Kristian Kuusela debytoi MM-kisoissa 36-vuotiaana – Porissa hänen viereensä istui 15 vuotta sitten mies, jolla oli Kuuselan uralla käänteentekevä merkitys

Kristian Kuuselan pitkä työ palkittiin tänä keväänä, kun hänet valittiin Suomen MM-kisajoukkueeseen.

Jääkiekon MM 2019
Alex Debrincat ja Kristian Kuusela
Kristian Kuusela (oik.) pääsi väännön makuun Yhdysvaltoja vastaan.AOP

Jääkiekon MM-kisojen otteluohjelma, tulokset ja tilastot löydät Yle Urheilun MM-kisaoppaasta.

KOSICE. Nuorten miesten peli, jossa vauhti kiihtyy ja vaatimukset kasvavat vuodesta toiseen.

Jääkiekossa on totuttu jo vuosikaudet siihen, että pelaajat nousevat maajoukkueeseen ja MM-kisoihin yhä nuorempina. Tuoreimpana esimerkkinä tietysti 18-vuotias Kaapo Kakko, joka säkenöi Kosicessa leijonapaidassa. Kolme vuotta sitten MM-jäitä dominoi maaleillaan muuan 18-vuotias Patrik Laine. Vastaavia esimerkkejä löytyy lukuisia.

Maajoukkueeseen on yhä myös toisenlaisia polkuja. Harvemmin MM-kisaryhmään silti nousee 36-vuotias ensikertalainen. Silloin pelaajassa täytyy olla jotain poikkeuksellista.

Kristian Kuusela pelasi tällä kaudella Tapparan paidassa kenties uransa parasta jääkiekkoa. Tamperelaisseuralle hän on ollut SM-liigassa jo pitkään joukkueen ylivoimaisesti tärkein pelaaja, mutta MM-kisapaikka on jäänyt toistuvasti haaveeksi.

Tänä keväänä tuo haave muuttui vihdoin todeksi. Nyt Kuusela on Leijonien vanhin pelaaja, mutta hänestä ei tunnu siltä.

– Kun on paljon nuoria ympärillä, niin siitä tulee itsellekin nuorekas fiilis. Itsestä tuntuu vielä aika nuorelta. Kivaa olla täällä ja pelata, Kuusela sanoo, ja hymyilee leveästi.

Kuusela joutui Slovakiassa odottamaan arvokisadebyyttiään MM-turnauksen kolmanteen peliin asti. Kun hän sai tietää pelaavansa USA:ta vastaan, alkoi vatsanpohjassa tuntua kutinaa.

– Kyllä ennen peliä jännitti poikkeuksellisen paljon. Kun peli lähti käyntiin, niin sitten helpotti ja pääsi ihan hyvin mukaan, hän kertoo.

Ensikertalainen onnistui hyvin, pysyi pelin vauhdissa mainiosti mukana, vaikka vastassa oli lukuisia supertähtiä, kuten Patrick Kane ja Johnny Gaudreau. Kuuselaa nimekkäät vastustajat eivät hetkauttaneet.

– En hirveästi katsellut nimilaattoja selästä. Keskityin pelaamaan.

"Se oli käänteentekevä juttu”

Kuusela oli nähnyt urallaan NHL-pelaajien nimilaattoja lähietäisyydeltä aiemminkin. Porin Isomäen jäähalliin saapui 15 vuotta sitten mies, jota Kuusela ei unohda. NHL:ssä oli työsulku kaudella 2004–2005, ja Ässät pestasi riveihinsä Detroitista Jason Williamsin.

– Se oli käänteentekevä juttu. Jätkä, joka oli voittanut Stanley Cupin, istui Ässien kopissa vieressäni, Kuusela kertoo.

Kuusela pelasi ensimmäistä kokonaista liigakauttaan Ässissä, eikä jättänyt tilaisuuttaan käyttämättä. Hän seurasi äärimmäisen tarkkaan mitä Williams teki. Kuusela kyseli ja opiskeli herkeämättä. Ja Williams jakoi avuliaasti neuvojaan.

Stanley Cup -voittaja näytti esimerkkiä urheilullisuudessa ja harjoittelussa, mutta antoi myös yksityiskohtaisia vinkkejä Kuuselalle. Tuon kauden aikana reilun parikymppisen Kuuselan laukaus ja kiekonkäsittelytaito kehittyivät merkittävästi.

Jason Williams
Jason Williams tuli Detroit Red Wingsistä Ässiin.AOP

Williams pelasi Ässien paidassa työsulkukauden aikana 43 ottelua ja teki yhteensä huimat 26 maalia. Kuusela iski osumia seitsemän.

Seuraavalla kaudella Williamsin opit alkoivat purra kunnolla. Kuusela oli yksi patapaitojen suurista sankareista, kun joukkue eteni vastoin kaikkia ennakko-odotuksia finaaleihin. Kuusela tykitti runkosarjassa täsmälleen saman verran maaleja kuin Williams edellisellä kaudella, ja voitti vielä pudotuspelien maalipörssin kuudella osumalla.

– Sain ison mahdollisuuden Ässissä, Kuusela muistelee.

"Suoranainen ylpeydentunne"

Nyt Kuusela on saanut ison mahdollisuuden Leijonissa. Jo se, että hänet valittiin joukkueeseen, oli 36-vuotiaalle hieno tunnustus.

– Tämä antaa koko kaudelleni ihan uuden merkityksen. Huippufiilis, suoranainen ylpeydentunne. Hyvin on pystynyt tekemään hommia, että tämän saavutti.

Kristian Kuusela
Kristian Kuusela Leijonien mediatilaisuudessa ennen MM-kisoja.Martti Kainulainen / Lehtikuva

Kuusela on saavuttanut jääkiekkoilijana paljon. Hän on voittanut Ruotsin mestaruuden kerran, ja juhlinut SM-liigakultaa kolmesti. Hänet on valittu kotimaan pääsarjan parhaaksi pelaajaksi, pistepörssin voittokin löytyy ansiolistalta. Tänä keväänä Kuusela nousi SM-liigan kaikkien aikojen parhaaksi pudotuspelien pistemieheksi.

Viisitoista vuotta sitten Kuusela kuunteli tarkkaavaisesti Ässien pukukopissa Jason Williamsin ohjeita. Voisi kuvitella, että kokeneen Kuuselan vinkit kelpaavat nyt nuorille pelaajille Leijonien kopissa.

– Kun joku kysyy, niin yritän totta kai auttaa, on kuitenkin sen verran itsellä pelejä takana. Jos kokemuksesta on apua, niin yritän tuoda sitä joukkueeseen. Mutta enemmän nämä nuoret jätkät auttavat minua siinä, että jalka jaksaa vielä painaa, Kuusela naurahtaa.

Kuuselan jalat jaksavat painaa vielä mainiosti. Hän tietää, mitä MM-kisapaikkaan on vaadittu. Hän tietää, mitä pitkä ja menestyksekäs ura vaatii.

– Sitkeyttä, kärsivällisyyttä. Ja kovaa työtä.

Lue myös:

Leijonilta suorastaan maagisia suorituksia NHL-tähtiä vastaan – asiantuntijalta tärkeä huomio: "Jokainen voittava joukkue tarvitsee sellaisen"

Leijonapuolustajan NHL-sopimus julkistetaan MM-kisojen jälkeen – pelasi huikean kauden SM-liigassa

Tre Kronorille taas NHL-vahvistus: Coloradon tehoketjun Gabriel Landeskog liittyy Ruotsin MM-joukkueeseen

Leijonat kärsi tuomarivirheestä – Jukka Jalonen raivona USA:n voittomaalia edeltäneestä tilanteesta: "Tuomarilta lirahti housuun"

Tilaa Tommi Seppälän änärikirje

Yle Urheilun Vancouverissa asuva NHL-kirjeenvaihtaja Tommi Seppälä raportoi viikoittain maailman kovimman kiekkoliigan sisäpiiristä.

Suosittelemme

Tuoreimmat