Hyppää sisältöön

Koti-ikävää potenut kroatialaispoika itki itsensä uneen Seinäjoella – hullu NHL-unelma toteutui suomalaisten avulla

Borna Rendulicista tuli ensimmäinen Kroatiassa kasvanut NHL-pelaaja. Ammattilaisuran siemen kylvettiin kuitenkin Suomessa, minkä vuoksi Rendulic nähdään taas tällä kaudella SM-liigassa.

Kuva: Toni Määttä / Yle
Joska Saarinen

Eletään talvea 2008. Porin Ässille työskentelevä Toivo Talvitie on saanut vinkin, että Seinäjoelta löytyy lupaava kiekkoilijanalku. Erikoiseksi tilanteen tekee, ettei kukaan ole kuullut tästä lupauksesta, kun Talvitie vähän kyselee. Vielä erikoisemmalta kuulostaa, että pelaaja on kotoisin Kroatiasta.

Talvitie päättää kuitenkin hypätä autoon ja ajaa Seinäjoelle katsomaan kroatialaisen pelaamista. 15-vuotias hyökkääjä pelaa ”ihan ok”, riittävän hyvin, jotta Talvitie haluaa nähdä toisenkin matsin. Siinä Borna Rendulic vakuuttaa Talvitien. Porin Ässien päävalmentajan Alpo Suhosen Rendulic hurmaa vielä nopeammin.

– Toivo sanoi minulle, että menepä katsomaan sitä kundia. Eihän siinä tarvinnut kauaa katsella, kun näki, että hän on lahjakas palloilija, Suhonen muistelee.

Suhonen ja Talvitie houkuttelivat S-Kiekon riveissä C-juniorien kakkosdivisioonaa pelanneen Rendulicin Ässiin. Tai ei häntä tarvinnut paljon houkutella. Juuri 16 vuotta täyttänyt hyökkääjä lähti Ässien B-junioreihin riemusta kiljuen. Porissa hän myös ensi kertaa tajusi, mitä huipulle pääseminen todella vaatii.

– Tietysti Bornasta näkyi, ettei hän ollut tullut ihan jääkiekkokulttuurista. Pelin virtauksen ja yhteispelin ymmärrys oli hieman hakusessa niihin aikoihin, Suhonen kertoo.

S-Kiekon alasarjajoukkueessa Rendulic oli tottunut dominoimaan. Ässissä hän oli joka osa-alueella joukkuekavereitaan jäljessä.

– Seinäjoella tein ensimmäisessä ottelussani hattutempun. Olin, että okei, olen Kroatiasta ja teen heti hattutempun – tämähän on helppoa. Kun muutin Poriin, tajusin, ettei asia olekaan niin, Rendulic sanoo.

– Katselin joukkuekavereideni luistelevan, nostavan painoja ja juoksevan. Huomasin olevani paljon hitaampi ja heikompi kuin muut. Se oli rankkaa muutaman kuukauden ajan, mutta Porissa oli hyviä tyyppejä, jotka opettivat minua tekemään asioita oikealla tavalla.

Pelicansin tähtihankinta

Moni Kroatiassa ei silloin tiennyt, mitä se merkitsee, että kroatialaispelaaja pelaa NHL:ssä. Eivät he tajua sitä vieläkään.

Borna Rendulic.

Nyt, lähes kymmenen vuotta myöhemmin, Rendulic, 25, kävelee Lahden jäähallin lehtereillä SM-liigajoukkueen tähtipelaajan statuksella. Pelicans on värvännyt kolme viime kautta Pohjois-Amerikassa viettäneen hyökkääjän joukkueeseensa.

Luja kädenpuristus. Katse silmiin. Hymy. Olemuksesta huomaa, ettei menestys ole noussut päähän. Rendulic on kohtelias ja hyvin kasvatettu nuorimies, kuten jo silloin Ässien aikana.

– Pohdin Suomeen palaamista koko kesän, mutta odottelin, mitä pelaajamarkkinoilla tapahtuu. Ensimmäinen vaihtoehtoni oli KHL. Laukkasen Janne [Pelicansin urheilutoimenjohtaja] piti yhteyttä koko kesän. Hän on yksi syy, miksi valitsin Pelicansin.

Borna Rendulic pelasi Vancouver Canucksissa yhden NHL-ottelun viime kaudella. Kuva: AOP

Kolmen vuoden aikana Rendulicin tilille kertyi 14 NHL-ottelua Colorado Avalanchen ja Vancouver Canucksin joukkueissa. Suurin osa ajasta kului kuitenkin farmiliiga AHL:ssä, ja viime kausi Canucksin organisaatiossa meni rajusti penkin alle.

– Vancouverissa he sanoivat haluavansa antaa minulle mahdollisuuden, mutta jotenkin tiesin, ettei niin tapahtuisi. Ehkä se on amerikkalainen tapa: he sanovat, mitä ihmiset haluavat kuulla, mutta ajattelevat oikeasti toista.

Rendulic joutui farmijoukkue Utica Cometsissa välillä nelosketjun rooliin pienelle peliajalle. Valmentajan kanssa oli pientä kränää, yhden NHL-ottelun komennuskin tuli vain siirtotakarajaan liittyneen pelaajakikkailun takia.

– Kolmen Pohjois-Amerikan vuoden jälkeen olin sitä mieltä, että tämä riittää. Halusin takaisin sinne, mistä kaikki alkoi. Tarvitsin peliaikaa ja itseluottamukseni takaisin, Rendulic sanoo.

Kroatian ankea kiekkoarki

Ammattilaisuraa ajatellen kaikki alkoi Suomesta, mutta Rendulicin tarinan alkupiste on Zagrebissa, vajaan miljoonan asukkaan kaupungissa, jossa koripallo ja jalkapallo ovat huippusuosittuja urheilulajeja. Zagrebin asukkaista moni ei ole edes kuullut jääkiekosta.

Miten ihmeessä Rendulic päätyi lätkän pariin?

– Kun olin päiväkodissa, menimme luistelemaan. Muut lapset kaatuilivat jatkuvasti, mutta minä opin luistelemaan viidessä minuutissa. Yksi valmentaja näki sen ja pyysi minua kokeilemaan lätkää, Rendulic kertoo.

Rendulic oli urheilusta kiinnostunut lapsi, joka harrasti myös jalkapalloa ja muita lajeja. Jotenkin jääkiekko vei mukanaan, vaikka olot sen harrastamiseen olivat Zagrebissa ankeat. Kaupungista löytyi kyllä jäähalli, mutta jäävuorot olivat tiukassa.

– Treenasimme yleensä aamukuudelta tai iltakymmeneltä. Siellä oli yksi ulkokaukalo, jossa olimme kavereiden kanssa jatkuvasti, vaikka vesisateella.

Borna Rendulic Kroatian maajoukkuepaidassa. Kuva: AOP

Rendulic huomasi nopeasti olevansa jääkiekossa melko hyvä. Hän pääsi Medvescak Zagrebin miesten joukkueen mukaan vain 14-vuotiaana. Yhtä nopeasti hän tajusi myös sen, että huipulle päästäkseen hänen olisi lähdettävä Kroatiasta.

Kotimaassa koulu ei maistunut, eikä jääkiekossa ollut etenemismahdollisuuksia. Ulkomaille muuttaminen 15-vuotiaana oli Rendulicille ainoa vaihtoehto.

– Isäni oli, että lähde vaan, en jaksa katsella sinua enää, mutta äitini itki, eikä hän halunnut minun lähtevän. Olin itsekin peloissani. Olin muuttamassa vieraaseen paikkaan niin nuorena, enkä osannut kieltä. Mietin vain, että minun täytyy tehdä näin, tämä on minun unelmani.

Rendulic matkasi Vierumäelle kansainväliselle kehitysleirille, johon osallistui lahjakkaita juniorikiekkoilijoita ympäri maailmaa. Sen jälkeen ei kestänyt kauaa, kun hän löysi itsensä Seinäjoelta.

S-Kiekon C-junioreista pelipaikan saanut Rendulic asettui Seinäjoella sijaisperheeseen, joka otti hänet siipiensä suojiin kuin oman lapsensa. Rendulic on yhä kiitollinen Seinäjoen perheeltä ja silloisilta joukkuekavereiltaan saamastaan tuesta.

– Minulla oli rankkoja öitä, kun soitin vanhemmilleni ja sanoin palaavani kotiin. Yön yli nukuttuani jaksoin kuitenkin jatkaa.

Matka SM-liigaan oli pitkä

Bornasta näki jo silloin, että hän menee pitkälle.

Alpo Suhonen

Pahin koti-ikävä oli ehtinyt laantua, kun Rendulic siirtyi Ässien junioreihin kaudelle 2008–09. Tilannetta helpotti, kun Rendulic sai samanikäiset, niin ikään nuorena kotoaan pois muuttaneet, Marcus Fageruddin ja Marco Levanderin kämppäkavereikseen. Fagerudd ja Levander tosin puhuivat keskenään ruotsia, juuri kun Rendulic oli päässyt jyvälle suomen kielen alkeista.

Alpo Suhonen värväsi Rendulicin Ässiin. Kuva: AOP

Alun järkytyksen jälkeen peli alkoi kulkea myös kaukalossa. Niin hyvin, että miesten joukkueen päävalmentaja Alpo Suhonen seurasi kroatialaisen otteita mielenkiinnolla.

– Bornasta näki jo silloin, että hän menee pitkälle. Oli selvää, että kyseessä on todella lahjakas pelaaja. Tämäkin on tietysti katsojan silmissä, eivät kaikki nähneet häntä lahjakkaana, Suhonen sanoo.

Matka SM-liigaan oli kuitenkin pitkä. Kahden B-junioreissa vietetyn kauden jälkeen Rendulic nousi A-nuorten joukkueeseen kaudelle 2010–11. Pelit eivät oikein sujuneet, joten Rendulic päätti tarttua Itävallan pääsarjassa pelanneen Medvescak Zagrebin tarjoukseen. Hän palasi muutaman kuukauden lainapestin ajaksi kotimaahansa.

– En ajatellut jääväni sinne, oli selvää, että menen takaisin Suomeen. Sillä hetkellä vain tuntui, että tarvitsen muutosta. Se oli kokemus, jonka jälkeen tulin parempana pelaajana Ässiin.

Miesten peleissä karaistunut Randulic teki seuraavalla kaudella Ässien A-nuorissa 49 (21+28) tehopistettä 34 ottelussa ja pelasi ensimmäiset SM-liigapelinsä. Tie Ässien liigajoukkueeseen oli kuitenkin tukossa, kun ulkomaalaiskiintiö oli täynnä.

– Ässät halusi tehdä jatkosopimuksen, mutta he olisivat lainanneet minut seuraavalla kaudella Mestikseen. Se ei käynyt minulle. Halusin pelata SM-liigassa. Sain mahdollisuuden HPK:ssa ja kaikki meni melko hyvin.

Tuolloin HPK:n urheilutoimenjohtajana toiminut Janne Laukkanen värväsi Rendulicin koeajalle, joka sujui niin hyvin, että sopimus syntyi.

Ensimmäinen kausi HPK:ssa kului nelosketjussa työjuhdan roolissa, mutta seuraavalla kaudella tarjolla oli vastuuta, kun edelliskauden tähdet olivat siirtyneet muualle. Kroatialaishyökkääjä sai elämänsä mahdollisuuden, jonka hän myös käytti.

Rendulicista supattavat kykyjenetsijät olivat kaudella 2013–14 tuttu näky Rinkelinmäen lehtereillä. HPK:n paras pistemies (11+21=32) solmi kauden päätteeksi NHL-sopimuksen Colorado Avalanchen kanssa.

Kroatialaismedia kiinnostui

Borna Rendulicin unelma toteutui 9. joulukuuta vuonna 2014. Hän ei omasta mielestään ollut vielä aivan valmis, mutta loukkaantumissuma oli mahdollistanut hänelle paikan taalajäillä. Kahdeksan muuta pelaajaa oli nostettu farmista ylös ennen Rendulicia.

Rendulic pelasi Nashville Predatorsia vastaan kymmenen vaihtoa, sai runsaat seitsemän minuuttia peliaikaa ja kirjasi tilastoihin yhden laukauksen ja teholukeman -1. NHL-debyytti ei ollut ikimuistoinen, mutta historiallinen se oli.

Rendulicista tuli kaikkien aikojen ensimmäinen Kroatiassa kasvanut NHL-pelaaja.

– Moni Kroatiassa ei silloin tiennyt, mitä se merkitsee, että kroatialaispelaaja pelaa NHL:ssä. Eivät he tajua sitä vieläkään, Rendulic sanoo.

Maan urheilumedia näytti kuitenkin ymmärtävän saavutuksen merkittävyyden.

– Se oli outoa, kun aloin yhtäkkiä saada puheluita ja haastattelupyyntöjä kroatialaislehdistä. Seuraavana kesänä tv-kamerat olivat perässäni jatkuvasti. Kaikki kuitenkin unohtuu siellä nopeasti. Se on minulle ok, en halua olla niin kuuluisa kuin maamme parhaat jalkapalloilijat tai koripalloilijat.

Rendulic saa kävellä Zagrebin kaduilla rauhassa. Kroatia on pieni kiekkomaa, jossa on Kansainvälisen jääkiekkoliiton IIHF:n mukaan yhteensä 562 jääkiekkoilijaa. Väkiluvultaan hieman suuremmassa Suomessa vastaava luku on runsaat 74 000.

– Jääkiekko ei ole suosittua, eikä siitä varmaan sellaista tulekaan. Siihen tarvittaisiin sponsoreita, uusia halleja ja rahaa. Meillä oli joukkue KHL:ssä, mutta nyt he pelaavat Itävallan liigassa. Ensi kaudella voi olla, ettei ole joukkuetta ollenkaan. Kaikki on epävarmaa, se on maan tapa.

Kroatian miesten maajoukkue kootaan 128 kiekkoilijan "pelaajamassasta". Nykyinen maajoukkuekapteeni Rendulic on ollut monena keväänä auttamassa Kroatiaa säilyttämään paikkansa miesten MM-kisojen 1. divisioonassa.

– Menen pelaamaan niiden jätkien kanssa, koska olen tuntenut heidät koko ikäni. Se on hauskaa, mutta pelin taso ei ole niin kova. Minulle se on vain hauska reissu, vaikka voittaminen maistuu tietysti aina.

Borna Rendulic on nykyään Kroatian maajoukkueen kapteeni. Kuva: AOP

Ponnistaminen Kroatian maajoukkueesta NHL:ään sotii kaikkia todennäköisyyksiä vastaan, mutta sinne Rendulic oli joulukuussa 2014 yltänyt. Isokokoinen hyökkääjä onnistui vakuuttamaan Colorado Avalanchen päävalmentajan Patrick Roy’n, joka uskalsi antaa tulokkaalle enemmän vastuuta.

Rendulicin uran ensimmäinen NHL-maali syntyi neljännessä ottelussa Philadelphia Flyersin verkkoon uudenvuodenaattona. Rendulic teki jälleen historiaa, se oli ensimmäinen kroatialaissyntyisen pelaajan tekemä NHL-maali.

Peliaika kasvoi, eikä komennusta takaisin farmiliiga AHL:ään kuulunutkaan. Nuoren pelaajan itseluottamus oli tapissa, kunnes jalkavamma katkaisi lennon. Rendulicin kausi päättyi tammikuussa loukkaantumiseen ottelussa Florida Panthersia vastaan.

Kausi Mikko Rantasen kanssa

Mielestäni on paljon helpompaa pelata NHL:ssä kuin farmissa.

Borna Rendulic

Seuraavana syksynä Rendulic tutustui Coloradon harjoitusleirillä nuoreen suomalaishyökkääjään Mikko Rantaseen.

– Heti, kun näin hänet, sanoin kavereille, että tästä jätkästä tulee jotain suurta. Häntä ei turhaan varattu ensimmäisellä kierroksella.

Rantanen ja Rendulic aloittivat kauden Avalanchen NHL-miehistössä, mutta molemmille tuli nopeasti komennus farmiliiga AHL:ään San Antonio Rampagen joukkueeseen.

– Farmissa on viidakon lait. Kaikki luistelevat niin kovaa ja lyövät poikittaisella. NHL:ssä peli on organisoidumpaa ja pelaajat ovat parempia. Mielestäni on paljon helpompaa pelata NHL:ssä kuin farmissa. AHL on vain luistelua kaukalon päästä päähän, Rendulic sanoo.

Paljon aikaa yhdessä viettäneet Rantanen ja Rendulic olivat San Antonion kaksi parasta maalintekijää kaudella 2015–16. Neljä vuotta vanhempi Rendulic oli myös tulokaspelaaja Rantaselle tärkeä tukihenkilö ensimmäisen Pohjois-Amerikan vuoden aikana.

– Borna on tosi vahva, nopea, hyvä luistelija ja hänellä on todella hyvä laukaus. Hän myös osaa hakeutua hyvin maalipaikkoihin. Tykkäsin pelata hänen kanssaan, Rantanen muistelee.

– Sain eniten tehopisteitä silloin, kun pelasin Mikon kanssa. Annoin hänelle kiekon ja hän hoiti loput. Se oli hauskaa, Rendulic nauraa.

Tehokaksikon tiet veivät onnistuneen vuoden jälkeen eri suuntiin. Rantanen nousi viime kaudella Avalanchen luottopelaajaksi ja teki 20 maalia NHL-tulokaskaudellaan. Rendulic siirtyi vapailla papereilla Vancouver Canucksiin, jonka farmijoukkueessa hän vietti Pohjois-Amerikan uransa vaikeimman jakson.

– En osaa sanoa, miksi hän ei päässyt pelaamaan enempää NHL:ssä, kyllä hänellä mielestäni on potentiaalia. Se on aina monen asian summa. Riippuu, mihin organisaatioon menee ja kuka siellä on valmentajana, Rantanen sanoo.

– Hänelle on varmasti kiva juttu päästä Pelicansiin ja Suomeen. Se on varmasti hyvä ponnahduslauta eteenpäin. Jos menee hyvin, miksei hän pääsisi uudestaan kokeilemaan Pohjois-Amerikkaan.

Mikko Rantanen oli Borna Rendulicille läheinen ystävä Coloradon organisaatiossa. Kuva: AOP

Takaisin NHL:ään?

"Good job, hyvä Borna!" kuuluu Pelicansin vaihtopenkiltä, kun Rendulic on päättänyt hyökkäyspään harjoitteen maaliin täsmällisellä viimeistelyllä. Siihen tehtävään hänet on Lahteen hankittu.

– Hän tuo meille erikoisosaamista maalintekoon. Miehellä on kokemusta Suomesta ja hän istuu niin persoonan kuin ikänsä puolesta meidän ryhmäämme, päävalmentaja Petri Matikainen sanoi Pelicansin verkkosivuilla.

Harjoitusten jälkeen haastatteluun saapuva Rendulic ei vaikuta pettyneeltä, vaikka hän on kolmen vuoden reissun jälkeen palannut tavallaan lähtöpisteeseen. Kuten Rantanen sanoi, SM-liiga on hyvä ponnahduslauta isommille areenoille.

– Minulla on kovat odotukset tästä kaudesta, koska olen aikaisemmin pärjännyt tässä sarjassa hyvin. Haluan kehittyä, kolmen viime vuoden aikana en mennyt eteenpäin niin paljon kuin olisin toivonut. Tavoitteena on, että joukkue voittaa ja minä teen paljon maaleja, Rendulic sanoo.

Rendulic haluaa vielä pelata NHL:ssä uransa aikana. Hänellä ei ole kuitenkaan kiire mihinkään. Muutama vuosi Euroopassa, ehkä KHL:ssä, voisi tehdä terää. Rendulic ei halua enää farmiin, jossa pelaajia toisinaan kohdellaan miten sattuu.

– Kun he näkevät Kroatian passin, he ruksaavat nimesi yli saman tien. Sinun täytyy tehdä viisi maalia ottelussa, jotta saat mahdollisuuden.

Kroatian passi ei pelästyttänyt Toivo Talvitietä tai Alpo Suhosta, jotka antoivat Rendulicille aikanaan mahdollisuuden Porissa. Rendulic ei ole unohtanut kaksikon merkitystä hänen uralleen, vaikka hän teki läpimurtonsa lopulta muualla kuin Ässissä.

– Tärkein muistoni Suomesta? Se, kun Alpo Suhonen soitti ja kysyi, haluaisinko tulla pelaamaan Ässiin. En unohda sitä ikinä.

Suosittelemme sinulle