Suora

  • Urheiluruutu
  • Urheiluruutu

Yhdeksän vuoden tauko maajoukkueesta ei hidasta paluumuuttajaa – Saara Esko ei lähde pelikentälle vain läpsyttelemään: "Haluan tehdä kaiken viimeisen päälle"

Lentopalloilija Saara Esko palasi maajoukkueeseen yhdeksän vuoden tauon jälkeen. Ammattiylpeyttä tihkuva Esko ei anna tauon tai iän hidastaa, sillä hän on vajaassa puolessa vuodessa piiskannut itsensä huippukuntoon.

Maajoukkuelentopallo
Saara Esko
Saara Esko on palannut lentopallokentille vuosien tauon jälkeen eikä aio jarrutella.Siim Semiskar / Viron Lentopalloliitto

Kun viime vuoden loppupuolella naisten lentopallomaajoukkueen valmentaja Tapio Kangasniemi kysyi Saara Eskolta, voisiko tämä harkita vielä paluuta maajoukkueeseen, piti Esko tätä vitsinä.

Oliko kysymys Kangasniemeltä hyvää vai huonoa huumoria, siitä Esko ei ollut varma, mutta pian 38 vuotta täyttävän yleispelaajan aktiiviura huipputasolla oli päättynyt jo vuonna 2010. Hänen viimeisimmät kosketuksensa pelikentille ovat viime vuosina olleet lähinnä 2-sarjassa, jossa hän on pelannut itseään parikymmentä vuotta nuorempien joukossa.

Mutta Tapio Kangasniemi oli tosissaan. Ja tammikuun loppupuolella hän otti lentopallon Suomen cupin finaaliturnauksessa Turussa asian uudelleen esille. Tällä kertaa naisten päävalmentaja tosin uteli asiaa Saara Eskon aviomieheltä, miesten cup-mestaruutta juhlineelta Mikko Eskolta.

Vasta tuolloin yksi Suomen kaikkien aikojen naislentopalloilijoista ymmärsi, että Kangasniemi on tosissaan.

– Olen pariin kertaan sanonut, ettei tällaista pelihenkistä ihmistä kannattaisi tuolla tavalla lähteä sörkkimään, Saara Esko naurahti rennon oloisena maajoukkueen leirillä Kuortaneella.

"Kyllä minä mukana pysyn"

Eskon hyppääminen maajoukkueen mukaan ei ole ollut vain ilmoitusluonteinen juttu, kuten se olisi ollut kymmenisen vuotta sitten. Keskusteluja piti käydä niin kotona kuin työpaikallakin, Eskon perheessä kun olisi ollut toinenkin potentiaalinen maajoukkuepelaaja kesän peleille: Mikko.

Kun iso paletti oli saatu pyöriteltyä oikeaan asentoon, oli seuraavan haasteen aika. Eskon edellisestä liigatason ottelusta oli kulunut kolmisen vuotta, sillä hän ehti pelata vain neljä ottelua LP Vampulan joukkueessa ennen kuin polvivamma lopetti paluun tylysti.

Esko aloitti vuoden alussa harjoittelun kahden fysiikkavalmentajan kanssa. Aamut alkoivat ennen työpäivää saliharjoituksella, töiden jälkeen vuorossa oli muun muassa lapsien kuskaamista harjoituksiin ja sitten taas fysiikkaharjoitukset.

Saara Esko
Saara Esko aloitti harjoittelut vuoden alussa.Siim Semiskar / Viron Lentopalloliitto

Maajoukkueen leirillä tehdyt testit osoittivat, että urakointi kannatti. Kangasniemen mielestä Esko kuuluu fyysiseltä puolelta joukkueen parhaaseen kolmannekseen.

– Kyllä minä mukana pysyn. Kilpailuviettini on niin hirveä, Esko hymähti.

Hänen mukaansa numerot ovat olleet hänelle aina hyvä motivaattori, sillä hän haluaisi aina venyä vielä vähän, tehdä vähän lujempaa, vielä vähän enemmän. Kokemus on tuonut kuitenkin myös viisautta tietää, missä raja menee.

– Mutta kilpailuvietti vie eteenpäin. En kai minä muuten olisi täällä, jos ei olisi kipinää vielä!

Laji kehittynyt enemmän kuin pelaaja

Halu pelata onkin ratkaisevaa, sillä jos meriittejä katsotaan, ei Saara Eskon tarvitsisi enää katsoakaan pelikentälle päin. Hän on mittavan uransa aikana voittanut muun muassa Belgian, Saksan ja Suomen mestaruudet ja cupit sekä kertaalleen Italian A2-liigan. Hänet on valittu liigan parhaaksi pelaajaksi, All Stars -kentälliseen ja Suomen parhaaksi naislentopalloilijaksi.

Maajoukkueessa Esko, tuolloin tyttönimellään Loikkanen, debytoi jo 21 vuotta sitten. Sadan maaottelun nainen toimi pitkään maajoukkueen kapteenina, mutta hänen viimeisestä maaottelustaan on kulunut kohta yhdeksän vuotta.

Kangasniemeä ei Eskon pelitauko pelota. Hän tietää pelaajansa lahjat huippu-urheilijana, tämän poikkeuksellisen hyvän fyysisyyden ja lentopallolliset ansiot. Erityisesti Kangasniemi arvostaa Eskon henkistä vahvuutta, joka on tullut näkyviin muun muassa siinä, että tämä on aikoinaan uskaltanut panna kaiken yhden kortin varaan ja katsoa, mihin lentopalloilijana pystyy.

– Kolikon toisena puolena ajattelimme, että haluamme joukkueeseen samantyyppisen roolipelaajan kuin Pauliina Vilponen oli viime kesänä. Saara pystyy ottamaan selkeän liiderin paikan muutenkin kuin puhumalla, Kangasniemi selvitti.

Saara Esko
Johtaja, sellainen Saara Esko (3) on pitkän tauon jälkeenkin joukkueessa.Siim Semiskar / Viron Lentopalloliitto

Esko osoitti heti paluunsa ensimmäisestä päivästä asti esimerkillään, että päävalmentaja sai joukkueeseensa juuri sitä, mitä hän halusikin: johtajan. Kangasniemen mukaan yhdeksän vuoden aikana lentopallo on lajina kehittynyt enemmän kuin pelaaja – pallokin on nykyään hieman erilainen – ja se näkyy vielä Eskon otteissa.

– Lentopallon pelaaminen ja siihen tottuminen on se suurin asia. Kun hyppyleija tulee kahdeksaakymppiä kohti, niin mitä pitää tehdä siinä kohtaa. Samoin pelitempo passeissa on eri kuin aiemmin, joten miten niihin mennään kiinni. Näitä asioita joudutaan työstämään jonkin verran, Kangasniemi totesi.

"Pitää olla itselleen armollinen"

Kun Saara Esko edellisen kerran pelasi naisten maajoukkueessa, oli Suomen joukkueen ryhmittymä varsin erilainen kuin nyt. Esko myöntää, että hän tiesi toukokuun leirillä olevat pelaajat kyllä näöltä ja nimeltä, mutta vain yhden pelaajan hän sanoi tuntevansa: keskipelaaja Laura Pihlajamäen. Toinen Eskolle tuttu pelaaja, libero Hillaelina Hämäläinen, liittyi joukkueeseen vasta myöhemmin.

Pihlajamäen mielestä mikään ei ole muuttunut, sillä Esko on ollut aivan samanlainen rento, avoin itsensä pukukopissa kuin vuosia sitten. Tuttu pelikaveri odottaakin, että Esko tuo joukkueeseen valtavasti kokemusta ja johtajuutta.

– Ei Saarasta hirveästi näy, että hän on ollut poissa. Taidot löytyvät, hän on hyvässä kunnossa ja sopii porukkaan niin kuin ennenkin. Vaikka hän omissa puheissaan vähän vähättelee itseään, niin hän on kovalla tasolla, Pihlajamäki vakuutti.

Saara Esko
Kollegoiden mukaan Saara Eskosta ei tauko juuri näy.Suomen Lentopalloliitto

Esko on jo VaLePan 2-sarjajoukkueessa tottunut nuoriin pelaajiin ja sanoo yrittävänsä pysyä nuorten "hömpötyksissä" mukana. Maajoukkueessa Esko on jälleen kuin kotonaan ja hän haluaa pystyä auttamaan joukkuetta pian pelillisestikin.

Kangasniemi ei lupaile konkaripelaajalleen kuusikkopaikkaa tulevan kesän Kultaisen liigan otteluihin tai EM-lopputurnaukseen, mutta tällä hetkellä Eskon maajoukkueprojekti näyttää hyvältä.

Esko pystyy viiden kuukauden tehotreenin perusteella sanomaan, että maajoukkueessa ja pelikunnossa vaatii pelaajalta ihan hirveästi. Mutta hän on vakuuttanut alusta asti, ettei hän lähde tähän puolivaloilla. Ei hän edes kehtaisikaan, sillä ammattiylpeys tihkuu Saara Eskosta kaikkien näiden vuosien jälkeenkin.

– Sen verran pitää olla itselleen armollinen, ettei kaikki tule sormia näpäyttämällä. Huippusuorituksiin pääseminen ottaa enemmän aikaa, mutta olen tehnyt tätä varten töitä. Haluan tehdä kaiken viimeisen päälle – ja ehkä vielä tarkemmin kuin silloin nuorempana, Esko totesi.

Naisten maajoukkueen otteluohjelma 2019

17.5.–19.5. maaottelut Virossa

25.5.–15.6. (Final Four 20.-21.6.) Kultainen liiga

17.–20.8. maaottelut Slovakiassa

23.8.–8.9. EM-kisat Turkin Ankarassa

Naisten lentopallon maajoukkueryhmä Kultaiseen liigaan ja EM-kisoihin 2019

Passarit

Kaisa Alanko, Nantes (Ranska)

Katja Kylmäaho, Lugano (Sveitsi)

Carina Lehto, Montana State University (USA)

Yleispelaajat

Saara Esko, VaLePa

Hilkka Hujanen, LP-Vampula

Salla Karhu, Hämeenlinnan Lentopallokerho

Suvi Kokkonen, Hämeenlinnan Lentopallokerho

Jessica Kosonen, Lugano (Sveitsi)

Noora Kosonen, ei seuraa

Emmi Riikilä, Hämeenlinnan Lentopallokerho

Hakkurit

Iina Andrikopoulou, LP-Vampula

Piia Korhonen, Dresden (Saksa)

Nelli Rantanen, Oriveden Ponnistus

Keskipelaajat

Anna Czakan, LP Viesti

Karoliina Friberg, Nurmon Jymy

Roosa Laakkonen, Evreux (Ranska)

Michaela Madsen, Cannes (Ranska)

Laura Pihlajamäki, Wiesbaden (Saksa)

Daniela Öhman, Beziers (Ranska)

Liberot

Hillaelina Hämäläinen, LP Viesti

Roosa Koskelo, Stuttgart (Saksa)

Julia Porsanger, Hämeenlinnan Lentopallokerho

Tiiamari Sievänen, LP Kangasala

Lue myös:

Hyviä uutisia: Saara Esko palaa naisten lentopallomaajoukkueeseen

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat