Hyppää sisältöön

Puolet Iranin MM-joukkueesta palasi Teheraniin – joukkueen suomalainen valmentaja todisti jäähyväisiä: ”Moni itki oikein kunnolla”

Iranin maajoukkueen fysiikkavalmentajaksi palannut Mikko Kujala näki jalkapallon MM-kisoissa, kuinka kovassa paikassa maan pelaajat olivat kentällä ja sen ulkopuolella. Hän puolustaa päätöstään liittyä Iranin leiriin.

Iranin päävalmentaja Carlos Queiroz (lippis päässä) ja suomalainen Mikko Kujala juttelivat pelaajien kanssa harjoituskeskuksessa Qatarissa. Oikealla on hyökkääjä Sardar Azmoun, jonka Kujala sai viritettyä MM-kuntoon. Kuva: Iran National Team

Fysiikkavalmentaja Mikko Kujalan puhelin soi syksyllä Seinäjoella. Kujala oli juuri imuroimassa eikä kuullut soittoa. Hän oli aavistellut, ehkä toivonutkin tuota puhelua. Soittaja oli Iranin maajoukkueen päävalmentajaksi 7. syyskuuta palannut Carlos Queiroz, joka halusi Kujalan mukaan MM-ryhmään.

Kujala oli ollut Queirozin valmennusryhmässä jo 2014 Brasilian kisoissa ja 2018 Venäjällä. Kaksikon välille oli syntynyt vahva luottamus. Kujala sai perheeltään vihreää valoa ja päätti lähteä matkaan.

Tästä projektista Qatarissa tuli Kujalalle kolmas ja vaikein MM-kisoissa.

Seinäjoella asuva tamperelainen aloitti kiertämällä lokakuussa ympäri Eurooppaa. Hän tapasi pelaajia ja lähti virittämään heidän kisakuntoaan viikko viikolta kohti Qataria. Eniten aikaa Kujala vietti Saksan Leverkusenissa hyökkääjä Sardar Azmounin kanssa. Maalitykki taisteli aikaa vastaan, jotta pääsisi riittävän hyvään MM-iskuun.

– Tiesimme, että kalkkiviivoille menee, mutta toiveita oli koko ajan saada mies kentälle. Nostan hattua siitä työmäärästä, minkä hän teki valmistautumisessa, Kujala kuvailee kotoaan Seinäjoelta.

Samaan aikaan Iranin hallinnosta tuli painetta, ettei Queirozin tulisi valita Azmounia MM-joukkueeseen ollenkaan. Azmoun oli kommentoinut Iranin hallintoa kriittisesti ja puolustanut naisten oikeuksia.

– Meillä oli pelaajia, jotka olivat esittäneet mielipiteitään. Heillä ei ole todellakaan ollut helppoa. Azmounillakin ajatukset olivat jalkapallon lisäksi kotimaassa.

Toimitko ennen kisoja samalla paitsi Azmounin kuntovalmentajana, myös sielunhoitajana?

– Ajoimme yhdessä treeneihin ja juteltiin kaikenlaista, näistä aiheista myös. Olin kuuntelevana korvana hänelle ja koetin auttaa kaikin keinoin. Valmennusryhmälle oli selvää, että hänet valitaan joukkueeseen, jos vain saamme miehen kuntoon.

Azmoun kuntoutui ajoissa ja kellotti MM-minuutteja kaikissa kolmessa Iranin pelissä. Queiroz näytti samalla, ettei Iranin hallinto päätä maajoukkueen peluutuksesta.

Iranin kisat käynnistyivät rumalla 2–6-tappiolla Englannille, mutta 2–0-voitto Walesista viime hetken osumilla nosti tunnelman kattoon joukkueessa.

– Oli pelaajilta uskomaton suoritus koota pelillinen puoli ja kaikki muu mukaan Wales-peliin. Se oli mahtava hetki, kun Rouzbeh Cheshmin kaukolaukaus (voittomaali) upposi.

Katso, kuinka Iranin Roozbeh Cheshmi vei joukkueensa 1–0-johtoon Walesia vastaan.
Tunnelma Iranin leirissä oli huipussaan, kun Wales kaatui MM-viheriöllä. Mikko Kujala (oik. ylh.) iloitsi voitosta muun joukkueen mukana. Kuva: Iran National Team

Viimeisessä lohkopelissä vastaan asettui fyysinen ja nopea USA. Kujala tiesi, että ottelusta tulisi hankala. Joillakin Iranin pelaajilla oli turhan vähän pelejä alla seurajoukkueessa ja kuormitusta tuli Englantia ja Walesia vastaan. Iranin unelma pudotuspeleistä särkyi, kun Christian Pulisic survoi pelin ainoan maalin ja vei USA:n jatkoon.

– USA-peli jäi kaivelemaan tosi paljon. Marginaalit ovat pieniä, jäimme niin lähelle. Kyllä tässä vielä päiviä menee toipuessa. Vieläkin harmittaa tosi paljon, Kujala kuvailee ääni väristen.

Kokemukset Qatarista saivat Mikko Kujalan herkistymään.
Näin Christian Pulisic iski maalin, törmäsi maalivahtiin ja joutui huilaamaan hetken.

Maailmanpolitiikan vastakkainasettelu ei näkynyt pelin jälkeen kentällä, kun USA:n pelaajat lohduttivat pettyneitä iranilaisia avosylin.

– Se osoitti sen, että jalkapallo on yhteinen kieli ja yhdistävä voima. Kentällä taisteltiin rehdisti ja sääntöjen mukaan. USA voitti, ja meille tuli se kirvelevä osa. Oli hienoa nähdä, että kunnioitus oli molemminpuolista pelin jälkeen.

Poliittiset jännitteet leimasivat vahvasti Iranin koko MM-taivalta. Keskipisteeseen median edessä joutuneen Queirozin oli vaikea hillitä itseään, kun keskustelu siirtyi jatkuvasti pois jalkapallosta. Kokenut luotsi ei selviytynyt tilanteesta täysin tyylipistein.

Iranin päävalmentaja Carlos Queiroz oli jatkuvan mediamylläkän kohteena Qatarissa. Kuva: Iran National Team

Toisaalta pelaajat joutuivat tasapainottelemaan kisoja seuranneiden iranilaisten ristipaineessa. Avausottelussa he saivat maan hallinnon kriitikoilta kiitosta siitä, että jättivät kansallislaulun laulamatta. Jotkut olivat silti sitä mieltä, etteivät he tehneet tarpeeksi protestoidakseen mielenosoittajiin kohdistuvaa väkivaltaa. Hallinto ja sen kannattajat taas leimasivat pelaajat maanpettureiksi.

– Kyse on isoista asioista. Me koetimme mennä jalkapallon ehdoilla, mutta tilanne oli joukkueelle vaikea. Sen enempää en halua ottaa kantaa näihin asioihin (politiikkaan), Kujala kommentoi Ylelle.

Oletko huolissasi Iraniin palanneiden pelaajien puolesta?

– Kyllä asiat mietityttävät. Tilanne ei ole heille helppo. Ihmisillä on tästä paljon ajatuksia ja huolta. Uskon, että asiat menevät eteenpäin ja toivottavasti parempaan suuntaan.

Teheraniin palasi noin puolet Iranin MM-joukkueesta. Jäähyväisten hetki Qatarissa oli tunteikas.

– Moni itki oikein kunnolla siinä. Unelma jäi saavuttamatta. Turnaus loppui ja tulevaisuudesta ei ole tietoa.

Tämänkertaisen projektin aikana Kujala ei vieraillut Iranissa, mutta maa on hänelle tuttu aiemmilta vuosilta.

– Ihmiset ovat todella hyväsydämisiä, arvostavia ja lämpimiä. Olen päässyt siellä tutustumaan myös tavallisen perheen arkeen. Toivon ihmisille siellä hyvää. Iranilaisilla on paikka sydämessäni.

Mitä sanot niille ihmisille, joiden mielestä suomalaisen ei pitäisi tässä poliittisessa tilanteessa toimia Iranin maajoukkueessa?

– Tässä on kyse jalkapallosta. Ymmärrän ihmisten mielipiteet, mutta olen tavannut paljon iranilaisia ja tiedän, että minun on hyvä tehdä töitä ainutlaatuisessa joukkueessa. Siinä on minun viestini.

Kujalan sopimus Iranin maajoukkueessa päättyi, mutta jos Queiroz jatkaa Iranin käskijänä, suomalainen tahtoo mukaan uusiin projekteihin.

– Mieli vetää Iranin ryhmään mukaan. Olisi hienoa saada uusia kokemuksia ja voittoja. Porukka on täynnä mahtavia jätkiä. Iranin joukkue on minulle kuin toinen perhe.

Muokattu: juttuun lisätty yksi sitaatti ja muokattu otsikkoa.

Suosittelemme sinulle