Hyppää sisältöön

Nasa testasi taivaankappaleilta puolustautumista törmäyttämällä aluksen asteroidiin – tarkempia tietoja onnistumisesta odotetaan tulevien kuukausien aikana

Nasan DART-alus osui noin kello 2.15 yöllä asteroidiin 11 miljoonan kilometrin päässä Maasta. Nasa muistuttaa, ettei kyseinen kaksoisasteroidi ole uhka maapallolle, vaan kyse oli testistä.

NASA törmäytti luotaimen onnistuneesti asteroidiin
NASA törmäytti luotaimen onnistuneesti asteroidiin

Viime yönä hieman mopoautoa painavampi avaruusalus törmäsi valtavaa vauhtia asteroidiin 11 miljoonan kilometrin päässä kotiplaneetastamme.

Noin 6,4 kilometrin sekuntivauhtia kulkenut alus osui luotaimen oman kamerakuvan perustella kohteensa pintaan noin kello 2.15 Suomen aikaa.

Tämän hetkisen tiedon perusteella osuma onnistui hyvin: Nasan tiedotustilaisuudessa kerrotun mukaan alus törmäsi noin 17 metrin päähän asteroidin keskipisteestä.

Törmäyksellä haluttiin muuttaa kaksoisasteroidin "kuun" kiertorataa hieman. Se kuinka hyvin lento onnistui tarkoituksessaan selviää varmaksi todennäköisesti vasta parin kuukauden päästä.

DART-alus pudotti aiemmin matkallaan italialaisvalmisteisen LICIACube-sateliitin tarkkailemaan törmäystä kauempaa. Sen keräämiä tietoja saadaan jo huomattavasti aiemmin.

Onnistuessaan lennosta tulisi ensimmäinen kerta, kun ihminen siirtää taivaankappaletta

Aluksen nimi DART tarkoittaa suomeksi tikkataulun tikkaa tai nuolta ja tulee sanoista Double Asteroid Redirection Test – vapaasti suomennettuna kaksoisasteroidien uudelleenohjaustesti.

10-kertaa hävittäjälentokonetta nopeampaa vauhtia viilettäneen "nuolen" suunta törmäyskurssilla ei ollut suinkaan vahinko: tarkoituksena on tutkia ihmiskunnan mahdollisuuksia puolustautua Maata uhkaavia asteroideja vastaan.

Northern Arizona Universityn planeettatutkija Cristina Thomasin mukaan avaruusohjelma (siirryt toiseen palveluun) on äärimmäisesti yksinkertaistaen kuin biljardia taivaankappaleilla – mutta kyse on paljon suuremmista asioista kuin pelistä.

DART lähti matkalleen viime vuoden marraskuussa. Alus kyyditettiin avaruuteen SpaceX:n uudelleenkäytettäväksi suunnitellulla Falcon 9 -kantoraketilla.

DART-alus törmäsi Didymos-pikkuplaneettaa kiertävään Dimorphos-asteroidiin. Kaksoisasteroidin pienempi tanssipari on tavallaan isäntänsä kuu. Dimorphos on halkaisijaltaan noin Gizan pyramidien kokoinen ja onnistuneena törmäys lyhentäisi kaksioisasteroidin 12-tuntista kuukautta muutamalla minuutilla.

Onnistuessaan lento osoittaisi, että Maata mahdollisesti uhkaavia asteroideja voidaan ohjata hienovaraisesti turvallisemmille kiertoradoille. Nasan mukaan Didymoksen ja Dimorphoksen kaksoisasteroidi ole uhka maapallolle, vaan kyse on testistä.

Testin kohteeksi valittiin juuri kyseinen kaksoisasteroidi muutamasta syystä: ensinnäkin sen etäisyys maasta on tähtitieteellisessä mittakaavassa sopiva tarkasteltavaksi teleskoopeilla ja avaruustutkalla.

Toinen syy liittyy turvallisuuteen: Didymoksen painovoima tekee kokeesta turvallisemman: on huomattavasti epätodennäköisempää, että kaksoisasteroidin kiertorata muuttuisi arvaamattomasti törmäyksen vaikutuksesta.

Törmäyksen onnistuminen ei ollut ilmiselvää

Jos kaikki meni oletetusti, jätti törmäys Dimorphokseen halkaisijaltaan 10–20 metrin kraatterin. Euroopan avaruusjärjestö Esan Hera-luotain saapuu tutkimaan törmäyspaikkaa tarkemmin vuosikymmenen lopulla.

Heran mukana kulkee tärkeitä tutkimuslaitteita: korkeusmittari, kameroita ja kaksi nanosatelliittia: Milani ja Juventas. Milani kantaa päähyötykuormanaan suomalaista teknologiaa – VTT:n hyperspektrikameraa (siirryt toiseen palveluun), jolla selvitetään asteroidien mineraalikoostumusta.

Ennen kuin Hera ja sen nanosatelliittikumppanit pääsevät törmäyspaikalle, on ilmassa vielä muutamia tärkeitä kysymyksiä, joihin mallinnukset, raaka fysiikka ja ensitiedot törmäyksestä eivät ole täysin vastanneet.

Suurin kysymysmerkki on Dimorphoksen koostumus. On mahdollista, ettei se ole kiinteä kivipallo, vaan ennemminkin löyhempi rykelmä soraa (siirryt toiseen palveluun), joka pysyy kasassa pienen paineen voimasta.

Asteroideista suurempi, Didymos, on matalampi kuin ihmiskunnan korkein rakennus, mutta luonnollisesti paljon tanakampi. Pienempää Dimorphosta voisi verrata Kheopsin pyramidiin, joka on Gizan pyramideista suurin. Kuva: NASA

Monet asteroidit ovat osoittautuneet huokoisemmiksi kuin ennalta arvioitiin. Tutkijat yllättyivät esimerkiksi siitä, että japanilaisen Hayabusa2-luotaimen Ryugu-asteroidiin pamauttama parikiloinen luoti aiheutti yllättävän suuren, halkaisijaltaan 14-metrisen kraatterin (siirryt toiseen palveluun)

Jos Dimorphos on myös odotettua huokoisempi, muuttaa se testin tulosta ja laskelmia törmäyksen vaikutuksista valtavasti.

DART suunnisti asteroidia päin yhdellä "silmällä", optiseen navigointiin tarkoitetulla korkean resoluution kameralla, joka myös lähetti tutkijoille kuvia kohteesta.

Hieman yli 160-metrinen astreoidi on pieni kohde, johon suunnattiin valtavalla nopeudella. Törmäys täydellisessä kulmassa ja oikeaan kohtaan kappaletta on vaativa suoritus, jonka onnistuminen ei ollut täysin taattua.

Joukkosukupuuton uhka ei ole tieteisfiktiota

Vaikka ihminen on lajina välttynyt olemassaoloaan uhkaavilta asteroidikatastrofeilta, on todennäköistä, että avaruutta kiertävät kappaleet ovat aiheuttaneet suuria joukkotuhoja planeettamme historian aikana.

Niistä tunnetuin on 65 miljoonan vuoden takainen liitukauden joukkosukupuutto, joka tuhosi suurimman osan Maan biomassasta ja arviolta vähintään puolet kaikista eliölajeista. Tuhon tunnetuimmat uhrit ovat dinosaurukset.

Nasan entinen johtaja Jim Bridenstine varoitti vuonna 2019 ihmiskuntaa (siirryt toiseen palveluun)siitä, että asteroidit todella uhkaavat planeettaamme edelleen, suuren katastrofin uhka ei ole tieteisfiktiota.

Historia kertoo muutamia esimerkkejä vaaran todellisuudesta: tutkijat ovat arvioineet esimerkiksi, että ilmakehässä räjähtänyt asteroidi olisi saattanut tuhota Tall el-Hammamin kaupungin 1 600 vuotta ennen ajanlaskun alkua (siirryt toiseen palveluun).

Samoin saattoi tapahtua vuonna 1908, kun Tunguskan yllä Siperiassa suuri räjähdys taivaalla kaatoi jopa 80 miljoonaa puuta (siirryt toiseen palveluun) ja tappoi ainakin kaksi ihmistä. Ilmakehässä räjähtänyt asteroidi tuhosi rakennuksia ja vahingoitti asukkaita myös Tšeljabinskissa vuonna 2013.

Tunnetuin tapaus, jossa avaruudesta pudonnut kivi on päässyt maahan asti ja vahingoittanut ihmistä on Ann Elizabeth Hodgesin kotitalon katon läpi syöksynyt meteoriitti, joka vuonna 1954 kolhi Hodgesin mustelmille ja tuhosi hänen radionsa (siirryt toiseen palveluun).

Nämä esimerkit korostavat Christina Thomasin Science-tiedejulkaisussa esittämää toteamusta DARTin todellisesta luonteesta: kyse ei ole vain biljardipelistä.

Mitä ajatuksia juttu herätti? Voit keskustella aiheesta 27.9. kello 23:een saakka.

Lue myös:

Nasa lähetti avaruuteen aluksen, joka törmäytetään tarkoituksellisesti asteroidiin – katso video "DART-nuolen" laukaisusta

Tummasta ja huokoisesta Ryugu-asteroidista Maahan kaapatusta näytteestä löytyi vettä ja orgaanisia aineita

Lucy-luotain lähti flipperipallona asteroidipilviin – kahdeksalta kivenmurikalta haetaan tietoa aurinkokuntamme nuoruudesta

Nasan historiallinen näytteenotto asteroidilta sujui suunnitelmien mukaan – lähipäivinä selviää, saatiinko ainesta kerättyä riittävästi

Suosittelemme sinulle