Jarmo Kekäläisen kuluva kausi on ollut yhtä uhkapeliä, mutta Columbuksen jatkopaikka toi helpotuksen: "Onhan siinä selvä ero, laitatko vedonlyöntiin kiinni sata euroa vai koko talosi"

Tuskin kukaan NHL-manageri on istunut kuluvana keväänä yhtä kuumalla tuolilla kuin Columbuksen Jarmo Kekäläinen.

NHL
Jarmo Kekäläinen
Jarmo Kekäläinen on ainut suomalainen GM jääkiekon NHL:ssä.GettyImages

WINNIPEG. Tiistaihin purkautui paljon. Läpi kevään kuumalla tuolilla istunut Columbus-GM Jarmo Kekäläinen huokaisi syvään, kun Blue Jackets oli kaatanut runkosarjan ylivoimaisesti voittaneen Tampa Bay Lightningin neljännen kerran peräkkäin. Suomalaismanagerin johtamat joukot järjestivät yhden NHL-historian mojovimmista yllätyksistä.

Voitto sai aina maltillisen ja rauhallisen Kekäläisen jopa innostumaan.

– Kyllä me pukuhuoneessa valmentajien kanssa maisteltiin sitä jokin tovi. Sitten menin kotiin, otin lasin viiniä ja katselin peliä (Vegas–San Jose). Nautitaan tästä nyt pari päivää ja aletaan sitten keskittyä tulevaan, Kekäläinen kertasi naureskellen Yle Urheilulle keskiviikkona.

Kyse oli silti paljon enemmästä kuin yhden ottelusarjan voitosta. Viiden vuoden ajan Columbuksen urheilupuolesta vastannut Kekäläinen kantoi valtavaa painetaakkaa niskassaan viime kesästä asti. Artemi Panarinin ja Sergei Bobrovskin haluttomuus tehdä Columbukseen jatkosopimusta ajoi Kekäläisen nurkkaan jo kauden alla.

Luopuako pelaajista pelaajakaupassa, vai pitää ja mahdollisesti menettää nämä kesällä ilmaiseksi?

Tavallisesti vastaavassa tilanteessa valtaosa managereista päätyisi pelaajakauppaan. Kekäläinen ei kuitenkaan koskaan ole pelännyt poistua keskikaistalta, eikä tehnyt niin nytkään. Suomalainen oli NHL:n siirtotakarajan kuumin managerinimi kaapattuaan monien tavoittelemat Matt Duchenen ja Ryan Dzingelin Ottawasta.

Lisäksi Kekäläinen vahvisti puolustusosastoa Adam McQuaidilla ja veskarikalustoa Keith Kinkaidilla. Pelin henki olikin yhtäkkiä kaikki peliin.

– Meidän ajatus alusta asti oli, että jos emme saa sellaista tarjousta, joka auttaa meitä voittamaan sekä nyt että tulevaisuudessa, kauppoja ei synny. Jos olisimme kaupanneet heidät varausvuoroihin, menestysikkunamme olisi siirtynyt taas vuosilla eteenpäin. Toisaalta samaan aikaan mietimme, että jos heidät pidetään, sitten myös joukkuetta pitää vahvistaa, Kekäläinen avasi taustoja.

Columbus Tampa NHL
Pudotuspelien toiselle kierrokselle eteneminen oli iso juttu Columbukselle.GettyImages

Kekäläinen sai mitä halusi – hän piti tähtipelaajansa niin sanotusti omina vuokrapelaajinaan ja toisaalta onnistui vahvistamaan joukkuetta. Kaiken päälle Kekäläisen liikkeet siirtotakarajalla sotkivat sopivasti kilpailijoiden kuvioita. Ilmaiseksi Columbus ei kuitenkaan vahvistuksiaan saanut.

Seura luopui kaupoissa kahdesta ykköskierroksen varausvuorosta ja kahdesta nuoresta pelaajasta. Jos ja kun Panarin ja Bobrovski vaihtavat kesällä maisemaa, Blue Jackets ottanee seurana askeleen taaksepäin.

– Aika näyttää, miten tämä vaikuttaa meidän pelaajiston syvyyteen, varmasti se jotenkin vaikuttaa. Parhaita nuoria pelaajiamme emme kuitenkaan olleet missään vaiheessa kauppaamassa. Ehkä me näiden kautta joudumme sitä tulevaisuuden kalenteria hieman siirtämään eteenpäin, mutta hyvä joukkue meillä on kasassa ensi vuonnakin.

Mutta sitä Kekäläinen miettii myöhemmin. Columbus halusi menestyä tässä ja nyt. Kuten Kekäläinen asian ilmaisee, joukkue oli ansainnut mahdollisuuden pelata suuremmista asioista. Kekäläinen halusi osoittaa olevansa Columbuksessa voittamassa, ei vain ikuisesti puhumassa tulevaisuudesta.

Eikä tämä jäänyt joukkueelta huomaamatta. Kapteeni Nick Foligno lähetti siirtotakarajan jälkeen Kekäläiselle lyhyen ja ytimekkään viestin: "Kiitos."

– Totta kai se oli hieno juttu ja siitä tuli itselle hyvä fiilis. Tehdyt ratkaisut olivat luottamuslause joukkueelle. Tuo joukkue on ansainnut mahdollisuuden kovan sitoutumisen ja työmoraalin ansiosta. Emme me muuten olisi lähteneet tekemään tällaisia ratkaisuja.

Painekattila purkautui

Työ oli pelaajakauppojen jälkeen vasta alkamassa, sillä Columbus vietti kevätkaudella paikoin hyviäkin toveja jopa pudotuspeliviivan alapuolella. Oli alusta alkaen selvää, että Kekäläisen rohkeat ja jopa hieman epäortodoksiset liikkeet saattaisivat palata potkaisemaan suomalaispomoa takalistolle, mikäli Columbuksen kaudesta tulisi pannukakku.

Kekäläinen ei yritäkään kiistää, etteikö kuluva kevät olisi ollut viisivuotisen Columbus-uran kovin painekattila.

– Onhan siinä selvä ero, laitatko vedonlyöntiin kiinni sata euroa vai koko talosi. Otimme laskelmoidun riskin, kun tiesimme, että joukkueen runko pysyy pääosin kasassa. Aina voi tehdä valintoja, jotka eivät johda virheisiin, mutta et sitten koskaan mitään saavutakaan. Aina kaikissa siirroissa on epäonnistumisen mahdollisuus, Kekäläinen kertoo.

Juuri paineiden vuoksi Kekäläisen suurin jännitys liittyikin Tampa-sarjan sijaan pudotuspeleihin pääsyyn. Varsinkin, kun Kekäläinen ilmoitti jo pelaajakauppojen aikaan, ettei niitä tehty sen vuoksi, että Columbus räpistelee ensimmäisellä kierroksella muutaman ottelun. Koska katseet olivat pudotuspelienkin osalta ykköskierrosta pidemmällä, pahin skenaario olisi ollut jääminen kokonaan ison tanssin ulkopuolelle. Eikä ole kahta sanaa siitä, kenen tiliin mahdollinen pannukakku olisi isketty.

– Tiukalle se meni, vaikka saimme kasaan 98 pistettä. Se kertoo paljon tämän sarjan tasaisuudesta ja toisaalta itäisen konferenssin kovuudesta.

jarmo kekäläinen
Jarmo Kekäläinen tietää, että saavutuksia ei tule ilman riskinottoa.Getty Images

Pudotuspelien kuumottavimman hetken Kekäläinen koki avausottelun ensimmäisellä erätauolla. Niin, ja tietysti katkaisupelissä. Sarjan alussa peli oli ensimmäisellä erätauolla Tampalle jo 3–0. Uhkakuvat näyttivät toteutuvan ja saivat Kekäläisen jo kiroavan mielessään surkeaa tilannetta.

– Sitten pelasimme hyvin ja onneksi saimme sarjan heti poikki. Tuossa oli kaikki eväät seitsemän pelin sarjaan, jos Tampa olisi voittanut nelospelin ja saanut siitä hieman valoa tunneliin ja uksoa omaan tekemiseensä. Se on klisee, että katkaisupeli on vaikein, mutta kyllä se vain niin on.

Sulka hattuun

Vaikka Columbuksen ja Kekäläisen tarina ei ole vielä lähelläkään loppuaan, tiistain jälkeen voi hyvällä syyllä todeta: loppu hyvin, kaikki hyvin. Kekäläinen operoi kevättalvella armottomien paineiden alla rohkeasti kovia ratkaisuja tehden. Tiistain ratkaiseva Tampa-voitto toi näille ratkaisuille oikeutuksen – vaikka Columbus ei mestaruutta voittaisikaan.

Kekäläinen on helppo nostaa viimeistään pudotuspelien ensimmäisen kierroksen jälkeen NHL-kauden parhaiden GM:ien joukkoon.

Ja mikä tärkeintä, Kekäläisen oma meriittiluettelo näyttää tiistain jälkeen ihan erilaiselta. Vaikka NHL:ssä asiat muuttuvat joskus nopeastikin, Kekäläinen repäisi kuluvasta keväästä hattuunsa valtavan sulan. Se antaa suomalaisen jo aiemmin menestyksekkäälle Pohjois-Amerikan uralle sopivasti happea, miksei tulevaisuudessa myös uusia mahdollisuuksia.

On myös syytä muistaa, että Kekäläinen on NHL-historian ensimmäinen eurooppalainen GM. Onnistumiset ison veden takana eivät ainakaan vahingoita muiden eurooppalaisten jääkiekko-osaajien mahdollisuutta päästä NHL:ään, millä silläkin on alati kansainvälistyvässä jääkiekkomaailmassa oma arvonsa.

Lue myös:

Kommentti: Tampa Bay Lightning oli kuin rikkaan perheen pilalle hemmoteltu lapsi, joka pääsi liian helpolla ja selvisi runkosarjan kolhuitta

NHL:ssä nähtiin sensaatio: Kekäläisen johtama Columbus pudotti runkosarjan ylivoimaisen ykkösen

Jaoimme palkinnot NHL:n parhaille – Barkoville ainakin yksi pysti!

Roope Hintz iski uransa ensimmäiset pudotuspelimaalit – neljä maalia päästänyt Pekka Rinne passitettiin vaihtoon

Florida kielsi Barkovin MM-kisat – "Sinnitteli piinaavien vammojen kanssa"

Kommentti: Kääntyykö Kadrin pelikielto sittenkin Toronton eduksi?

Tilaa Tommi Seppälän änärikirje

Yle Urheilun Vancouverissa asuva NHL-kirjeenvaihtaja Tommi Seppälä raportoi viikoittain maailman kovimman kiekkoliigan sisäpiiristä.

Suosittelemme

Tuoreimmat