Suora

  • Kaatuilua ja kesäteatteria
  • Tanssin Grand Slam, lattarit
  • Korisliiga, naisten 4. loppuottelu Catz - PeKa
  • PUBG Global Summit: Lontoo, finaalit
  • One more year Riikka Sallinen? Lopettamisen sietämätön vaikeus
  • Anton Lundell: 17-vuotias maailmanmestari ja jääkiekkoammattilainen
  • Jääkiekon U18 MM: FIN - CZE
  • Jääkiekon U18 MM, Suomi - Tshekki

Ailahtelevasta taiteilijasta luotettavaksi joukkuepelaajaksi – Toronto laittoi Kapasen armottomaan kouluun: ”Halusin vain saada oman nimen lehteen”

Kasperi Kapanen on NHL-kauden upein suomalaistarina.

NHL

Kasperi Kapanen
Toronto Maple Leafsin Kasperi Kapanen pelaa uransa parasta NHL-kautta.AOP

Reittejä NHL:n kärkiketjuihin on yhtä monta kuin on yrittäjiäkin. Aina on ja aina tulee olemaan poikkeusyksilöitä, jotka marssivat suoraan varaustilaisuudesta NHL-joukkueen kärkiketjuun.

Yhtä lailla aina tulee olemaan pelaajia, joiden on käytävä pitkä ja kivinen tie kasvaakseen potentiaaliinsa.

Nuorten kohdalla haasteet liittyvät yleensä kokonaisvaltaisen pelaamisen ymmärtämiseen ja arvostamiseen.

Kun juniorisarjoissa ratkaisijan rooliin kasvanut niin sanottu taitopelaaja ei NHL-maailmassa mahdukaan kärkiketjuihin, saati joukkueeseen, syntyy usein yhteentörmäys, joka käynnistää oppimis- ja kasvuprosessin. Ja tämän oppimisvaiheen seurauksena pelaaja joko kasvaa tai ei kasva NHL:ään.

Pitkä ja kivinen tie kasvattaa. Tai sitten se murtaa.

Toronton Kasperi Kapanen ei aikonut murtua. Ei, vaikka nuori suomalaishyökkääjä oman kasvuprosessinsa aikana varmasti reunalla kävikin.

Kapanen onkin klassinen esimerkki nuoresta taitopelaajasta, jolla ei NHL-uran alkuvaiheessa ole valmiuksia kokonaisvaltaiseen pelaamiseen.

Eikä toisaalta hyökkäyspään osaaminen ole niin poikkeuksellisella tasolla, että ovi NHL:ään aukeaisi puhtaasti tulosyksikön kautta.

Toronto ymmärsi, mitä sillä oli käsissään. Seura, joka oli kaupannut supertähti Phil Kesselin Pittsburghiin vaihdossa nuoreen ja lahjakkaaseen Kapaseen, ei aikonut antaa puhtaasti kiekollisesta pelistä eläneelle KalPa-kasvatille mitään ilmaiseksi, päinvastoin. Kovaan rakkauteen uskova seura- ja valmennusjohto laittoi suomalaisen farmiin opettelemaan pelaamista ilman kiekkoa.

Ja ennen muuta ansaitsemaan kaiken saamansa. Ja useampaan kertaan.

– Piti alkaa opetella pohjoisamerikkalaiseen peliin. Oli tärkeää opettaa hänet pelaamaan sellaista jääkiekkoa, mitä Toronto Maple Leafsissa pelataan. Halusimme valjastaa hänen erinomaisen luistelun myös puolustuspelaamiseen, ei ainoastaan hyökkäämiseen, Kapasta AHL-joukkue Toronto Marliesissa valmentanut Sheldon Keefe sanoo Yle Urheilulle Torontossa.

Kapanen alkoi opetella kokonaisvaltaisempaa otetta, mutta NHL:ää hän näki pääosin vain televisiosta. Syksyllä 2015 Marliesissa aloittanut laituri pelasi kahden ensimmäisen vuoden aikana ainoastaan seitsemäntoista NHL-ottelua.

Myöhemmin Kapanen muun muassa kertoi pohjoisamerikkalaismedialle, ettei katsonut lainkaan Leafsin otteluita. NHL:n katselu otti koville.

Kapanen koki olevansa valmis, mutta seura ei nähnyt pelaajalla valmiuksia pelata maailman kovimmassa liigassa.

– Ei se aina helppoa ollut. Sitä katselee, miten muut jo painaa NHL:ssä ja saa siellä onnistumisia. Sitten miettii, että itsekin voisin olla jo tuolla. Saatoin päästä ylös ja pelasin hyvin, mutta aina tuli lähtö alas. Kun pääset sinne, pelaat 18000 ihmisen edessä ja joudut takaisin alas, niin olihan se aika raskasta, Kapanen muistelee Yle Urheilulle Torontossa.

– Välillä menin kotiin ja rikoin tavaroita. Usein olin aika pahalla tuulella.

”Olin pieni ja ohkainen poika”

Kapasen oma kärsivällisyys alkoi olla koetuksella, ja sama alkoi olla pelin henki myös toisaalla. Esimeriksi nuorten maajoukkueen päävalmentaja Jukka Jalonen matkusti nuorten MM-kotikisojen alla syksyllä 2015 Torontoon asti tapaamaan Kapasta. Matkan tarkoitus oli tiettävästi aistia ja selvittää, olisiko Kapanen tulossa turnaukseen pelaamaan itselleen vai joukkueelle.

Kapasen maine laiskahkona taitelijana kulki tämän edellä.

– Tällaisia piirteitä olin havainnut hänessä. Ymmärsin, että tämän pelaajan kanssa riittää työmaata. Siitäkin huolimatta, että varmasti jotakin muutosta oli jo siinä vaiheessa ennen junnukisoja tapahtunut, Jalonen muistelee.

Kapasen kelkka oli todellakin jo kääntynyt. Kotikisoissa nähtiinkin välähdys uutta Kapasta. Sellainen Kasperi Kapanen, joka ei loistanut tehotilastoissa, mutta joka iski kaiken likoon pelin muilla osa-alueilla.

Viimeisiä junnukisojaan pelannut laitahyökkääjä sai monipuoliselle tekemiselleen lopulta palkinnon kultaisen jatkoaikamaalin muodossa.

– ”Kassu” pelasi turnauksessa erinomaisesti koko ajan, vaikka ei tehnyt tehoja sellaiseen tahtiin, mitä itseltään odotti. Pistimme kyllä merkille, miten hän pelasi jatkuvasti joukkueen eteen. Ratkaisupotentiaali oli tietenkin jo etukäteen tiedossa ja sekin sitten konkretisoitui siinä lopussa, Jalonen jatkaa.

Jukka Jalonen
Suomen miesten jääkiekkomaajoukkueen valmentaja Jukka Jalonen.Miikka Jääskeläinen / AOP

Kun Kapanen katsoo nyt taaksepäin, tämä ymmärtää tarkalleen, mistä Jalonen tai Toronton organisaatio olivat tämän kohdalla neljä vuotta sitten huolissaan.

–Olin pieni ja ohkainen poika, jota ei kiinnostanut puolustaa. Jos ei ollut kiekko lavassa, ei minua kauheasti napannut. Halusin tehdä hienoja maaleja, näyttää hyvältä ja saada oman nimen lehteen, Kapanen luonnehtii muutaman vuoden takaista itseään.

– Mutta ei se mene NHL:ssä noin. Jotkut elävät maaleista ja pisteistä, mutta minä en ole niin hyvä. On tuotava pöytään jotakin muuta. Tämän ymmärtäminen teki asioista itselle aika paljon helpompaa, Kapanen jatkaa.

Kasperi Kapasen puhe on musiikkia hänen isänsä korville. Yli 800 NHL-ottelun kokemuksen omaava Sami Kapanen on nähnyt läheltä sudenkuopan, johon moni junioripelaaja NHL-maailmaan suunnatessaan putoaa. Samassa sudenkuopassa poikkesi myös Kapasen perheen esikoinen.

– Kasperilla ei ole ollut helppo nuoruus tätä ajatellen. Vaikka et olisi hyvä puolustussuuntaan, olet aina johtavassa roolissa ja jäällä viimeisillä hetkillä taitojen kautta. Kun päälle isketään ykköskierroksen varaus, pelaajalle syntyvät mielikuvat voivat helposti olla vääriä, Sami Kapanen muotoilee.

– Kun sitten lähdetään NHL:ään, ei usein ole valmiuksia puolustaa, eikä ymmärrystä kokonaisvaltaisesta pelaamisesta. Jos oma joukkue saa karvauksessa kiekon, se ei välttämättä ole nuorelle tyydyttävä tekijä. Kiekko pitäisi aina saada omaan lapaan. Kasperilla kesti hieman, että hän alkoi ymmärtää ja arvostaa viisikkopelin merkitystä.

Ja juuri tästä Kapasen tapauksessa oli Torontonkin näkökulmasta viime kädessä kyse. Seura halusi muokata sinänsä taitavasta laitahyökkääjästä monipuolisen ja monikäyttöisen pelaajan. Erinomaisen luistelun ja hyvien taitotasojen kautta Kapanen vastasi hyvin nykyjääkiekon vaatimuksiin, joten eväitä oli.

Ajatusmalleja ei kuitenkaan ole usein helppo muuttaa.

– Minun oli todella vaikea muuttua, koska olen aika jääräpäinen ihminen. Se tulee meillä varmasti suvusta iskältä ja Hannekselta (Kapasen isoisä Hannu Kapanen). Seura kuitenkin laittoi minut muuttumaan. Jossakin vaiheessa oli sitten hyväksyttävä, että tällainen on minun tieni, NHL-joukkueen ykkösketjussa tätä nykyä viilettävä Kapanen sanoo.

Kasperi Kapanen
Kasperi Kapanen.Getty Images

Kasperi 2.0

Sen jälkeen, kun Kapanen muutti ajattelumalliaan, kehitys on ollut vähintäänkin vauhdikasta. Tämä taas nosti etenkin viime kauden aikana odotukset korkealle. Harva olisi yllättynyt jos nopea, työteliäs ja merkittävästi monipuolistunut Kapanen olisi murtautunut NHL-joukkueen kokoonpanoon erinomaisen harjoituskauden kautta jo syksyllä 2017.

NHL-ovi pysyi kuitenkin säpissä. Seura ei ollut valmis antamaan mitään helpolla.

Se taas veti nälkäisen pelaajan turhautumisbarometrin punaiselle.

– Farmikoulu oli hänelle rankkaa etenkin siinä vaiheessa, kun kutsuja ylös alkoi tulla. Hän saattoi pelata siellä hyvin ja joutui silti aina alas. Siinä oli aina oma hommansa sen jälkeen saada hänet uudelleen sitoutumaan tänne ja ymmärtämään, että tämä on prosessi, Marlies-luotsi Keefe muistaa.

– Pelaaja turhautuu, koska joku muu saa mahdollisuuden ennen häntä. Tätä kautta alkaa miettiä asioita liikaakin. Tärkeintä oli saada hänet ymmärtämään kärsivällisyyden merkitys. Ymmärtämään, että seuralla on hänen varalleen suunnitelma. Tarvittaisiin malttia ja töitä, jotta pelaaja olisi mahdollisimman valmis, kun lopullinen tilaisuus aukeaa, Keefe jatkaa.

Kapanen istui eräänkin palaverin seura- ja valmennusjohdon kanssa vaikeina AHL-aikoina. Milloin kuumia tunteita jäähdytteli Keefe, milloin Leafs-GM Kyle Dubas tai NHL-luotsi Mike Babcock. Eikä mikään sana toistunut palavereissa useammin kuin patiece, kärsivällisyys.

– Patience, patience, Kapanen hymyilee nyt.

– Joskus kun Kylen kanssa juteltiin, teki mieli sanoa takaisin, että nyt on kuule patience aika lopussa.

Menneen kauden toisella puoliskolla alkoi sitten viimein olla selvää, ettei mikään enää pudottaisi Kapasta Toronton NHL-joukkueesta. Uskomattoman vahva luistelu, kova työmoraali, rooli alivoimapelissä sekä kyky tehdä tulosta jopa pohjaketjuista, oli vakuuttanut valmennus- ja seurajohdon.

– Aloitin pelaamalla kuudesta yhdeksään minuuttia alivoimavastuun kautta. Se oli minun tapani päästä liigaan. Olen omasta mielestäni hoitanut nuo velvollisuudet aika hyvin ja päässyt sitä kautta pelaamaan kärkiketjussa Auston Matthewsin kanssa, Kapanen uskoo.

Eikä Kasperi Kapanen 2.0 tarvitse enää kiekkoa lapaansa ollakseen tyytyväinen.

– AHL:ssä aloin tekemään paljon duunia, karvasin ja taklasin. Huomasin, että sekin voi olla hauskaa. En ole maailman isoin pelaaja, mutta tykkään taklata ja ärsyttää, välillä vaikka vähän huudella, jos sille on paikka. Haluan olla joukkuepelaaja, joka ei elä vain pisteistä ja maaleista.

Sitä Kapanen todellakin on. Vasta 22-vuotias suomalaishyökkääjä on ollut viime viikkoina ottelusta toiseen Toronton ehdotonta parhaimmistoa. Fantastinen luistelu yhdistettynä monipuoliseen kokonaisvaltaiseen pelaamiseen sekä aitoon haluun ajaa ytimeen otteluita ratkomaan, on hurmannut monet.

– Katsoin tuossa Buffalo-pelin iltapäivällä ja olin, että voihan helvetti, miten hyvin poika pelaa. Kehitys on ollut parin edellisvuoden aikana aivan järkyttävän suurta. Kasperi oli hyvä jo keväällä MM-kisoissa, mutta tällä kaudella mennään ihan eri sfääreissä, isä-Sami hehkuttaa.

– Hän on huippunopea, hänellä on hyvä laukaus ja hän kamppailee hienosti. Se, mistä erityisesti pidän hänessä, on itseluottamus. Jos hänellä on huono vaihto tai erä, se ei vaikuta häneen mitenkään. Hän vastaa siihen heti erinomaisesti ja on taas tasollaan, Leafs-luotsi Mike Babcock komppaa.

Vaikka koulu on ollut kovaa, Kapanen itsekin osaa arvostaa sitä nyt, kun tilillä on yhdeksäntoista NHL-maalia kuluvalta kaudelta.

– Keefe on itselle suurin valmentaja. Hän on ollut tosi ankara minua kohtaan, mutta vain tehdäkseen minusta mahdollisimman hyvän pelaajan. Olen Keefelle todella kiitollinen. Hän opetti minulle alivoimat ja ilman kiekkoa pelaamiset. Että töitä pitää tehdä ilman kiekkoakin. Se on sitä, mitä ”Babs” (Babcock) haluaa.

Kasperi Kapanen.
Kasperi Kapanen oli mukana MM-kisoissa keväällä 2018.Tomi Hänninen

Nälkää riittää

Jos Kapanen on ansainnut suuren taputuksen olalle, samaa voi sanoa Toronto Maple Leafsista. Yhtäkään nuorta pelaajaa ei koskaan olla pilattu liialla maltilla ja siitä Kapanen on paras mahdollinen esimerkki.

– Ei se AHL-keikka hänelle huonoa tehnyt, Babcock heittää Yle Urheilulle.

– Kun itseluottamus ja valmistautuminen kohtaavat tilaisuuden, hyviä asioita alkaa tapahtua. Etenkin, kun puhumme pelaajasta, jolla on tuollaiset ominaisuudet. On ollut suuri ilo seurata Kasperin kasvua ja kehitystä, Sheldon Keefe sanoo leveä hymy huulillaan.

Ei silti pidä antaa itsensä tulla johdetuksi harhaan. Kapanen ei ole saavuttamastaan asemasta huolimatta tyytyväinen, ennemminkin päinvastoin. Vaikeina vuosina silmille osunut ja korviin kantautunut kritiikki jätti pelaajan nälkäiseksi, eikä tämä ole vielä valmis. Lähimainkaan.

– Välillä lukee tai kuulee, että tuleeko tästä Kapasesta nyt niin hyvää pelaajaa tai että pystyykö hän pelaamaan siellä. Tai, että pitäisikö Jalosen ottaa minut kisoihin. Kyllä siitä tulee sellainen palo, vähän vihainenkin olo, että minä näytän teille. Olen mielestäni tällä kaudella jo tehnyt aika hyvän jutun tämän eteen.

– Tai kun puhutaan, että Samin poika sitä ja Samin poika tätä. Haluaisin tehdä nimen itselleni. Iskä oli hieno pelaaja, ja tulee olemaan aina minun idolini, mutta kyllä minä haluan olla parempi kuin hän. Ja siihen uskon, Kapanen sanoo täysin vakavissaan.

On aidosti hämmentävää, millainen liekki Kapasen sisälle saatu eri tahojen – ennen kaikkea Toronto Maple Leafsin – toimesta roihuamaan. Kireät siimat ovat jättäneet pelaajan uskomattoman nälkäiseksi, mikä on luonut pohjan kehitykselle, kotimaisen NHL-kauden upeimmalle tarinalle.

Ja sille tarinalle kirjoitetaan sisällä roihuavan liekin ja armottoman nälän kautta vielä hienoja lisälukuja.

Lue myös:

Uransa parasta NHL-kautta pelaava Kasperi Kapanen palaamassa kaukaloon

Ikävä takaisku: Kasperi Kapasella aivotärähdys

Kapanen loistaa hirmuisessa iskussa: ”Joskus on rikottu tavaroita ja oltu pahalla päällä”

Tilaa Tommi Seppälän änärikirje

Yle Urheilun Vancouverissa asuva NHL-kirjeenvaihtaja Tommi Seppälä raportoi viikoittain maailman kovimman kiekkoliigan sisäpiiristä.

Suosittelemme

Tuoreimmat