Suora

  • Hiihdon MM, Urheilustudio, Seefeld 22.2.
  • Bansko, miesten alppiyhdistetty
  • Alppihiihdon MC: Bansko, miesten alppiyhdistetyn super-g
  • Hiihdon MM, yhdistetyn mäkiosuus HS 130
  • Alppihiihdon MC: Bansko, miesten alppiyhdistetyn pujottelu
  • Katowice Major CS:GO, The new legends' stage
  • Elävä arkisto esittää
  • Villi kortti: PÖLJÄ PÄIVÄ Seefeld-19
  • Bansko, miesten alppiyhdistetty

SM-liigan nopein pelaaja on parhaimmillaan täysin pitelemätön – nappihankinta pahamaineisesta farmisarjasta taistelee nyt pistepörssin kärkisijoista

Justin Danforth on SM-liigan viihdyttävimpiä pelaajia. Tuntematon kanadalainen lähti suomalaiseen pikkukaupunkiin ja tekee kovaa jälkeä joukkueensa tähtenä.

Rauman Lukko (Jääkiekon Miesten Liiga)
Justin Danforth.
AOP

– Pienen pelaajan on pakko erottua jollain tavalla. Nopeus ja luistelu ovat olleet minulle painopiste niin kauan kuin muistan.

Justin Danforth tietää täsmälleen, mitkä ovat hänen vahvuutensa.

Niin tietää myös jokainen, joka on tällä kaudella nähnyt edes muutaman Rauman Lukon ottelun. Kaukalon nopeinta miestä on mahdoton olla huomaamatta, varsinkin, kun hän yleensä kuskaa myös kiekkoa mukanaan.

Silti Danforthin vauhti tulee toistuvasti yllätyksenä vastustajien pelaajille.

Jokaisessa ottelussa puolustus huomaa muutaman kerran aliarvioineensa Lukon luistelukoneen. Danforth saa kiekon puolustusalueella, katsahtaa ylöspäin ja ylittää keskialueen puolustajien vasta kääntyessä.

Pieni, nopea ja taitava pelaaja luo vaaratilanteita kuin tyhjästä ja nousi syyskauden lopuksi pistepörssin kärkisijoille.

– Muutama vuosi sitten olisi tuntunut hullulta ajatella, että olisin nyt täällä, kanadalainen naurahtaa asetuttuaan vieraaseen ja hiljaiseen suomalaiskaupunkiin.

Danforth ei ole koskaan pelannut NHL:ssä, farmisarja AHL:ssäkin vain jokusen ottelun. Häntä ei koskaan varattu NHL:ään, eikä hän ole koskaan pelannut maajoukkueessa.

Muutaman kuukauden mittaan tuntematon pelaaja kuitenkin osoittautui täydelliseksi hankinnaksi SM-liigaan.

Justin Danforth.
AOP

Pienten kaupunkien kasvatti

Oshawa on suomalaisessa mittakaavassa keskikokoinen kaupunki Kanadan Ontariossa. Lähialueella mikä tahansa paikka jää helposti massiivisen Toronton varjoon, vaikka välimatka Torontosta Oshawaan on vain noin 60 kilometriä.

Silti Danforth erottaa itsensä selvästi suurkaupungin väestä. Ehkä siksikin hän sopii niin hyvin Suomen länsirannikolle, SM-liigan pienimmälle paikkakunnalle.

– En ole koskaan asunut Toronton tai New Yorkin kaltaisissa metropoleissa, enkä oikein viihdykään niissä. Minusta raumalainen pikkukaupungin tunnelma on mielekkäämpi. Ihmisten intohimo näkyy ja juuri ihmiset ovat tehneet tästäkin niin hienon kokemuksen.

Oshawa on tunnettu työläiskaupunkina. Sen talous elää lakkautuslistalle ajautuneesta autotehtaasta, luonto elää yhdestä maailman suurimmista järvistä, ja kaupunkilaiset ovat ainakin vuoden 2018 tutkimuksen mukaan Kanadan pessimistisimpiä.

Jääkiekossa Oshawasta tiedetään ehkä parhaiten juniorijoukkue Generals, muiden muassa Bobby Orrin, Eric Lindrosin ja John Tavaresin kasvattajaseura. Justin Danforth ei koskaan edustanut Generalsin ykkösjoukkuetta, vaan pelasi teinivuotensa Cobourg Cougarsissa, OJHL-sarjassa. Sieltä ei liiemmin nouse Tavaresin kaltaisia NHL-tähtiä, vaan enemmänkin myöhempien kierrosten varauksia.

Justin Danforth.
AOP

Danforthin tapauksessa varaus jäi lopulta kokonaan haaveeksi, mutta aika Cougarsin joukkueessa opetti ainakin elämää yhä pienemmässä kaupungissa. Noin 20 000 asukkaan Cobourg jää jopa Rauman varjoon.

NHL-varauksen puuttuminen ei kuitenkaan ollut erityisen kova kolaus, sillä Danforthin tavoitteena oli koko ajan edetä Yhdysvaltojen yliopistoliigaan. Sinne hän myös jatkoi opiskelemaan urheilujohtamista.

175-senttiset pelaajat ovat NHL:ssä harvinaisuus. Sen myötä Pohjois-Amerikan farmisarjat näyttivät muodostuvan Danforthinkin kehittymisen katoksi. Viime talven hän kiekkoili "farmin farmissa", ECHL-sarjassa.

– Olin kuullut kaikenlaisia kauhutarinoita näistä alemmista farmisarjoista ja varsinkin siitä, millaista rääkkiä matkustelu on. En tiennyt, mitä odottaa, Danforth muistelee.

72 ottelua samassa ajassa kuin Suomessa pelataan 60 ottelua olivat paikoin tolkutonta rääkkiä. Joskus pelattiin kolme ottelua peräkkäisinä päivinä. Kroppaa testattiin, samoin henkistä sietokykyä.

Kaiken reissaamisen ja väsymyksen keskellä kaukalossa piti pitää pää ylhäällä, varsinkin Danforthin tapauksessa.

– Pelityyliltään ECHL on aika raaka. Siellä on omat taitopelaajansa, mutta sitten on todella kovapäisiä ja -nyrkkisiä mörssäreitä, jotka joskus ottavat ohjat omiin käsiinsä. Taklauksia tulee paljon ja tällaisena pienempänä pelaajana pitää oppia päihittämään isommat älyllä ja luistelulla.

Justin Danforth.
Tomi Hänninen

Danforth tuli valituksi ECHL:n vuoden tulokkaaksi. Yli piste per peli -tahdilla hän pääsi välillä pelaamaan Buffalo Sabresin farmijoukkueessa AHL:ssä ja kiinnitti samalla Lukon huomion.

Kun todennäköisinä vaihtoehtoina olivat jatkaa bussimatkustelua Pohjois-Amerikassa tai loikata Atlantin yli Eurooppaan, Danforthin ei tarvinnut miettiä kahta kertaa. Hänelle Eurooppa oli muodostunut unelmaksi jo aikoja sitten.

– Se oli pienestä asti yksi tavoitteistani. Kaikki haluavat NHL:ään, mutta minä haaveilin yliopistosta ja Euroopasta. Jo kasvaessani kuulin paljon siitä, miten minusta tulisi todella hyvä pelaaja eurooppalaiseen tyyliin. Pelaamiseni perustuu nopeuteen, täällä oli hyvä ympäristö saada siitä eniten irti.

Kiekkoura rakentunut luistelutaidon varaan

Suomessa ei tarvitse pelätä mörssäreitä yhtä tiuhaan.

Taklauksia tulee välillä, mutta ne eivät ole pelin painopiste. Sen sijaan kiekolliseen pelaamiseen on panostettava enemmän kuin koskaan aiemmin.

Danforthille se sopii täydellisesti. Hänelle tärkeintä on ympäristö, jossa nopeus ja taito pääsevät esiin.

Justin Danforth.
AOP

Danforth on osoittautunut raumalaisten nappihankinnaksi. Hän on ollut joukkueen kärkihyökkääjiä ja vuodenvaihteeseen tultaessa mies nousi jopa koko ryhmän ykköstykiksi. Joukkueella, joka on ajoittain ollut liian vahvasti Arttu Ilomäen ja Janne Keräsen yhteispelin varassa, on nyt uudenlainen ase.

Alku ei ollut kanadalaisen omienkaan sanojen mukaan helppo.

– Jos ei pysty sopeutumaan paikalliseen tyyliin, on aika nopeasti vaikeuksissa. Se tapa jolla pelasin ECHL:ssä ei olisi toiminut sarjassa, missä kaikki muut pelaavat tietyllä tyylillä, Danforth toteaa.

Lukossa ei voi säntäillä kiekon kanssa minne sattuu, eikä kiekottomanakaan tarjota syöttöpaikkaa aivan mistä tahansa. Päävalmentaja Pekka Virta tunnetaan kontrolloidusta pelaamisesta ja Danforth tarvitsi aikaa saadakseen otteen siitä, mitä häneltä tarkalleen vaadittiin.

– Pitää kiinnittää enemmän huomiota haluttuihin ratkaisumalleihin, koukkaamiseen kohti omaa kenttäpäätyä ja kiekonhallintaan. Jouduin aluksi tekemään paljon töitä ajoitusten kanssa, mikä keskushyökkääjänä on ehdottoman tärkeää. Onneksi pelasimme kahdeksan harjoitusottelua.

Justin Danforth.
AOP

Mitä pidemmälle kausi on edennyt, sitä paremmin Danforthin erityisosaaminen on päässyt oikeuksiinsa. Hänen pelaamisensa on parhaimmillaan huippuviihdyttävää seurattavaa, sillä kädet ja pää pystyvät usein määrittämään pelin vauhdin - ja jalat ovat jo paljon sitä edellä.

– Minusta luistelu on kasvavalle nuorelle kaikkein tärkein osa-alue. Käytän paljon aikaa jalkavoiman sekä liikkuvuuden kehittämiseen, mutta kaikki lähtee tekniikasta. Nuorena luistelu myös voi kehittyä eniten, ja jos silloin oppii oikean tekniikan, sen pohjan päälle voi rakentaa vuosien ajan.

Danforthin tapauksessa pohja on rakennettu Kanadan itäisissä osissa vuosituhannen vaihteessa. Silloin hän tottui nousemaan viikonloppuaamuisin viideltä tai kuudelta.

Kun useimmat vasta alkoivat heräillä uniltaan, Danforth riisui jo luistimiaan vietettyään pitkän tovin jäällä luisteluopettajan kanssa.

– Vanhemmat veivät minut erityisiin luisteluharjoituksiin jo kuusivuotiaana. Siellä panostettiin nimenomaan maksimaalisen luistelunopeuden tuottamiseen rakentamalla luistelutaito kohta kohdalta, hän sanoo.

Ilman kaikkia niitä tunteja Danforth ei ehkä olisi nykyisessä tilanteessaan.

– Aina ei kauheasti innostanut käydä siellä, mutta siitä oli pakko pitää kiinni. Tiesin, että jääkiekon jatkaminen vaatisi minulta vahvaa luistelua. Varsinkin nykypäivän pelinopeudessa se on välttämättömyys. Minulle on ratkaisevan tärkeää, että pystyn edistämään peliä ja luomaan tilanteita puhtaasti luisteluni kautta.

Justin Danforth.
AOP

Ei kiirettä lähteä hallilta

Lukossa pelaa tällä hetkellä kentällinen ulkomaalaisia. Joukosta kokenein, 30-vuotias Brandon DeFazio, on NHL:ssäkin pelannut maanmies. Laitahyökkääjä Manuel Ganahl tulee Itävallasta, puolustuksessa Mark Auk tuo amerikkalaisverta ja seura- sekä maajoukkuetasolla menestynyt Jakub Krejcik tulee Tshekistä.

Rauman kokoisessa kaupungissa he kyllä erottuvat paikallisista. Virikkeiden puutteessa valtaosa ajasta kuluu kuitenkin Äijänsuolla jäähallin uumenissa.

– Meillä ei yleensä ole juuri minkäänlaista kiirettä lähteä täältä - päinvastoin. Kämpillä ei välttämättä ole hirveästi tekemistä. Käymme ulkomaalaispelaajien kesken lounaalla ja illallisella, pelaamme vähän videopelejä, välillä luen kirjoja, sentteri luettelee.

– Kaikenlaista, mikä pitää kiireisenä.

Konsolin äärellä Danforth ei kuitenkaan enää kaipaa enempää jääkiekkoa. Sen sijaan hän tunnustaa kuuluvansa NHL:nkin vallanneen Fortniten fanien leiriin ja voivansa viettää maailmanlaajuiseksi ilmiöksi levinneen räiskintäpelin parissa pitkiäkin aikoja.

– Tässä joukkueessa on liuta pelaajia, jotka viihtyvät sen parissa. Siinähän ne tunnit vasta kuluvatkin.

Jännitystä riittää silti myös kaukalossa. Alkukaudesta sarjataulukon pohjilla kärvistellyt Lukko nousi joulutauoksi jo kärkikolmikkoon asti, eikä vähiten Danforthin ansiosta. Juonen päästä kiinni saanut kanadalainen pelasi joulukuun yli piste per peli -tahdissa.

– Alkuvuosi oli vaikea, kun yritimme löytää kunnon kemiaa. Loppuvuosi nivoi tätä ryhmää yhteen. Onhan tämä ollut tunteiden vuoristorataa, hän toteaa.

Vuoristorata sopii Danforthille hyvin. Sieltä hän ehkä löytää samaa vauhtia, johon hän parhaimmillaan polkee kaukalossa.

Lue myös:

Lukon nuori maalivahti Lassi Lehtinen huipensi liigaviikkonsa iskemällä maalin – ”En epäröi kokeilla, jos paikka tulee”

Katso uskomaton temppu! Lukon maalivahti Lassi Lehtinen teki maalin TPS:n verkkoon

Yli tuhannen liigaottelun upea ura päättyy loukkaantumiseen – Ville Vahalahti lopettaa

Suosittelemme

Tuoreimmat