Suosikit pitävät pintansa NHL:n itäisellä puoliskolla – lue peliennakot pudotuspelien ensimmäiselle kierrokselle

Bostonin ja Toronton sarja on itäisen konferenssin herkku pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella.

NHL
Tampa Bay Lightning juhlii maalia.
Tampa Bay Lightning oli omaa luokkaansa runkosarjassa. AOP

WINNIPEG. Lähtökohtaisesti itäisen konferenssin otteluparien pitäisi olla NHL:n pudotuspelien ensimmäisellä kierroksella selvemmät. Samaan aikaan on kuitenkin muistettava, ettei mikään ole yhtä arvaamaton kuin tarunhohtoisen jääkiekkoliigan pudotuspelikevään avauskierros.

Intensiteettiä ja kovuutta on tarjolla monin paikon ohi maltin ja järjen, mikä sekoittaa – ja tasoittaa – mukavasti pakkaa. Alla ennakkoasetelmat sarjoittain.

Tampa Bay Lightning (1) – (WC2) Columbus Blue Jackets

Tämä on idän sarjoista ennakkoon selkein, vaikka Columbus sinänsä laadukas joukkue onkin. Tampan on voitettava sarja, ja jopa vielä suhteellisen helposti.

Syitä ja perusteita on lukuisia. Tampan maalivahtipeli on parempaa, sen puolustus- ja hyökkäyskalusto ovat paitsi parempia, myös leveämpiä. Tämän lisäksi Bolts on joukkueista selkeästi kokeneempi.

On lähes mahdoton kuvitella skenaariota, missä Columbus pystyisi pysäyttämään joukkueen, mistä löytyy kolme 40 maalin ja 90 pisteen pelaajaa. Pelkästään peluutuksen näkökulmasta edessä on sinitakkien näkökulmasta lähes tekemätön paikka – varsinkin, kun kotietukin (viimeinen vaihto) on Tampalla.

Vaikka Columbus pystyisi ajoittain pysäyttämään Steven Stamkosin johtaman ykkösketjun, takaa löytyy niin paljon tulivoimaa, ettei Columbuksella yksinkertaisesti riitä tarpeeksi laadukkaita miehiä pelaamaan Tampan kakkos-, kolmosketjua vastaan.

Eikä Columbus edes ole joukkue, joka pystyisi ja/tai malttaisi pelata masentavan passiivista peliä, missä se antaisi Tampan puskea ja odottelisi itse vastaiskun mahdollisuuksia. Eikä tämäkään skenaario oikeastaan hyvältä kuullosta – jos Tampan antaa rummuttaa vaihto vaihdon perään, ennemmin tai myöhemmin verkko heiluu.

Blue Jacketsin ainoa mahdollisuus on saada sarjalle salamastartti. Sen on tavalla tai toisella onnistuttava ryöstämään ensimmäinen ottelu Boltsilta. Selvää on, että Tampalla on hirmuisen runkosarjan jälkeen valtavat paineet Stanley Cupin voittamisen suhteen, ja tässä piilee Columbuksen tilaisuus. Yksi voitto, ehkä hyvä alku toiseen otteluun, ja sitä kautta Tampalle lisää painetta. Se taas saattaisi ajaa Tampan ylihyökkäämään ja avata Columbukselle enemmän iskun paikkoja.

Realismia kuitenkin on, ettei Tampalla kovin pitkään tämän sarjan kanssa mene. Runkosarjan Columbus sai Tampalta viidessä ottelussa nyhdetyksi yhden pisteen.

Suomi-kulma:

Joonas Korpisalo: Ei todennäköisesti viillon viiltoa, elleivät lukemat repeä jossakin ottelussa rumiksi.

Markus Nutivaara: Ei ole ollut yhtä hyvä kuin viime kaudella. Iski kauden viidennen osumansa runkosarjan viimeisessä ottelussa.

Markus Hännikäinen: Popparihommia.

Washington Capitals (1) – (WC1) Carolina Hurricanes

Carolina olisi tarvinnut lauantaina apuja New York Rangersilta välttääkseen Washingtonin. Rangers kuitenkin menetti johtonsa Pittsburghia vastaan viime hetkillä ja jo hetken käsissä ollut divisioonan kolmossija lipsahti Penguinsille. Nyt sensaatiomaisen kevätkauden pelannut Carolina joutuu kohtaaman joukkueen, jota vastaan sillä tuskin riittää eväät.

Sebastian Aho
Sebastian Aho.Getty Images

Washington kuuluu edelleen itäisen konferenssin, ja miksei koko liigan, suurimpiin suosikkeihin. Washington on Carolinalle painajaismainen vastustaja peluutuksenkin näkökulmasta. Miten pysäyttää Capitalsin kärkiketjut, joista toista johtaa Jevgeni Kuznetsov ja toista Nicklas Bäckström?

Capsilta löytyy kolmosketjua myöten kahdenkymmenen maalin miehiä. Itse asiassa Washingtonilla on riveissään käsittämättömät seitsemän kahteenkymmeneen maaliin yltänyttä pelaajaa.

Toki myös Carolinalla on kärjessä laatua Sebastian Ahon, Nino Niederreiterin, Justin Williamsin, Jordan Staalin ja Teuvo Teräväisen kautta. Lähtökohtana kuitenkin on, ettei edes Carolinan kahdella kärkiketjulla riitä eväät pelaamaan niin sanottua plusmerkkistä jääkiekkoa Washingtonin kahta kärkiketjua vastaan. Ja jos vertailua aletaan tehdä pohjaketjujen osalta, Washington vie voiton sielläkin.

Washingtonilla on yksinkertaisesti liikaa taitoa, nopeutta ja leveyttä Carolinalle. Niin ja kokemusta. Vaikka Williams on virallinen ”Mr. Game 7”, kokonaisuutena Canes on nuori ja kokematon ryhmä. Ja todennäköistä on, että ensimmäiset oppirahat lankeavat maksuun nuorelle joukkueelle seuraavan parin viikon aikana.

Suomi-kulma:

Sebastian Aho: Neljäntoista ottelun maaliton putki pitäisi saada poikki ensitilassa. On kaikki kaikessa joukkueelleen.

Teuvo Teräväinen: Hirmuisessa lyönnissä ja vieläpä niin sanotusti omillaan ilman Ahoa. NHL:n 12. tehokkain pelaaja vuonna 2019.

Saku Mäenalanen: Pääsee tekemään NHL:n pudotuspelidebyyttinsä, mutta pienessä roolissa pohjaketjussa.

Boston Bruins (2) – Toronto Maple Leafs (3)

Idän ehdoton herkkupala pelataan kahden niin sanotun alkuperäisjoukkueen välillä. Tasaiseksikin on tätä ottelusarjaa povattu, väänsiväthän joukkueet vuosi takaperin pitkän ja raastavan seitsemän ottelun kapinan samassa vaiheessa. Vaikka asetelma on herkullinen ja lähtökohdat mukatasaiset, Boston on ennakkoon suursuosikki.

On vaikea sanoa, millä perustein Leafsille voisi povata voittoa sarjasta.

Toronto on yksi niistä joukkueista, jotka tulevat pudotuspelikevääseen kontaten. Monet olettavatkin, että kotiyleisö, pudotuspelihuuma ja muut ulkoiset tekijät auttaisivat yhtäkkiä pitkään heikosti pelanneen joukkueen suorittamaan huipputasolla. Leafsin rekordi maalis-huhtikuulta on 7–7–4, NHL:n 22. paras.

Joukkue on siis saanut kasaan 18 edellisestä ottelusta tasan puolet jaossa olleista pisteistä. Suoritus on heikko, mutta täysin reilu – ei ailahteleva Toronto yhtään enempää olisi ansainnutkaan. Leafs ei ole koko 2019 vuoden puolella pystynyt pistämään kokoon montaakaan ehjää 60 minuutin suoritusta, jääkiekkokielellä peli ei ole siis kehittynyt käytännössä lainkaan toivotulla tavalla kohti pudotuspelejä.

Ja mikä huolestuttavinta, Leafs ei saa pidettyä kiekkoa pois omasta maalistaan. Helmikuun alun jälkeen sen verkko on pöllynnyt 109 kertaa, neljänneksi eniten koko NHL:ssä. Edessä ovat muun muassa Edmonton, Florida, Detroit ja Anaheim. Toronton puolustuskalusto oli heikko ja epätasainen jo lähtökohtaisesti, eikä valmennus ole saanut ongelmia piiloon kauden aikana. Miten se saisi ne piiloon nyt?

Samaan aikaan Boston on pelannut kevättä kohden vakuuttavan varmasti ja vieläpä kärkipelaajiaan viimeisillä kierroksilla lepuuttaen. On ihan sama, katsooko voittoja, pisteitä, tehtyjä maaleja vai päästettyjä maaleja, Bruins on NHL:n ehdotonta eliittiä viimeisen kahden-kolmen kuukauden ajan. Paketti on vakuuttavalla tavalla kasassa maalivahtipeliä (Tuukka Rask) myöten.

Tuukka Rask mietteliäänä haastattelussa.
Tuukka Rask.AOP

Joukkueet tulevat siis pudotuspelikevääseen täysin eri maailmoista. Voittaakseen vahvan, nopean, taitavan ja leveän Bostonin, Toronton pitäisi tehdä täyskäännös jo ihan peruspelaamisen osalta. Jänteen pitäisi nyt kestää kuusikymmentä minuuttia todellista huippujoukkuetta vastaan – niin ja illasta toiseen.

Sen lisäksi Leafsin täytyy löytää nopealla tahdilla keinot piilottaa ongelmat puolustuspäässä.

Miten rikkinäinen ja alati vaikeuksissa oleva Leafs-pakisto ja viisikko pysäyttää viime kevään sarjassa 29 pistettä nakuttaneen Pastrnak–Bergeron–Marchand-ketjun? Auston Matthewsin tehot vuosi sitten olivat 1+1. Toronton kärkipelaajien olisi oltava Bostonin vastaavia parempia, mutta tällaisestakaan ei ole mitään viitteitä ennakkoon. Matthewsista puhutaan supertähtenä, mutta toistaiseksi otteet eivät ole olleet supertähden tasolla.

Torontolta vaaditaan alkavassa sarjassa maksimaalista suoritusta alkaen maalivahti Frederik Andersenista. Sarjan voitto on toki mahdollinen, mutta epätodennäköinen. Niin vahva ja valmis on Boston. Torontolla on muutenkin ollut viime vuosina suuria vaikeuksia pelata juuri Bostonia vastaan.

Suomi-kulma:

Tuukka Rask: Aloitti runkosarjassa 45 ottelussa, mikä on Raskin pienin starttilukema kuuteen vuoteen. Virtaa pitäisi siis riittää.

Kasperi Kapanen: Sai pitkän kuivan kauden jälkeen onnistumisen runkosarjan viimeisessä ottelussa. Ei olisi voinut maali tulla parempaan saumaan.

New York Islanders (2) – (3) Pittsburgh Penguins

New York Islanders on itäisen konferenssin ehdoton jokerikortti. Joukkue rynni monien yllätykseksi pudotuspeleihin ja lopulta jopa ohi Pittsburghin, mikä takasi saarelaisille kotiedun alkavaan sarjaan. Rehellisyyden nimissä kotiedulla alkavassa sarjassa ei näy tuon taivaallista – enkä maallistakaan – merkitystä, niin armottoman rutinoitunut joukkue luistelee nyt vastaan.

Pittsburgh on ratkaissut Stanley Cupit 2009, 2016 ja 2017 kaikki vierasjäällä. Lisäksi esimerkiksi kaksi vuotta sitten Washington Capitals taipui toisella kierroksella seiskapelissä vieraissa, joten kotietuhöpötyksen voi unohtaa heti alkuun.

Muutenkin kaikesta ansaitsemastaan hehkutuksesta huolimatta Isles joutuu sarjassa kovaan paikkaan. Etenkin nyt, kun Jevgeni Malkin ja Kris Letang ovat palaamassa Penguinsin pelaavaan kokoonpanoon. Vaikka Pittsburgh ei pelannut kokonaisuutena mitenkään erityisen kovaa runkosarjaa, edellisen kuuden viikon osalta se on Tampan kanssa koko NHL:n paras joukkue, jos pisteitä katsotaan.

Valtteri Filppula
Valtteri Filppula. Mike Stobe / NHLI via Getty Images

New York Islanders on totuttu tuntemaan joukkueena, joka ei päästä maaleja, mutta valitettavasti niin on viime viikkoina toiminut myös Pittsburgh. Maalis–huhtikuussa Penguinsin 23 annettua maalia viidellä viittä vastaan on koko NHL:n pienin lukema. Ja kaiken päälle se tulee rummuttamaan Islandersin niskaan etenkin nyt rosterin tervehtymisen kautta armottomasti neljän ketjun leveydellä.

Pittsburgh on parantanut jatkuvasti kevättä kohden ja sitäkin kautta alkavaan sarjaan suosikki. Ja on sitä toki muutenkin. Jo pelkästään asetelma, missä Matthew Barzalin johtaman Islesin ykkösen pitäisi pelata plus-merkkistä jääkiekkoa Sidney Crosbyn johtamaa Pensin kärkiketjua vastaan, tuntuu tekemättömältä paikalta. Eikä vielä ole puhuttu Malkineista ja Phil Kesseleistä mitään.

Islesin toivo lepää Pittsburghin pelin totaalisessa näivettämisessä – ja nimenomaan jäähyttömässä sellaisessa, sillä Pittsburghin ylivoimapeliä ei voi päästää operoimaan jatkuvasti. Äärimmäisen turhautumisen, ja ehkä heikon alun kautta, Islanders voi päästä sarjassa niskan päälle paitsi pelillisesti, myös mentaalipuolella. Eikä toisaalta esimerkiksi Malkin ole missään nimessä ollut tällä kaudella parhaimmillaan.

Mutta Islandersin on saatava sarjaan hyvä alku, voitto jopa kaksi, ajaisi Pittsburghin reunalle. Jos taas Penguins ottaa avausvoiton/voitot, sen rutiini riittää tappamaan sarjan johtoasemasta.

Vaikea on nähdä tilannetta, missä Islanders voittaisi Pittsburghin neljä kertaa.

Suomi-kulma:

Valtteri Filppula: Palasi sairaslomalta runkosarjan viimeiseen otteluun. Ja millä tavalla: 2+0. Pelaa upeaa kautta.

Leo Komarov: Isä-Leo hankittiin New Yorkiin pitämään jöötä pukuhuoneeseen ja näyttämään jäällä nuorille kurinalaisen pelaamisen mallia. Sitä tämä on tehnyt.

Olli Määttä: Määttä palasi sairastuvalta askiin muutama peli takaperin. Ei ole Heiskanen luistimilla, mutta kompensoi peliälyllä ja kamppailulla.

Juuso Riikola: Edellinen peli maaliskuun alusta. Näkee jäätä vain harjoituksissa.

Lue myös:

Leijonille tulossa laiha NHL-saalis – suurimmat toiveet lepäävät Barkovissa ja Koskisessa

"Fanimme ja me odotimme paljon enemmän" – Buffalo Sabresin päävalmentajalle näytettiin ovea

Barkov saa uuden NHL-valmentajan – "Tarpeellinen ensimmäinen askel nuorelle joukkueelle"

Historialliset pistekarkelot! Tässä ovat NHL-kauden parhaat suomalaiset

Nikita Kutsherovin pistesaalis mykistää – yli 20 suomalaista pääsi NHL-pudotuspeleihin

Suomalaiset juhlivat maaleilla NHL:n runkosarjan päätöskierroksella, Barkov teki seuraennätyksen – katso pudotuspeliparit täältä

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat