Suora

  • Thaikureita ja urheilujohtamista

Laidalta keskelle siirtynyt Sebastian Aho on maailman eliittiä sentterinäkin: ”Hän voisi pelata vaikka puolustajana”

Carolinan Sebastian Ahosta ei voi enää puhua aliarvostettuna pelaajana, linjaa Yle Urheilun NHL-kirjeenvaihtaja Tommi Seppälä.

NHL
Sebastian Aho
AOP

Vancouver. Todella harva nuori NHL-pelaaja pystyy vaihtamaan kaistaa laidasta keskelle. Minnesotan Mikael Granlund ja Carolinan Teuvo Teräväinen ovat viimeisimmät suomalaisesimerkit siitä, minkälaista hintaa nuoret keskushyökkääjät voivat joutua hyökkäyspäässä sentterin puolustusvelvoitteista maksamaan.

Edellä mainittujen pelaajien NHL-urat lähtivät toden teolla nousuun vasta, kun nämä siirrettiin laitahyökkääjän tonteille.

Laidalla puolustuspään velvoitteet ja rasitteet ovat pienemmät, minkä vuoksi energiaa säästyy paremmin hyökkäyspään pelaamiseen. Siis sinne, missä Granlundin ja Teräväisen vahvuudet ehdottomasti ovat.

Toista maata on Teräväisen seurakaveri Sebastian Aho, 21, joka hyppäsi kuluvalla kaudella vastakkaiseen suuntaan.

Aho, joka on pelannut viimeksi kunnolla keskushyökkääjän tontilla Kärppien juniorijoukkueissa, on tehnyt NHL-tasolla tempun, johon on pystynyt todella harva pelaaja – siis hyppäämään laitahyökkääjän tontilta keskikaistalle maailman kovimmassa kiekkoliigassa.

Lisäksi Aho on onnistunut välittömästi olemaan pelipaikkansa eliittiä.

Sebastian Aho
Gregg Forwerck / NHLI via Getty Images

Miten tämä on mahdollista?

Kyse on tietenkin monen asian summasta. Jos Ahon pelaamisesta pitäisi nostaa kaksi asiaa yli muiden, ensimmäinen olisi poikkeuksellinen pelipää. Ahon kyky ymmärtää ja lukea peliä sekä tehdä oikeita valintoja toistuvasti täydessä vauhdissa ja kovan paineen on maailman absoluuttista huipputasoa.

Tietokoneesta nuoren suomalaishyökkääjän päässä ei puhuta suotta.

Toinen korvaamaton ominaisuus on luistelu. Ahon luistelu on parhaimmillaan kuin taidetta. Ei Carolina-sentteri suoran luistelun nopeudessa maailman kärkeä hätistele, mutta teknisesti suomalainen pystyy hämmästyttämään illasta toiseen. Laadukas luistelu paikkaa myös koon tuomia haasteita.

Monet laji-ihmiset Pohjois-Amerikassa ovat seuranneet Ahon siirtymistä keskikaistalle suu ammollaan.

– Hyvin harvoin tulee vastaan tilanteita, missä hänet voitettaisiin kamppailemalla tai pelattaisiin tilanteista ulos voimalla. Hän ei ole nopein, mutta hän on niin taitava liikkumaan. Mikä tärkeintä, hän tuntuu aina tietävän, mihin mennä ja miten sijoittua missäkin tilanteessa, kanadalaisen TSN:n kommentaattori Ray Ferraro hehkuttaa Yle Urheilulle.

Kun Aho saa kiekon, hän tietää aina sillä samalla sekunnilla, mitä tehdä sen kanssa.

Ray Ferraro, TSN:n kommentaattori

Itsekin 1258 ottelua NHL:ssä pelannut Ferraro tietää, mistä puhuu.

– Puhumme todella poikkeuksellisesta pelaajasta pelipaikan vaihdon suhteen. Peli on keskikaistalla niin erilaista. Jos Aho nyt vasenkätisenä pelaisi vaikka vasemmalla laidalla, niin siinä riittää, että katsoo oikean olan yli, niin näkee tapahtumat. Keskellä pitää nähdä koko kenttä. Tähän pystyy harva laidalla paljon pelanneista, Ferraro jatkaa.

– Kun Aho saa kiekon, hän tietää aina sillä samalla sekunnilla, mitä tehdä sen kanssa, oli sitten kyse syötöstä tai nostamisesta jalalla.

Piste-ennätykset paukkuvat

Aho, jonka puolustuspään vastuut ovat kasvaneet merkittävästi pelipaikan vaihtumisen myötä, on vain kiihdyttänyt vauhtiaan hyökkäyspelin osalta. Perjantaina Aho kirjasi tililleen kaksi syöttöpistettä, minkä myötä omat uudet henkilökohtaiset ennätyspisteet yhden kauden osalta nousivat 66:een (24+42) – lauantain jälkeen jo 67:ään.

Kun Aho viime kaudella iski 29 osumaa, nyt hän on matkalla reilusti yli kolmeenkymmeneen.

Eikä puolustuspelaamisessakaan ole ollut toistaiseksi huomautettavaa. Vanhakantaisessa tehotilastossa Ahon +20 häviää oman joukkueen kesken ainoastaan Teräväiselle (+22). Lauantaiaamuna Aho oli NHL:n tehotilastossa sijalla 18. Kun Aho on ollut jäällä, Hurricanes on kirjannut viidellä viittä vastaan vaaralliset maalipaikat nimiinsä yli 52-prosenttisesti.

– Jos sentterinä joutuu usein olemaan omissa, kulmissa painiminen kuluttaa todella paljon. Sieltä on myös pitkä matka vastustajan maalille. Mitä olen katsonut ”Sepeä”, niin hän pelaa puolustuspään jutut niin, ettei hänen tarvitse useinkaan käyttää paljon fyysisyyttä, sekä laidalla että keskellä NHL:ssä pelannut Vancouverin Markus Granlund näkee.

– Tässä tullaan Ahon poikkeukselliseen pelipäähän, erinomaiseen luisteluun sekä hyvään mailan käyttöön. Hän osaa juuri oikeaan aikaan käyttää mailaa puolustuspelaamisessa. Pelipää ylipäätään tekee suurimman vaikutuksen. Hän tekee jatkuvasti oikeita valintoja, Granlund jatkaa.

Teuvo Teräväinen ja Sebastian Aho tuulettavat maalia.
Getty Images

Aho itse sanoo nauttivansa keskellä pelaamisesta nimenomaan hyökkäyspelaamisen näkökulmasta.

– Puolustusvastuu on iso, mutta toisella puolella kolikkoa on se, miten saa kiekkoa täyteen vauhtiin ihan eri tavalla kuin laidassa. Laiturien tehtävä on voittaa kiekkoja siihen keskelle. Ja kun niin käy, ja saan sen täyteen vauhtiin, niin se on minulle hyökkäyspelin kannalta etu, Aho sanoo.

Etenkin uuden vuoden puolella Ahon – ja Carolinan – meno on äitynyt hurjaksi. Tämän vuoden puolella enemmän tehoja ovat mättäneet ainoastaan Chicagon Patrick Kane sekä Bostonin Brad Marchand. Aho on rummuttanut tammi-helmikuussa 21 otteluun huimat 28 (9+19) tehopistettä.

Herääkin kysymys, miksei vielä viime kaudella Carolinaa luotsannut Bill Peters siirtänyt suomalaista keskelle jo aiemmin.

– Siitä oli puhetta, koska tiesimme, miten älykkäästä kaverista ja pelaajasta on kyse. Sanoin hänelle viime kaudella, että tulet pelaamaan 5-6 pelin jakson keskellä. Mutta se voi olla raskasta nuorelle pelaajalle. Nyt hän on taas hyvän kesän kautta vuoden vanhempi ja hoitaa hommaa upeasti, Calgarya tätä nykyä luotsaava Peters vastaa Yle Urheilulle.

Toisaalta kuluvallakin kaudella ovi keskelle aukesi lopullisesti vasta sittemmin Minnesotaan kaupatun Victor Raskin loukkaantumisen kautta.

– Alun perin juttelimme valmentajan (Rod BrindAmour) kanssa kesällä, että pelaan keskellä ainakin harjoitusleirillä. Sitten sattui Raskille huono tuuri ja sillä tiellä tässä ollaan, Aho hymyilee.

Sebastian Aho pystyisi pelaamaan millä paikalla tahansa. Jos hänen nyt pitäisi alkaa pelata puolustajana, hän hoitaisi senkin.

Bill Peters, entinen Carolinan valmentaja

Petersille Ahon menestys sentterinä ei tule minkäänlaisena yllätyksenä.

– Hän on supertähti, Peters nauraa.

– Sebastian Aho pystyisi pelaamaan millä paikalla tahansa. Jos hänen nyt pitäisi alkaa pelata puolustajana, hän hoitaisi senkin. Ne, jotka katsoivat nuorten kisoja (2016), näkivät, että se oli Aho, joka sitä Suomen superketjua johti. Hän oli lisäksi Auston Matthewsin lisäksi ainoa World Cup-pelaaja ilman NHL-kokemusta. Olen nähnyt suuruuden jo pitkään.

Pedantti perfektionisti

Vaikka Aho ei vielä viime kaudella ottanut keskikaistaa haltuun täysipäiväisesti, kokeiluista oli nuorelle lahjakkuudelle suuri apu tulevaa ajatellen. Ja etenkin, kun kyse on Ahon kaltaisesta pedantista perfektionistista.

– Pelasin viime kaudella sellaiset kymmenen peliä keskellä ja huomasin, miten vaikeaa esimerkiksi aloittaminen parhaita vastaan on. Varsinkin vieraissa peluutuksen kautta oli vastassa jatkuvasti ihan parhaita pelaajia. Tajusin, että tähän hommaan täytyy paneutua kunnolla, Aho muistelee.

Eikä Sebastian Aho olisi Sebastian Aho, jos tämä ei tekisi kaikkea mahdollista kehittyäkseen osa-alueella, jonka tunnistaa heikkoudekseen. Sikäli, kun aloituksia voi Ahon tapauksessa heikkoudeksi edes kutsua. Oululaissentteri on aloittanut ensimmäisellä sentterikaudellaan 49,12 prosentin tehoilla, mikä on kelpo lukema nuorelle pelaajalle.

Vertailuksi mainittakoon muutaman eliittisentterin aloitusprosentit ensimmäiseltä NHL-kaudelta.

Jonathan Toews, Chicago 53,24

Patrice Bergeron, Boston 49,36

Aleksander Barkov, Florida 48,84

Auston Matthews, Toronto 46,82

Nicklas Bäckström, Washington 46,34

Anze Kopitar, Los Angeles 46,10

Sidney Crosby, Pittsburgh 45,49

Mark Scheifele, Winnipeg 42,17

Aho sijoittuisi yllä mainitulla listalla kolmoseksi. Viidenkymmenen prosentin tehot aloitusympyrässä ovat ensimmäisen kauden pelaajalle kova rajapyykki – tätäkin taustaa vasten Ahon lukemat ovat vähintäänkin kohtalaiset.

– Aloitukset ovat iso osa peliä. Siinä on valtava ero, voitatko aloituksen vai jahtaatko kiekkoa puoli minuuttia, ehkä koko vaihdon. Koko kausi ollaan päävalmentajan kanssa jumpattu näitä. Entisenä huippupelaajana häneltä saa paljon hyviä vinkkejä ja sitten ollaan kyllä videoitakin katsottu melko tiiviisti, Aho selvittää.

– Totta kai rutiini tulee vuosien kautta, yleensä tässä liigassa parhaat aloittajat ovat vanhempia kavereita. Mutta miksei nuorempikin voisi olla hyvä. Jos on hereillä, yhdenkin pelin aikana voi oppia paljon. Aloitusten jälkeen voi vaihdossa analysoida kaverin vahvuuksia ja heikkouksia.

Saa ketjukaveritkin loistamaan

Carolinan suomalaissentteri onkin hyvää vauhtia kasvanut omalle joukkueelleen lähes korvaamattomaksi pelaajaksi. Ahon voi heittää mihin tahansa tilanteeseen tai käytännössä mihin tahansa ketjuun, ja homma alkaa toimia. Tällaisena liimapelaajana tunnettiin myös Jere Lehtinen.

Aholla on lisäksi harvinainen kyky tehdä pelaajista ympärillään parempia.

Esimerkiksi Minnesotasta hankittu Nino Niederreiter on tehnyt Ahon vierellä kolmessatoista ottelussa kahdeksan osumaa. Minnesotassa yhdeksään osumaan yltäminen otti sveitsiläispelaajalta 46 ottelua.

– Peliymmärryksen lisäksi suuren vaikutuksen tekeekin se, miten hän tekee kaikista ympärillään parempia. Hänen kanssaan ovat onnistuneet lähes tulkoon kaikki ketjussa vierailleet. Aho on ehdottomasti pelipaikkansa parhaimmistoa tässä liigassa, Ahon kanssa kahden vuoden ajan pelannut Calgaryn Noah Hanifin kehuu Yle Urheilulle.

– Näin Ahon ensimmäisen kerran pelaavan nuorten kisoissa Helsingissä. Laitahyökkääjät Patrik Laine ja Jesse Puljujärvi saivat kaiken huomion, mutta minulle oli alusta asti selvää, kuka oli homman moottori. Kun katsoin häntä, ymmärsin, että tuollaisen pelaajan kanssa kuka tahansa voi tehdä tehoja. Aho tekee ihan kaikkea, Ferraro komppaa.

Sebastian Aho

Aho on pian tilanteessa, jossa hänestä voisi alkaa puhua jopa Hart trophy -ehdokkaana eli NHL- liigan ja samalla joukkueensa arvokkaimpana pelaajana.

– Ei ole kahta kysymystäkään siitä, kuka on Carolinan arvokkain, tärkein ja paras pelaaja. Sen mukaan hän saa myös ensi kesänä palkankorotuksen, Ferraro linjaa jatkosopimusneuvotteluihin viitaten.

Myös puheet siitä, että Aho olisi NHL:ssä jotenkin aliarvostettu pelaaja, voi heittää tällä päivämäärällä roskakoriin. Vaikka Raleigh on jääkiekkomarkkinana hyttysen jätös suuressa valtameressä verrattuna Torontoon tai Kanadaan ylipäätään, NHL:n sisällä suomalainen nauttii suurta arvostusta.

Ja miksi ei nauttisi.

Jos pelkästään tilastoja katsotaan, Ahon 132 (53+78) tehopistettä tämän ja edelliskauden osalta riitti lauantaiaamuna koko NHL:ssä sijalle 27. Taakse jää muun muassa Taylor Hallin, Jack Eichelin, Mark Scheifelen, Jamie Bennin, Vladimir Tarasenkon ja Auston Matthewsin kaltaisia pelaajia.

Kun tehopistepotin päälle isketään Ahon näyttävä ja tehokas kokonaisvaltainen pelaaminen, lajiväen arvostusta ei tarvitse kahdesti anella.

– Nyt pitää muistaa, että hän on yksi parhaista pelaajista koko liigassa. Hän on Carolinan paras pelaaja ja iso palanen sitä organisaatiota vielä todella pitkään. Hän loistaa tässä liigassa vielä kauan. Kyllä hänet tiedetään ja hänen osaamistaan todellakin arvostetaan, Hanifin linjaa.

– Toki jos Aho pelaisi Kanadassa, niin hän olisi erilainen tähti. Mutta tähti hän on jo nytkin, vaikka pienellä markkinalla pelaakin. Vaikka ihmiset eivät niin paljon näe hänen pelejään, hänet kyllä tunnistetaan jo tähtipelaajaksi laajalti tässä liigassa, Ferraro myötäilee.

Ahoa vielä viime kaudella luotsannutta Petersiä puheet arvostuksen puutteesta lähinnä hymyilyttävät.

– Ainakin minä olen tiennyt alusta asti. Hän on uskomattoman älykäs pelaaja, jolla on fantastiset taidot. Aholla on upea tulevaisuus edessään, Peters lataa loppuun leveä hymy kasvoillaan.

Lue myös:

Filppula onnistui maalinteossa, Laineen maaliton putki jatkuu

Carolinalle tärkeät pisteet, Aho alusti Niederreiterin molemmat maalit

Suosittelemme

Tuoreimmat