseuraan: "Halusin kovempaan liigaan"

Awak Kuierin poikkeuksellinen ominaisuus herättää ihastusta amerikkalaislapsissa – suomalaista ylistetään Dallasissa, vaikka kausi on ollut haastava

Tällaista on suomalaisen superlahjakkuuden elämä ammattilaisena Sisiliassa – Awak Kuier kertoo, miksi haluaa jatkaa Italiassa, vaikka saisi sopimuksen maailman kovimpaan sarjaan

Suosittelemme sinulle