Suora

  • Jääkiekkokierros
  • Lentopallon CEV-cup: Hurrikaani - Olszyn
  • Jalkapallon U17 tyttöjen MM Uusi-Seelanti - Suomi
  • Urheiluruutu
  • FIFAn jalkapallon U17 tyttöjen MM Uusi-Seelanti - Suomi
  • Kirja ja karja, vankila uskoo sivistykseen

NHL:n tuntemattomin suomalaispelaaja kulkenut pitkän matkan – ”Ei ole ollut helppo tie”

Harva suomalaispelaaja on lentänyt NHL:ään tutkan alta, kuten New York Islandersin Christopher Gibson.

NHL
Christopher Gibson
Christopher Gibsonin kasvutarina NHL-maalivahdiksi on lievästi ilmaistuna omalaatuinen. Vahti on kenties se kaikista tuntemattomin suomalaispelaaja NHL:ssä.Lehtikuva/AFP Photo

VANCOUVER. Nykyään yhä useampi nuori suomalaispelaaja suuntaa Pohjois-Amerikan juniorisarjoihin jo hyvissä ajoin ennen ammattilaisuutta. Osin tästäkin johtuen jotkut suomalaiset NHL-pelaajat ovat hieman tuntemattomampia tapauksia uransa alkuvaiheessa jopa kotimaassaan.

Esimerkiksi Las Vegasin Erik Haula lähti Yhdysvaltoihin jo 17-vuotiaana. Vaikka Haula on edustanut juniorimaajoukkueita jokaisessa ikäluokassa, porilainen opittiin tuntemaan Suomessa paremmin vasta NHL:n kautta. Haulan lisäksi esimerkiksi Anaheimin Kalle Kossila on lentänyt NHL-maailmaan niin sanotusti tutkan alla.

Silti se kaikkein tuntemattomin suomalainen NHL-pelaaja lienee New York Islandersin Christopher Gibson.

Vaikka Gibson edusti alle 20-vuotiaiden maajoukkuetta talven 2012 nuorten MM-kisoissa, harva jääkiekon ystävä Suomessa tietää espoolaislähtöisestä maalivahdista paljoakaan. Suurin syy tähän lienee se, että Gibson teki oman Pohjois-Amerikan liikkeensä tavallistakin nuorempana.

Kanadasta koti

Jääkiekko ei ollut Christopher Gibsonin, 25, tapauksessa itsestään selvä lajivalinta. Englantilainen isä toi nuoren pojan elämään myös jalkapallon, eikä Gibson ollut huono kuningaslajissakaan. Ylempänä keskikenttänä tai kärkipelaajana häärinyt Gibson oli pääsemässä Hongan edustusjoukkueeseen juuri silloin, kun Pohjois-Amerikan ovet aukesivat.

Yle Urheilun Vancouverissa tapaama Gibson muistelee valintaansa hymyillen.

– Olin aika hyvä pelaamaan futistakin, Gibson sanoo ja väläyttää leveän hymyn.

– Ei ollut helppoa jättää jalkapalloa, koska se oli iso asia minulle silloin. Nykyään ei pysty oikein edes seuraamaan jalkapalloa, kun ei ne New Yorkissa paljon futista telkkarissa näytä, tai jos näyttävät, niin huonoihin aikoihin, Gibson jatkaa.

Niin, Gibson oli tosiaan vasta 14-vuotias, kun päätti siirtyä Espoosta Wilcoxin kaupunkiin, Kanadan Saskatchewan (siirryt toiseen palveluun)iin kesällä 2008. Wikipedian mukaan kaupungin väkiluku oli vuonna 2011 339. Ja, kun kyse on Saskatchewan (siirryt toiseen palveluun)in provinssista, kyse on lähinnä preeriasta keskellä ei mitään – tai ainakin suurin pirtein näin.

Gibsonia naurattaa.

– Olin kuitenkin tottunut Helsinkiin ja Espooseen, Gibson aloittaa iso hymy kasvoillaan.

– Olihan se aika erilaista, koska siellä ei ihan oikeasti ole mitään. Mutta todella mukava kokemus se oli. Pari ensimmäistä kuukautta oli vaikeaa, mutta sen jälkeen kaikki meni hyvin. Mun piti mennä sinne vuodeksi, mutta tulin siellä ollessani varatuksi Quebecin junioriliigaan ja sillä tiellä tässä ollaan, Gibson sanoo.

Christopher Gibson.
Christopher Gibson torjui Suomen maalilla nuorten MM-kisoissa 2012.YLE

On sanottava, ettei Gibson ainakaan helpointa mahdollista reittiä NHL-unelmiansa ajatellen ole valinnut.

Tultuaan varatuksi Quebecin juniorliigassa pelaavan Chicoutimi Saguenéensin toimesta, hän päätti muuttaa Saquenayn kaupunkiin, Quebecin provinssiin. Moni Montrealissa vieraillut tietää, että ranskankielestä voi olla alueella hyötyä, mutta Gibson päätti muuttaa kaupunkiin, missä ranska on edellytys.

– Oli mulla ranskantunteja jo Suomessa koulussa, mutta en jaksanut siellä paljon keskittyä. Muistan, kuinka sanoin porukoille, etten mä tuota tule koskaan tarvitsemaan, Gibson nauraa.

– Montrealissa vielä pärjää Englannilla, mutta Quebecissä ihmiset olettavat, että sä puhut ranskaa. Ja tämä paikka, mihin päätin lähteä, oli vielä pari tuntia Quebecista pohjoiseen. Ensimmäisen vuoden istuin kopissa ja katselin, kun koutsi puhui. Sanaakaan en ymmärtänyt. Oli se sitten haastavaa myös kaukalon ulkopuolella, Gibson muistelee.

Mutta aito positiivisuus ja halu oppia, mikä huokuu Gibsonista Vancouverissa välipäivän harjoitusten jälkeen, kantoi maalivahtia jo nuorempana.

– Ranska tarttui tosi nopeasti ja halusinkin koko ajan kovasti oppia sitä. En epäröinyt kysyä tai yrittää rohkeasti itse puhua. Yhtäkkiä vain tuntui, että se alkoi kulkea. Nyt puhun paremmin ranskaa kuin Suomea, Gibson sanoo, eikä ole pienestä aksentistaan päätellen väärässä.

Kolme vuotta Quebecissa teki Gibsonille tehtävänsä ja tätä nykyä suomalaismaalivahdin kesäkoti sijaitsee Lavalissa, Montrealin ulkopuolella. Kesäharjoittelun Gibson tekee niin ikään kotiseuduillaan Kanadassa. Samassa harjoitusryhmässä treenaavat muun muassa NHL-vahdit Jonathan Bernier, Jean-Francois Berube, Louis Dominique ja toisinaan Marc-Andre Fleury.

– Eiköhän tuo ole minun koti myös sen jälkeen, kun jääkiekkohommat ovat ohi, Gibson yllättää.

Vasaralla polveen

NHL:n suhteen alkoi tapahtua kolmen hyvän Quebec-vuoden jälkeen. Gibson kuului QJMHL:n parhaimpiin maalivahteihin, mutta suomalaisen toisella kierroksella kesän 2011 varaustilaisuudessa napannut Los Angeles Kings ei nähnyt Gibsonille tarvetta. Niinpä Toronto allekirjoitti suomalaisen kanssa kolmivuotisen tulokassopimuksen.

Gibson pelasi Leafsin AHL-joukkue Marliesissa hyvillä tilastoilla puolitoista vuotta, kunnes tuli syksyllä 2015 kaupatuksi New York Islandersiin. Pettymys oli Gibsonille valtava.

Christopher Gibson
Siirto Torontosta New Yorkiin oli Gibsonille alunperin järkytys.AP / Lehtikuva

– Se oli kova paikka. Mielestäni pärjäsin siellä ja olisin halunnut jäädä. Seurakin sanoi ennen edelliskauden päätöstä, että sä olet meidän jätkä ensi kaudella. Sitten heti harjoitusleirin alussa tuli pelaajakauppa. En suoraan sanottuna tiennyt, mitä ajatella siinä vaiheessa, Gibson kertaa.

Valtavasta pettymyksestä huolimatta Gibson pelasi jo samalla kaudella neljässä NHL-ottelussa Islandersin paidassa. Unelma oli vihdoin konkretisoitunut, vaikka aika kuluikin pääosin AHL:ssä, Bridgeport Tigersin joukkueessa. Gibson ei kuitenkaan osannut arvata, että pahin isku olisi vasta tulossa.

Se tuli puolitoista vuotta sitten syksyllä.

Saatuaan loistavan alun farmikaudelle, Gibson rikkoi polvensa AHL-joukkueen harjoituksissa vain seitsemän ottelun jälkeen. Ja kaiken päälle sopimuskautenaan. Koko NHL-haave oli hetkessä vaakalaudalla.

– Kaksi pelaajaa kaatui harjoituksissa päälleni ja polvi hajosi. Lääkäri sanoi, että polvi oli sen näköinen, että sitä olisi hakattu vasaralla. Kausi oli ohi siitä paikasta, enkä tiennyt, saanko enää koskaan sopimusta tänne. Kuukausi meni pelkästään sen hyväksymiseen, että kausi on ohi.

Lopulta Islanders tarjosi suomalaiselle vuoden jatkosopimuksen kautta uuden mahdollisuuden.

Iso ilta

Kun Gibson kaiken edellä mainitun jälkeen luisteli lauantaina Pittsburghissa New York Islandersin maalin suulle, seitsemän vuotta NHL-varauksen jälkeen, kyse ei ollut mistä tahansa ottelusta. Kyse oli Gibsonin ensimmäisestä NHL-pelistä aloittavana maalivahtina sitten huhtikuun 2016 – ja samalla vasta viidennestä koko uralla. Ja minkä show’n Gibsonin pistikään pystyyn torjuen 2–3-jatkoaikatappiossa peräti 47 kertaa.

Kirsikkana kakun päällä toimi huima torjunta Sidney Crosbyn laukaukseen avopaikasta jatkoajalla. Torjunnasta puhuminen saa jatkuvasti hymyilevän Gibsonin kasvoille leveimmän mahdollisimman hymyn.

Christopher Gibson
Christopher Gibson ei ollut tyytyväinen patjojen alta pujahtaneeseen ratkaisumaaliin. Muutoin suomalaisen NHL-kauden avauspeli sujui liki täydellisesti.AOP

– En silti ollut tyytyväinen siihen heidän voittomaaliin, joka meni längistäni, Gibson vakavoituu.

– Mulla oli silti tosi hauskaa. Nautin jokaisesta hetkestä täällä, sillä koskaan ei voi tietää, milloin tulee lähtö takaisin Bridgeportiin. Mulla ei ole ollut mikään helppo tie tähän ja siksi tulen hallille joka päivä hymy huulillani. Ainakin alku NHL:n puolella on hyvä, Gibson sanoo.

Vaikka Gibson on ”jo” 25-vuotias, maalivahdiksi tämä on edelleen nuori. Esimerkiksi Antti Raanta tekee Arizonassa läpimurtoaan 28-vuotiaana. Stanley Cupinkin voittanut Tim Thomas nousi Bostonissa tähtiin 30-vuotiaana. Gibson on rakentanut uraansa rauhassa tutkan alla jo pitkään, eikä hän näin aio hosua vieläkään.

– Ei mulla ole ollut mikään kiire NHL:ään. Haluan tehdä joka päivä pirusti hommia ja todistaa koko ajan, että pystyn pelaamaan tällä tasolla. Pittsburgh oli mulle tosi iso juttu, pystyin näyttämään, että voin pelata maailman parhaita vastaan.

Gibsonin nykyinen NHL-komennus kestää, kunnes loukkaantuneena oleva Thomas Greiss palaa Islandersin kokoonpanoon. Greiss luistelee jo, mutta ei ole vielä pelikunnossa. Pitkällä jänteellä tilanne voi silti olla toinen, sillä Jaroslav Halakin, 32, sopimus päättyy tähän kauteen. Gibson on pelannut hyvin AHL:ssä ja väläytti nyt myös NHL:ssä, joten toivoa uuden sopimuksen saamisesta on.

– Toivottavasti tulee uusi sopimus ja toivottavasti se on tällä kertaa yksisuuntainen tähän (NHL) suuntaan. Sitä mä olen tässä odotellut, Gibson pamauttaa ilman sen suurempia kiertelemättä.

Nähtäväksi jää, mihin asti Gibsonin eväät NHL:ssä riittävät. Selvää on, että kyseessä on lahjakas maalivahti, joka on saanut NHL-näyttöpaikan ansaitusti vahvojen AHL-esitysten kautta. Toistaiseksi Gibson on tehnyt tuloaan kaikessa hiljaisuudessa, mutta jos seuraavan askeleen ottaminen onnistuu, silloin suomalaisesta kirjoitetaan Pohjois-Amerikassakin isommin kirjaimin.

Lue myös:

Valmentaja ylisti NHL:n suomalaisyllättäjää: ”Loistava tulevaisuus!”

Suomalaismaalivahdilla komea paluu NHL-jäille lähes kahden vuoden tauon jälkeen – hurjassa 50 laukauksen kiekkosateessa hallitsevaa mestaria vastaan: ”Rakastin jokaista sekuntia jäällä”

Suosittelemme

Tuoreimmat