MM-debytantti Joel Kiviranta huomasi NHL-tähtiä vastaan pelatessaan yhden suuren eron Liigaan: "Maalille ei hiihdeltykään ihan vapaasti"

Joel Kiviranta kävi läpi koko MM-leirityksen ja lunasti kisalippunsa Slovakiaan. Sport-hyökkääjä on yksi Leijonien 18 ensikertalaisesta.

Joel Kiviranta on ensimmäinen Sport-pelaaja, joka edustaa Leijonia MM-turnauksessa. Kuva: Tomi Hänninen

Kun Suomen alle 20-vuotiaiden maajoukkue juhli reilut kolme vuotta sitten kotikisoissa MM-kultaa, joukkueen rungon muodostivat vuonna 1996 syntyneet pelaajat. Vuoden 2016 maailmanmestareista ovat nyt mukana 1996 ikäluokan Niko Mikkola ja Juho Lammikko sekä 1997 syntynyt Veini Vehviläinen.

Kolme vuotta sitten Nuorten Leijonien MM-leirityksessä oli mukana myös juniorimaajoukkueiden vakiokasvo Joel Kiviranta. Silloin hän ei Jukka Jalosen johtamaan MM-joukkueeseen mahtunut.

Nyt on toisin, sillä Kiviranta on yksi päävalmentaja Jalosen nimeämästä Suomen joukkueen 18 ensikertalaisesta.

Kiviranta on kypsynyt A-maajoukkuepelaajaksi Vaasan Sportissa. Toissa kaudella hän oli joukkueensa tehokkain pelaaja 38 pisteellä. Päättyneellä kaudella hän teki 31 pistettä 48 ottelussa.

Koko Sportin nykyisen liigataipaleen alusta asti vaasalaisseuraa edustanut Kiviranta aloitti uransa Kerava Shakersissa. Sieltä matka jatkui Jokereiden kautta Sportiin. Erityisesti nopeudesta ja hyvästä luistelusta tunnettu Kiviranta lähettääkin kiitokset Keravalle.

– Se luistelu juontaa juurensa kasvattajaseuraan. Shakersin kiekkokoulusta eteenpäin panostettiin tosi paljon luisteluun. Lasse Väliahon (nykyinen HIFK:n junioreiden valmennuspäällikkö) johdolla treenasimme terän käyttöä puoli tuntia ennen harjoitusten alkua. Silloin oppi alkeet. Sitten, kun tuli voimaa lisää, niin tekniikka oli jo siellä pohjilla, Kiviranta muistelee Yle Urheilun haastattelussa.

Joel Kiviranta on yksi MM-joukkueen 18 ensikertalaisesta. Kuva: Tomi Hänninen

Kautta aikain ensimmäisenä Sport-pelaajana MM-kisoihin ponnistanut Kiviranta kävi tällä kaudella koko MM-leirityksen läpi. Sport-hyökkääjä pelasi Tanskaa, Norjaa ja Ruotsia vastaan ennen Tsekin EHT-turnausta. Maajoukkueuransa toistaiseksi ainoan osumansa Kiviranta iski tyhjään maaliin, kun Leijonat kaatoi Norjan Rovaniemellä 3–1. Yli kuukausi maajoukkueen matkassa on ollut nousujohteinen.

– On ollut pitkä rupeama. Olen päässyt tutustumaan kaikkiin, oppinut tämän jengin tavat ja miten täällä toimitaan. Vastus on koventunut ja viime viikolla oli jo aika kovatasoista lätkää, Kiviranta sanoo ja viittaa Tsekin EHT-turnaukseen, jossa vastustajat pursusivat NHL-tähtiä.

– Suurin ero oli kamppailupelaamisessa. Huomasin, että ne äijät painivat aika raskaassa sarjassa. Erityisesti eron huomasi laidan lähellä olevissa kamppailuissa tai silloin, kun meni maalille. Sinne ei hiihdeltykään ihan vapaasti. Ylipäänsä hyökkäysalueella oli enemmän pihdeissä ja keppiä tuli vähän enemmän. Siellä oli isoja äijiä koko ajan iholla.

Kiviranta muodosti KalPan Eetu Luostarisen ja Tapparan Niko Ojamäen kanssa yhden Leijonien ehjimmistä ketjuista MM-leirityksessä. Kolmikko pelasi Tsekin EHT:llä yhdessä Tsekkiä ja Venäjää vastaan.

– Kemiat kohtasivat aika hyvin. Meillä kolmella oli käsitys siitä, minkälaista peliä halutaan pelata.

– Pystyimme pelaamaan hyvää kiekkoa. Emme me sen enempää ketjun sisäisesti puhuttu tai sovittu, Kiviranta toteaa.

Lue myös: