Hyppää sisältöön

Tennislupaus Otto Virtanen, 21, otti huiman harppauksen kohti maailman huippua – miksi odotettu kehitys tapahtui vasta nyt?

Tennislupaus Otto Virtanen voitti marraskuussa ensimmäisen ATP-haastajaturnauksensa. Virtanen lähtee tammikuussa Australian avointen karsintoihin.

Otto Virtanen pääsee Australian avointen karsintoihin. Kuva: Jorma Vihtonen / Yle
Sakari Lund

Tennisammattilainen Otto Virtanen, 21, otti ison askeleen urallaan, kun hän voitti ensimmäisen ATP-haastajaturnauksena marraskuun alussa Italian Bergamossa.

Virtanen joutui aloittamaan Bergamon turnauksen karsinnoista ja meni turnausvoittoon häviämättä erääkään. Matkalla kaatui monta kovaa nimeä.

– Voiton jälkeen oli erittäin hyvät fiilikset. Ensimmäinen titteli tuli aika yllättäen, Virtanen sanoi Helsingin Talissa, jossa hän pelasi kauden viimeistä turnaustaan ennen ansaittua taukoa kisoista.

Virtanen on Bergamon turnausvoitollaan kovassa seurassa, sillä turnauksen kolme edellistä mestaria olivat Matteo Berrettini, Jannik Sinner ja Holger Rune. Kaikki kolme ovat olleet maailmanlistalla kymmenen parhaan joukossa. Nuori tanskalainen Rune voitti Novak Djokovicin Pariisin Masters-turnauksen finaalissa samana päivänä, kun Virtanen juhli mestaruutta Bergamossa.

Bergamon jälkeen seuraavalla viikolla Ranskassa pelatussa ATP-haastajaturnauksessa Virtanen eteni välieriin asti. Voittoputkelle kertyi mittaa peräti kymmenen ottelua. Talissa urakka päättyi toiselle kierrokselle. Hyvinkääläisen ranking hypähti näiden kolmen viikon ansiosta sijalta 265 sijalle 176.

– Lähdin hyvällä asenteella peleihin. Otin ottelut vähän eri kaavan kautta. Lähdin pelaamaan päivä kerrallaan ja pitämään hauskaa. En stressannut liikaa tulosta, Virtanen kertoi menestysreseptistään.

Virtanen voitti Bergamon ATP-haastajaturnauksen pari viikkoa sitten. Kuva: Jorma Vihtonen / Yle

Virtasen potentiaali on tiedetty jo kauan. Hänen isänsä Pasi oli aikoinaan Suomen parhaita pelaajia, josta tuli myöhemmin valmentaja. Tennisperheessä kasvanut Otto oli suurlupaus, josta jo varhaisessa vaiheessa odotettiin paljon.

Odotukset nousivat todella korkealle viimeistään, kun Virtanen voitti juniorien epävirallisena MM-turnauksena pidetyn Orange Bowlin vuonna 2018. Samana vuonna hän juhli myös Wimbledonin poikien nelinpelin mestaruutta.

Virtanen kertoo, että odotukset toivat myös paineita.

– Ovat ne tuoneet, nuorempana kun ei ymmärtänyt maailmanmenosta ihan niin paljon. Nyt olen pystynyt sivuuttamaan ne asiat ja ajattelemaan tätä omana juttunani.

Maaliskuussa 2020 tennisturnaukset päättyivät moneksi kuukaudeksi koronapandemian vuoksi. Tauko tuli hankalaan aikaan nuoren, juuri juniorisarjoista ammattilaispeleihin siirtyneen pelaajan kehityksessä. Hän oli ollut puoli vuotta loukkaantuneena ja ehti pelata vain muutaman kuukauden ennen koronataukoa.

Kipuaminen ylöspäin ATP-listalla hidastui osaltaan senkin takia. Selvempi nousu hyville sijoituksille on tapahtunut tänä vuonna. Vielä maaliskuussa Virtasen ranking oli yli 400.

Isot aseet, mutta tasapaino on tärkeää

Virtasella on pelissään isot aseet. Syöttö ja kämmen paukkuvat kenttään todella lujaa. Niillä tehdään hyvää jälkeä, mutta se on kuitenkin vain osa pelistä. Tenniksessä tärkeää on balanssi, tasapaino. Koko ajan ei voi lyödä täysillä, vaan pitää löytää sopiva tasapaino aggressiivisen pelin ja varmemman pallonlyömisen välillä. Tässä Virtasella on välillä ollut haasteita.

– On voinut olla, että olen yrittänyt liikaa isompia lyöntejä riskillä, Virtanen myöntää.

Viime viikkoina Italian ja Ranskan kisoissa tasapaino tuntui löytyneen hyvin.

– Takakenttäpeliin löytyi hyvä balanssi. Rysty ja kämmen toimivat yhtä hyvin. Pystyin tekemään tuhoja molemmin puolin ja pitämään pallot kentässä paljon paremmin.

Virtasen tavoitteena on nousta ensi vuonna sadan parhaan joukkoon. Kuva: Jorma Vihtonen / Yle

Henkinen puoli on tärkeässä roolissa tenniksessä. Erot ovat usein pieniä ja tärkeää on se, miten pystyy säilyttämään päänsä kylmänä tiukoissa paikoissa. Virtanen sanoo, että on mennyt sillä puolella eteenpäin ja sitä on treenattu paljon.

Virtanen näkee tärkeimpänä kehityskohteena juuri tasaisuuden.

– Sitä, mitä viime viikot ovat olleet. Jos sen saisi pidettyä viikosta toiseen ja vuodesta toiseen.

Toinen vahva vaihe tällä kaudella Virtasella oli kesällä ruohokentillä. Ruohokentät ja hallikentät sopivatkin ehkä parhaiten Virtasen pelityylille, mutta hän muistuttaa olleensa myös massakentällä haastajakisan välierässä.

Seuraava suomalainen ATP-kiertueella?

Suomalaisella tenniksellä menee hyvin. Emil Ruusuvuori on vakiinnuttanut asemansa ATP-kiertueella. Harri Heliövaara on noussut hämmästyttävällä tavalla maailman parhaiden nelinpelaajien joukkoon.

Seuraavaksi paikkaa ATP-tasolla tavoittelee Virtanen, joka pelasi jo tällä kaudella kahden ATP-kisan karsinnoissa, Mallorcalla ja Tukholmassa. Paikkaa pääsarjaan ei vielä auennut. Virtanen kuitenkin nousi selvästi haastajatasolle, loppukaudesta ohjelmassa ei enää ollut pienempiä ITF-kisoja.

Nykyinen ranking tarkoittaa sitä, että Virtanen pääsee mukaan Australian avointen karsintoihin tammikuussa ja sinne hän aikoo myös lähteä.

Ensi kauden tavoitteena on menestyä haastajakisoissa ja siirtyä haistelemaan ATP-kiertueelle enemmän. Kaikissa grand slameissa on tarkoitus pelata ja nostaa ranking top100:aan.

Suosittelemme sinulle