Koe uusi yle.fi

Suora

  • Urheiluruutu
  • Urheiluruutu

Maajoukkueen runkopakiksi noussut Juuso Riikola: "Tosi huikea fiilis lähteä Pittsburghiin"

Jääkiekkoilija Juuso Riikola ottaa urallaan ison hypyn eteenpäin. Kotoinen liiga jää taakse ja kuopiolaispakki hakee avauskokoonpanon paikkaa NHL-jäiltä.

NHL
Jääkiekkoilija Juuso Riikola
Matti Myller / Yle

Suomen jääkiekkomaajoukkueen luottopuolustajiin tällä kaudella noussut kuopiolainen Juuso Riikola on huilannut viime päivät. Tanskassa pelatut MM-kilpailut päättyivät Suomella rajuun pettymykseen, kun joukkueen taival katkesi puolivälierissä Sveitsiä vastaan.

KalPassa kuusi kautta liigaa pelannut 24-vuotias Riikola pitää MM-kisojen päätöstä isona pettymyksenä. Kotiinpaluu Kuopioon usean viikon jääkiekkoreissun jälkeen oli mukava ja toi muuta ajateltavaa. Tällä viikolla Riikola on pelannut kavereidensa kanssa golfia ja nauttinut vapaa-ajasta ilman aikatauluja.

Ensi kaudella Riikolalla on edessään suuri muutos. Kotoinen sarja jää taakse, kun KalPassa Suomen pakkiaateliin noussut puolustaja lähtee Pittsburghin NHL-joukkueeseen. Riikola on tehnyt uuden seuransa kanssa yksivuotisen sopimuksen.

Jo aiemmin Riikola oli tehnyt ensi kaudesta sopimuksen Rauman Lukon kanssa, mutta NHL-kuvio muutti tilanteen. Nyt ykköstavoite on päästä NHL-miehistöön Pittsburghissa heti ensi kaudella.

– Sinne on turha lähteä, jos ei oikeasti lähde sitä pelipaikkaa ottamaan. Silloin voi pelata Suomessa tai muualla Euroopassa. Pidän realistisena, että minulla on mahdollisuus pelipaikkaan.

NHL vaatii nuorelta puolustajalta kehitysaskelia eteenpäin. Kovia vastustajia tulee vastaan joka pelissä ja taso on eri luokkaa kuin Suomessa. Lisäksi pelinopeus on kovempi.

– MInulla ei ole selvää heikkoutta, mutta kaikkia osa-alueita pitää parantaa. Kesällä on saatava itsensä siihen kuntoon, että olen valmis siellä heti alusta lähtien.

Riikolan suunnitelmissa on harjoitella fysiikkaa kesällä pienryhmissä. Toiveissa on päästä myös jäälle KalPan kanssa.

Sami Kapanen luottaa Riikolan läpilyöntiin NHL-kentillä

Juuso Riikolan uraa viime vuodet läheltä seurannut KalPan päävalmentaja Sami Kapanen pitää nuoren puolustajan lähtökohtia NHL-uralle hyvinä. Itse pitkän ammattilaisuran pelannut Kapanen uskoo Riikolan mahdollisuuksiin Pohjois-Amerikassa.

– Juuso on rakentanut itsestään urheilijan. Hänellä on vahva fysiikka, kamppailuvoimaa, hyvä luistelutaito. Hän pystyy myös pelaamaan isoja minuutteja, arvioi Kapanen.

Kapasen mukaan MM-kisat vahvistivat kuvaa siitä, että Riikola on siirtynyt pelaajana kansainväliselle tasolle. Pohjois-Amerikassa menee tosin tietty hetki sopeutua kapeaan kaukaloon.

– Riikolalle se ei ole ongelma ja hänelle kyllä löytyy pelipaikka. Pienessä kaukalossa on tunnistettava tilanteet entistä nopeammin ja suojattava kiekkoa vahvasti.

Riikola aloitti jääkiekkouransa pikkupoikana Joensuussa. Perheen tie vei myöhemmin Lappeenrantaan ja jääkiekkoharrastus jatkui SaiPassa.

Kuopioon ja KalPaan Riikola tuli vuonna 2009. Tuolloin hän pelasi C-junioreissa. Liigaura alkoi kaudella 2012–13. Kuuden kauden aikana Riikola tahkosi KalPan puolustuksessa 283 runkosarjaottelua ja 31 pudotuspeliä. Runkosarjassa pisteitä tuli 26+63=89 ja pudotuspeleissä 2+8=10.

– Kuopiossa meni aika pitkä siivu lopulta. Otin täällä isoja askeleita urallani eteenpäin. Nyt aukesi semmoinen mahdollisuus, että sitä ei voi sivuuttaa. Tosi huikea fiilis lähteä Pittsburghiin, miettii Riikola.

Kesällä mökkipuuhia ja tutustumisreissu Pittsburghiin

Jääkiekkoilijan kesään kuuluu myös vapaa-aikaa huomattavasti talvikautta enemmän. Juuso Riikola nauttii kesällä rennosta oleskelusta. Kesäohjelmaan kuuluu ainakin pyöräilyä, golfia sekä saunomista ja uimista mökillä Kallavedellä.

Kesäkuussa Riikola käy lyhyellä reissulla tutustumassa Pittsburghin organisaatioon ja kaupunkiin. Elokuussa edessä on sitten muutto NHL-ammattilaiseksi. Ainakin aluksi Riikola on reissussa yksin, sillä tyttöystävällä on vielä opiskelut kesken Tukholmassa.

NHL-kuvioissa kielitaito korostuu ja helpottaa arkiasioiden hoitamista. Riikolan mukaan englannin kieli on jo aika hyvin hallinnassa. Sopeutumisessa uusiin ympyröihin auttaa myös Pittsburghin toinen suomalaispelaaja Olli Määttä.

Juuso Riikola odottaa jo innolla myös tapaamista joukkueensa apuvalmentajan Sergei Gontsârin kanssa. Entinen huippupuolustaja on ollut Riikolan omia lempipelaajia.

Suomessa Kuopio pysyy jatkossakin Juuso Riikolan kesäkaupunkina. Kiekkoilun ohella Kuopion vuosina puolustaja opiskeli kauppaoppilaitoksessa. Lähivuodet Riikola katsoo mihin omat rahkeet riittävät jääkiekossa.

– Jääkiekko on minulle niin iso asia, että annan sille kaiken mitä ikinä pystyn. Katsotaan sitten joskus mitä touhuan uran jälkeen.

Suosittelemme

Tuoreimmat