Lähes tuntematon opiskelijatyttö ampaisi tähteyteen sysäämällä lajilegendan valtaistuimeltaan – opiskelu on etusijalla ja harjoituskenttä joskus lumen peitossa, mutta odotukset ovat silti valtaisat

Reilut kaksi vuotta sitten Nafissatou Thiamin nimi ei sanonut juuri mitään. Nyt hän on yhä maantieteen opiskelija, mutta samalla maailmanluokan yleisurheilutähti.

yleisurheilu
Nafissatou Thiam
Ian Langsdon / AOP

Seitsenottelijoille mahdollisuudet loistaa suuren yleisön edessä ovat harvassa.

Laji ei ole mukana Timanttiliigassa, arvostetuista yleisurheilukilpailuista säännöllisimmässä ja tulojenkin kannalta tärkeässä sarjassa.

Olympialaiset käydään vain neljän vuoden välein, eikä niitä pääse kokemaan kovinkaan montaa – jos ainuttakaan.

MM-kisoja on sentään kahden vuoden välein, samoin maanosan mestaruuskilpailuja.

Siksi useat huippuluokan moniottelijat hakevat kilpailutuntumaa muista lajeista. Nafissatou Thiamille se on ollut korkeushyppy, hänen bravuurinsa. Belgialainen on parhaimmillaan ylittänyt 2,01 metriä. Sillä tuloksella olisi tultu naisten korkeushypyssä hopealle viime vuoden MM-kisoissa.

Nafissatou Thiam lähestyy korkeushyppyrimaa.
AOP

Thiam on huikaiseva urheilija ja tällä hetkellä maailman paras seitsenottelija. Hän täräytti otsikoihin täysin odottamatta edelliskesänä ja todennäköisesti puolustaa paikkaansa parrasvaloissa vielä pitkään – vaikka ei siellä viihdykään.

Kyse on yleisurheilun nuoresta ja nöyrästä tähdestä, jolle povataan vertaansa vailla olevaa uraa seitsenottelun huipulla.

Hiuskarvan varassa

Heinäkuussa 2016 Thiamin suurin unelma oli vielä vaarassa. Rion olympialaiset häämöttivät jo horisontissa, mutta ennen niitä kilpailtiin Belgian mestaruuksista.

Brysselissä järjestetyt kisat olivat nuorelle Thiamille tärkeät. Menestystä ei ollut vielä suinkaan liiaksi, ja aikuisten seassa kilpaileminen oli arvokas osa kasvuprosessia urheilijana.

Keihäänheitto toi kuitenkin mukanaan huonoja uutisia. Viimeisellä yrittämällään Thiam latasi suoritukseensa kaiken mahdollisen ja jälkikäteen ajateltuna vähän liikaakin. Keihäs lähti hyvään kaareen, mutta Thiam irvisti. Heittokäden olkapäästä kuului huolestuttava ääni, eikä käsi myöskään tuntunut siltä, miltä piti.

Nafissatou Thiam pettyneenä keihäänheiton jälkeen Götzisin ottelutapahtumassa.
AOP

Tutkimuksissa paljastui kaksi revennyttä nivelsidettä. Lääkäri suositteli leikkausta. Thiam ei pystynyt taivuttelemaan itseään ajatukseen. Hänelle kesä oli uran toistaiseksi tärkein.

– Olimme tehneet liikaa töitä luovuttaaksemme. Sitten lääkäri sanoi, että saisin heittää, mutta kivun vuoksi pystyisin todennäköisesti heittämään vain yhden kerran, Thiam muisteli Telegraphin haastattelussa (siirryt toiseen palveluun).

Tärkeintä kuitenkin oli, että hän pääsisi olympialaisiin. Nyt voidaan sanoa, että kaikki todellakin oli riskin arvoista.

– Jokainen urheilija tuntee joskus kipua. Olympialaiset käydään kuitenkin vain kerran neljässä vuodessa. Minulle ne olivat kipua tärkeämpi asia.

Nafissatou Thiam pitelee kättään keihäänheiton jälkeen Rion olympialaisissa.
Diego Azubel / AOP

Rion olympiastadionilla Thiam teki työtä käskettyä. Hän ei osallistunut seitsenottelun keihäskilpailussa edes alkulämmittelyyn. Ensimmäinen kilpailuheitto yllätti hänet itsensäkin. 53,13 oli uusi henkilökohtainen ennätys, eikä suinkaan jäänyt ainoaksi.

Thiam teki olympialaisten kaksipäiväisessä kilpailussa oman ennätyksensä peräti viidessä lajissa.

– Kyynärpäävaivan vuoksi en pystynyt heittämään kuuteen viikkoon. Tunsin kipua jo kuulantyönnössä, mutta taistelin sen läpi ja tein parhaan suoritukseni vasta viimeisellä kierroksella. Sama toistui keihäänheitossa, mutta tein ennätykseni. Se todistaa, että kehoa voi piiskata kovempaa kuin uskoisikaan, hän jatkoi Spikesin haastattelussa. (siirryt toiseen palveluun)

Nafissatou Thiam kuularingissä.
Sven Simon / AOP

Täysin takavasemmalta, vastoin kaikkien odotuksia, belgialainen opiskelija nousi olympialaisten seitsenottelun sankariksi. Legendaariseen asemaan noussut Jessica Ennis-Hill joutui taipumaan uransa viimeiseksi jääneessä arvokilpailussa.

– En voi uskoa tätä. En tullut hakemaan mitalia. En edes miettinyt sitä. Tämä on aivan hullua. Uskoin pystyväni ehkä kahdeksan kärkeen, mutta en kultaan. Vammojen vuoksi en edes tiennyt, voisinko osallistua kisoihin, hämmentynyt Thiam hehkutti olympialaisten verkkosivuilla (siirryt toiseen palveluun) tuoreeltaan voittonsa jälkeen.

– Elämäni taitaa nyt muuttua. Olen yhä yliopistossa, mutta joudun nyt tekemään vähän päätöksiä.

Tähdeksi kuin tyhjästä

Rioon tultaessa Nafissatou Thiam ei vielä ollut huippu-urheilija. Hän oli opiskelija, jolle koulu oli kaikkein tärkeintä. Urheilu-ura oli vasta alussa ja koulunkäynnin sivutoimi.

Samalla hänen profiilinsa urheilijana on räjähtänyt aivan uuteen mittakaavaan. Riossa hän oli jymy-yllättäjä, Berliinin EM-kilpailuissa hän on jo yksi nimekkäimmistä tähdistä.

Urheilusta oli tullut senegalilaisisän ja belgialaisäidin tyttärelle tärkeä harrastus jo varhain ja rahavaikeuksista huolimatta hän pääsi teini-ikäisenä maineikkaan Roger Lespagnardin oppiin. Tämä oli kilpaillut kymmenottelijana kolmissa olympialaisissa. Lespagnardin valmennuksessa Thiam oli valmis venyttämään päivänsä äärimmilleen, jopa niin pitkiksi, että hän välillä hädin tuskin ehti nähdä perhettään.

Korkeushyppy ja keihäänheitto ovat olleet hänen vahvimpia lajejaan, mutta hiljalleen myös juoksu on parantunut.

Nafissatou Thiam istuskelee kentällä.
AOP

Vaikka nykyisin maine urheilijana on jo kiirinyt paljon kotikaupunkia tai -maata kauemmas, moni asia on yhä ennallaan. Thiam harjoittelee useimmiten Liegessä suhteellisen vaatimattomissa olosuhteissa, talvisin jopa lumisilla radoilla.

Matkaa sisäradalle Gentiin on 154 kilometriä, joten useimmiten Thiam harjoittelee talvipakkasillakin ulkona.

– Belgiassa on paljon hyviä urheilijoita, mutta hyvin vähän investointeja. Koko Belgiassa on vain yksi sisärata ja se on todella kaukana. Luulen, että olisin parempi korkeus- ja pituushyppääjä, jos pystyisin harjoittelemaan talvisinkin kunnolla, Thiam epäili Telegraphille.

Tulevaisuudessa hän saattaa päätyä muuttamaan ulkomaille parempien olosuhteiden perässä, mutta tällä erää hän ei vielä ole valmis hylkäämään kaikkea Belgiassa – erityisesti opintojaan.

Nafissatou Thiam juhlii olympiakultaa Rion olympialaisten seitsenottelussa.
Diego Azubel / AOP

Thiam opiskelee maantiedettä Liegen yliopistossa.

– Koulu on koko ajan ollut minulle tärkeintä. Minulle on aina korostettu tutkinnon tärkeyttä. Ajattelin, että voisin olla mestari Belgiassa, mutta Belgia ei ole kovin iso maa, ja sen jälkeen pitäisi mennä töihin. Siinä tapauksessa haluan tehdä sellaista työtä, josta pidän, hän sanoi Inside Athleticsille (siirryt toiseen palveluun).

– Olen korostanut tätä kaikkea myös managerilleni. Yritän tasapainoilla koulunkäynnin ja harjoittelemisen välillä, ja managerini sekä valmentajani ovat nähneet vaivaa saadakseen kaiken toimimaan.

Thiam ei juniorivuosinaan ollut koskaan kaikkein hehkutetuimpia urheilijoita. Hänen tuloksensa olivat hyviä, mutta eivät niin dominoivia kuin viime vuosien kunto voisi antaa olettaa. Hän kilpaili kansainvälisillä kentillä ensimmäistä kertaa vasta vuonna 2011, nuorten MM-kisoissa Ranskan Lillessä.

Hän muistaa kokemuksen henkisesti rankaksi, koska tunnelma oli niin jännittynyt ja vakava. Neljäs sija kuitenkin osoitti potentiaalin.

Kaksi vuotta myöhemmin Thiamista tuli juniorien Euroopan mestari Belgian ennätystuloksella. Näiden tapahtumien välissä hän uurasti erityisesti pääkoppansa kanssa välttääkseen turhat painetilat ja hermoilun, jotka olivat pilanneet muutamia kilpailuja.

Nafissatou Thiam istuskelee kentällä mietteliäänä.
AOP

– En oikeastaan edes unelmoinut urasta ammattiurheilijana. Lille oli huima kokemus ja olin valtavan onnellinen siitä, että sain olla mukana. En silloin vielä harjoitellut ihan täysillä ja olin tyytyväinen neljänteen sijaan, hän kertoi Inside Athleticsille.

– Sitten aloin panostaa enemmän ja 18-vuotiaana rikoin viisinottelun maailmanennätyksen. Silloin tajusin, mihin voisin pystyä.

Vieläkään hän ei ole valmis. Rion olympialaiset olivat hurjin mahdollinen osoitus siitä, mihin Thiam urheilijana pystyy, mutta hän on nytkin vasta 23-vuotias. Siksi olympiakullan aiheuttama myllerrys sai nuoren urheilijan hämilleen.

Nafissatou Thiam median edessä Götzisin seitsenottelutapahtumassa.
AOP

– Kaikki sanoivat, että asiat muuttuisivat Rion jälkeen. Olin sen vuoksi jopa peloissani, koska en halunnut elämäni muuttuvan. Olen ujo tyyppi, enkä viihdy huomion keskipisteenä. Nyt minua tuijotetaan kadulla, eikä se aina tunnu hyvältä, Thiam myönsi Telegraphille viime kesänä.

Uusiin paineisiin

Rion jälkeen Thiamia jälleen koeteltiin. Hän tunsi kaikkien belgialaisten ja laajemminkin koko yleisurheiluyhteisön paineet harteillaan. Hänen tarinansa oli olympiakesän upeimpia, ja kansa janosi lisää.

Samaan aikaan Thiam palasi Liegeen, missä ei edelleenkään odottanut ensiluokkainen harjoitushalli tai kehittymisen varmistava tukiverkosto. Lähes kaikki oli ennallaan, mutta odotukset olivat kasvaneet valtaviksi.

– Rion jälkeen olin vähän epäröivällä kannalla. Tein siellä niin vahvan uuden ennätyksen. Ajattelin, että alkaako siitä alamäki. Epäilyksiä vain lisäsi kaikki uusi, mitä elämääni tuli menestyksen mukana. Vasta parin kuukauden jälkeen löysin taas oikean lähestymistavan, hän muisteli Inside Athleticsille.

Nafissatou Thiam juhlii seitsenottelun MM-voittoa valmentajansa kanssa.
AOP

Thiamille tavallinen harjoitusviikko Belgiassa tarkoittaa kuutta harjoituspäivää. Maanantaisin ja perjantaisin treenataan kuntosalilla ja pitkiä juoksuja. Tiistaisin ja torstaisin vuorossa ovat sprintit sekä pituushyppy. Keskiviikolle ja lauantaille jäävät heittolajit. Joskus tahtia kiristetään, jolloin tiistaisin, torstaisin ja perjantaisin tehdään kaksi harjoitusta päivässä.

Paras tapa vastata uuteen tilanteeseen oli pitää tiukasti kiinni siitä, mikä oli viime vuosina tuonut niin vahvan kehityksen. Niin Thiam myös teki. Pää pysyi kylmänä, eikä Rio jäänyt yksittäiseksi kohokohdaksi.

Vuonna 2017 hän ylitti 7000 pisteen rajan kautta aikain neljäntenä naisena ja ensimmäisenä kymmeneen vuoteen. Jälleen kerran hän kirjautti samassa kilpailussa viisi henkilökohtaista ennätystä ja paransi uransa parasta kokonaistulosta 200 pisteellä.

Nafissatou Thiam
Ulf Schiller / AOP

Thiam oli kovassa nousussa, eikä kenestäkään olisi pysäyttäjäksi.

Hän voitti muun muassa viisiottelun EM-hallikullan. Täydellisen vuoden viimeisteli maailmanmestaruus Lontoossa. Silloin Thiamista tuli kautta aikain ensimmäinen belgialainen yleisurheilun maailmanmestari.

Pyöräily- ja jalkapallomaassa nuori tähti käänsi päitä kohti yleisurheilukenttää, mutta piti omansa nöyränä.

– Kaikki luulevat minua nyt voittamattomaksi, mutta tiedän hyvin, ettei se pidä paikkaansa. Voisin vajota syvälle, jos luulisin, ettei kukaan voi päihittää minua. Jalkojen on pysyttävä maassa, tai seinä saattaa tulla vastaan. Haluan nauttia tästä ja pitää nämä tunteet mielessäni, jotta voin ammentaa tästä ylimääräistä voimaa vaikeina hetkinä, Thiam sanoi VRT:lle (siirryt toiseen palveluun).

Toppuuttelu on tärkeää ainakin urheilijalle itselleen. Viime vuoden lopussa kunniaa sateli vain lisää, kun Thiam palkittiin Kansainvälisen urheiluliiton palkintogaalassa vuoden urheilijana. Moiseen on pystynyt aiemmin vain yksi seitsenottelija. Edellinen palkinnon voittanut eurooppalaisnainen oli korkeushypyn supertähti Blanka Vlasic vuonna 2010.

Nafissatou Thiam ja vuoden naisyleisurheilijan palkinto 2017.
Sebastien Nogier / AOP

Voidaan siis sanoa, että Thiamin ennuste elämänsä muuttumisesta on osoittautunut ainakin osittain todeksi. Hän osaa pitää oman päänsä kurissa, mutta valokeilaa hän ei pääse pakoon.

– En halua asettaa omille harteilleni liian suuria paineita, koska niitä tulee ulkopuolelta aivan riittävästi, hän huokaisi Inside Athleticsin haastattelussa.

Vasta ensimmäiset askeleet

Kovin juttu Thiamin viime vuosissa on se, että hänen tarinansa oikeasti on vasta alkamassa. Näin nuori urheilija voi jatkaa huipulla vielä vuosikausia, jopa vuosikymmenen. Se riittäisi seitsenottelun suurimpienkin legendojen tavoittamiseen.

2010-luvun tähti Ennis-Hill lopetti 30-vuotiaana voitettuaan yhden olympiakullan, kolme maailmanmestaruutta ja yhden EM-kullan. Yhdysvaltalaisen Jackie Joyner-Kerseen uroteot ovat jo vuosikymmenten takaa, mutta sitäkin vakuuttavammat: kaksi olympiakultaa, yksi olympiahopea ja kaksi maailmanmestaruutta seitsenottelijana sekä viisi MM- ja olympiamitalia lisää pituushyppääjänä.

Joyner-Kerseen nimissä on myös seitsenottelun maailmanennätystulos 7291.

– Näen kaiken saamani siunauksena. En tiedä, minne tämä kaikki päättyy ja kauanko saan tehdä tätä, mutta aion nauttia jokaisesta askeleesta. Jatkan niin kauan kuin pystyn ja annan kaikkeni, Thiam sanoi Inside Athleticsille.

– Jos kehityn ja kehityn ja pääsen lähemmäs maailmanennätystä, niin jonain päivänä varmasti haluan tavoitella sitä. Nyt on vielä liian aikaista puhua siitä. Olen vielä niin nuori.

Nafissatou Thiam esittelee sisäratojen EM-kultamitalia.
Andrej Cukic / AOP

Silti belgialainen tavoittelee Berliinissä jo hattutemppua, eli EM-kullan lisäämistä olympialaisten ja maailmanmestaruuden perään. Odotetunlainen menestys EM-kisoissa viimeistään virallistaisi hänen asemansa seitsenottelun hallitsijana.

Matkalla loppukesän päätapahtumaan Thiam muun muassa jätti väliin kevään EM-hallikisat.

– Keskityn täysin vuoden tärkeimpään tavoitteeseeni, eli kesän EM-kilpailuihin, hän kirjoitti Facebook-sivullaan.

Sitä tarina ei vielä kerro, miten yleisurheiluvuoden tärkein tavoite vertautuu prioriteeteissa koulunkäyntiin. Osa-aikaurheilijakin tärisyttänee silti tannerta vielä monen vuoden ajan, ja ehkä jossain kohtaa pääsee jopa keskittymään täysillä vain urheilemiseen.

Juttua päivitetty 10.8. kello 11.06: korjattu tiedot Joyner-Kerseen saavutuksista.

Lue myös:

Kristiina Mäkelä ja Jenni Kangas finaaleissa, seiväsmiehet karsinnassa – katso tästä viidennen EM-kisapäivän ohjelma

SUL:n valintasekoilusta kärsinyt Huntington: "Ehkä ihan hyväkin juttu, että valintani tuli niin myöhään"

Lähteet: Telegraph, Spikes, Olympic.org, IAAF, VRT

Suosittelemme

Tuoreimmat