Suora

  • Uinnin MM, aamun kilpailut
  • Uinnin MM
  • Uinnin MM

Myrskyisän matkan kulkenut Watford on odottanut yli 30 vuotta – FA Cup on sille historiallinen päivä, vastustajalle pelkkä kunniakierros

Popin supertähden pyörittämä altavastaaja eteni yllättäen cup-finaaliin. Vastassa on arabisheikin rahoittama miljardimiehistö.

Ulkomaiden jalkapallo
Watfordin kannattajia.
Watfordille FA Cupin voitto olisi historiallinen.AOP

Watfordin seurahistorian suurimmasta päivästä on vierähtänyt jo 35 vuotta. Keväällä 1984 sata tuhatta katsojaa ahtautui vanhalle Wembleyn stadionille Lontooseen. Vellova ihmismassa kokoontui seuraamaan FA Cupin loppuottelua Watfordin ja Evertonin välillä.

Aikana ennen Mestarien liigaa ja nykypäivän kokonaisvaltaista liveseurantaa cup-finaali toimi seurajalkapallon huipentumana. Watfordille se oli tavallistakin merkittävämpi tapahtuma, satumaisen nousun lakipiste.

Vielä vuonna 1978 seura oli pelannut Englannin alasarjoissa vasta neljänneksi korkeimmalla sarjatasolla. Sieltä se oli kivunnut kahdella peräkkäisellä nousulla kakkosliigaan ja kolmannella yrittämällä pääsarjaan. Eikä siinä vielä kaikki.

Ensimmäisellä kaudellaan Englannin korkeimmalla sarjatasolla Watford sijoittui lopulta toiseksi, Liverpoolin legendojen täyttämän joukkueen lähimpänä haastajana. Menestys liigassa ei uusiutunut seuraavalla kaudella, mutta FA Cupissa oli tilaisuus saavuttaa jotain ennennäkemätöntä.

Vuoden 1984 cup-finaali oli Watfordille historiallinen päivä.
Vuoden 1984 cup-finaali oli Watfordille historiallinen päivä.Getty Images

Ennen ottelua Elton John, maailmantähteyteen noussut laulaja ja Watfordin puheenjohtajaksi vaikeuksien keskellä hypännyt jalkapalloromantikko lauloi yhdessä kannattajien kanssa. Ottelun jälkeen hän kyynelehti koettuaan koko jalkapallofaniuden tunneskaalan yhdessä päivässä.

Jo silloin oli selvää, että sitä päivää muisteltaisiin seurayhteisössä ikuisesti.

Pelaajat puolestaan olivat pokanneet finaalipaikasta 1500 punnan bonuksen, mutta havittelivat kauden kruunuksi vielä mestaruuspokaalia.

Toisin kuitenkin kävi. Sarjan tehokkaimpiin joukkueisiin lukeutunut Watford oli pulassa vain yhden maalin cup-otteluissa päästänyttä Evertonia vastaan ja kärsi 0–2-tappion.

Liverpoolilaisjoukkue nappasi voiton, eikä Watford ole enää koskaan palannut samalle tasolle.

Myrskyisät vuodet vihdoin takana?

Viime kesänä vanha vihollinen kiusasi Watfordia jälleen.

Seura ajautui kohun keskelle, kun Everton yritti ryöstökalastaa Watfordia valmentanutta Marco Silvaa omaksi käskyttäjäkseen kesken kauden. Silva oli siinä vaiheessa toiminut Watfordin valmentajana vain muutamia kuukausia ja tehnyt hyvää tulosta, eikä seura ollut halukas päästämään häntä heti muualle.

Käyrän käännyttyä selvään laskuun Watford antoi Silvalle lopulta potkut, mutta sälytti syyllisyyden yhteistyön päättymisestä Evertonin niskoille. Sotku eteni lopulta Valioliigan tilaamaan tutkintaan, mutta kiista ratkaistiin seurojen välillä Evertonin maksaessa miljoonakorvaukset välttääkseen suuremmat sanktiot.

Watfordille tapaus oli jälleen uusi kolaus. Se oli päättänyt tuoreimman, vuosia kestäneen divarikurimuksensa vasta vuonna 2015 ja haki paikkaansa Valioliigassa. Häntäpään joukkueelle uusi putoaminen oli jälleen varteenottava uhka. Silva taas oli ollut jo yhdeksäs päävalmentaja kuuden vuoden aikana. Tämä vääntö näyttää lopulta kääntyneen jopa Evertonin eduksi.

Watfordin kausi on ylittänyt odotukset jo nyt.
Watfordin kausi on ylittänyt odotukset jo nyt.Getty Images

Viime vuoden tammikuussa aloittanut Javi Gracia oli rakentanut pelivuosien jälkeen valmennusuraansa Espanjan alasarjoissa ja Kreikassa ennen pestiä venäläisessä Rubin Kazanissa. Siellä hän viipyi vain vuoden ennen kuin vaatimaton yhdeksäs sija johti lähtöön.

Valioliigan valmentajaksi espanjalainen oli varsin kokematon, mutta toistaiseksi hän on kyennyt tuomaan ainakin jonkinlaista vakautta myrskyisälle paikalle.

Gracian ryhmästä tuli yksi Valioliigan kauden yllättäjistä, joka sijoittui lopulta yhdenneksitoista. Se tarkoittaa vain keskikastia, mutta mainiota suoritusta seuralle, jolle kausi Valioliigassa oli vasta viides sen historiassa – ja 11:s sija paras tulos koskaan.

Jälleen kerran kausi on huipentumassa cup-finaaliin. FA Cupissa Watford nimittäin napsi niukkoja voittoja vaihe kerrallaan matkalla kohti Wembleyn loppuottelua. Välierävaiheessa se oli reilun tunnin pelin jälkeen vielä 0–2-tappiolla Wolverhamptonia vastaan, mutta iski loppuhetkillä kaksi maalia ennen ratkaisua jatko-ottelussa, 104 peliminuutin kohdalla.

Guardiolan voittokululle jatkoa

Reilut 200 kilometriä Watfordin pienestä kaupungista pohjoiseen Manchesterin sinisellä puolella ei ole yllätytty tällä kaudella juuri mistään.

City oli Englannin jalkapallokauden ennakkosuosikki, joka ei pettänyt odotuksia.

Toki Mestarien liigassa kovasti odotettu menestys jäi yhä saavuttamatta, käteen jäi vain kirvelevä pettymys dramaattisesta puolivälierätappiosta Tottenhamille. Muissa kilpailuissa City on rohmunnut titteleitä.

Toinen peräkkäinen mestaruus irtosi sarjan historian toiseksi suurimmalla pistepotilla – kärkipaikka on viime kauden Cityn hallussa – ja oli siis jopa käsittämättömän vakuuttava suoritus.

City juhli viime viikolla Valioliigan mestaruutta.
City juhli viime viikolla Valioliigan mestaruutta.Getty Images

Vain Liverpoolin lähes täydellinen kausi piti mestaruustaistelun tasaisena loppuun asti. Punaisille kohtalokkaaksi koitui tappio juurikin Citylle tammikuun alussa Manchesterissa. Silloin Leroy Sanen maali siivitti Cityn 2–1-voittoon, minkä seurauksena Liverpool jäi lopulta kakkoseksi yhden pisteen erolla.

City-valmentaja Pep Guardiolalle FA Cup on yksi harvoista tarjolla olleista pokaaleista, joita hän ei ole voittanut vielä koskaan. Kymmenellä kaudella pääsarjoissa valmentanut Guardiola on nyt voittanut liigamestaruuden yhteensä kahdeksan kertaa kolmessa eri maassa. Kansallisen cup-kilpailun, eli Englannin FA Cupin verrokin, hän on voittanut kahdesti Espanjassa ja kerran Saksassa.

City ei ole ylipäätään juhlinut FA Cupin lähihistoriassa. Se voitti kilpailun vuonna 2011 yli 40 vuoden tauon jälkeen vasta viidennen kerran historiassaan.

Mestarien liiga on tärkein ja Valioliiga hyvä kakkosprioriteetti, mutta Englantia hallitsevalle seuralle voitto lauantaina olisi taas yksi todiste tämän hetken dominanssista.

Kaksi keinoa varainkeruuseen

Jo kertaalleen mainittua pop-tähteä ei voi vain sivuuttaa, kun puhutaan Watfordista.

Pikkupojasta asti Watfordia läheltä seurannut Elton John on enemmän kuin pelkkä julkkisfani. 1970-luvulla hän osti seuran ja toimi sen puheenjohtajana, sijoittaen samalla muutenkin merkittäviä summia omaa rahaansa Watfordin elvyttämiseksi. Ratkaisuista merkittävimpiä oli Graham Taylorin palkkaaminen edustusjoukkueen päävalmentajaksi, sillä parivaljakon yhteistyö oli Watfordin lukuisten sarjanousujen salaisuus.

Laulaja asetti jo varhain tavoitteeksi nousun pääsarjaan. Siinä onnistuttiin ja pian Watford oli FA Cupin finaalissakin. Pari vuotta myöhemmin John myi seuran eteenpäin, kunnes palasi omistajaksi vuonna 1997. Sillä kertaa pesti seuran johdossa kesti viitisen vuotta.

Elton John FA Cupin finaalissa vuonna 1984.
Elton John FA Cupin finaalissa vuonna 1984.Getty Images

Elton John on kotoisin Pohjois-Lontonin Pinneristä, vain noin vartin junamatkan päässä Watfordista, jossa pelasi lähin huippuseura. Elinikäinen rakkaussuhde jatkuu yhä. Vielä 2000-luvullakin John on muun muassa järjestänyt seuran kotistadionilla konsertin, jonka tuotot ohjattiin toiminnan kehittämiseen.

Tänä päivänä John on Watfordin kunniapuheenjohtaja, jonka nimeä kantaa yksi Vicarage Roadin stadionin katsomoista – toinen on nimetty Taylorin mukaan. Valitettavasti lauantain loppuottelun aikaan laulaja joutuu olemaan kaukana joukkueestaan, sillä maailmankiertue vierailee silloin Tanskan Kööpenhaminassa.

Siinä missä Watfordin taustalla on paikallinen, seuraa lapsuudesta alkaen kannattanut hyväntekijä, Manchester City on noussut Euroopan jättien joukkoon ulkomaalaisrahoituksella.

Joskus FA Cupin voitto olisi ollut Citylle jopa jättipotti, mutta nyt se kuuluu lähinnä kauden perustavoitteisiin. Kaikki muuttui vuonna 2008, kun seura siirtyi arabisheikki Mansourille valtaosin kuuluvan yhtiön omistukseen. Samojen omistajien alaisuudessa ovat nykyisin muiden muassa New York FC, Melbourne City FC ja espanjalainen Girona. Alkuvuodesta joukkoon liittyi kiinalainen Sichuan Jiuniu.

Yli 200 miljoonan punnan arvoisen kaupan jälkeen seuraan on investoitu valtavia summia, oli kyse sitten pelaaja- ja valmentajahankinnoista tai satsauksista stadioniin ja muihin fasiliteetteihin. Huhtikuussa France Football -lehti kertoi valmentaja Guardiolan ansaitsevan Cityssä tällä hetkellä 24 miljoonaa euroa vuodessa.

Sheikki Mansour vierailemassa Cityn leirillä Abu Dhabissa.
Sheikki Mansour vierailemassa Cityn leirillä Abu Dhabissa.Getty Images

Viime syyskuussa brittilehti The Guardian kertoi sheikki Mansourin sijoittaneen Cityyn kymmenen vuoden aikana yli 1,3 miljardia puntaa. Pahimpina vuosina seura on kirjauttanut parinsadan miljoonan punnan tappiot, mutta hiljalleen Citystä on kehittynyt eturivin seura.

Siniset voittivat Valioliigan mestaruuden ensimmäisen kerran kaudella 2011–2012, sitten toistamiseen kaksi vuotta myöhemmin. Tänä keväänä neljäntoista ottelun voittoputki varmisti neljännen liigamestaruuden kahdeksassa vuodessa.

Watford tavoittelee lippua Eurooppaan

Watfordin voitto olisi pienoinen ihme tilastollisestakin näkökulmasta. Se on varmasti valmis huipentamaan kautensa ja haastamaan liigamestarit, mutta viime vuosina keltamustilla ei ole ollut juurikaan sanottavaa Cityä vastaan.

Se on hävinnyt Citylle kymmenen kertaa peräkkäin, eikä ole voittanut finaalivastustaan yli 30 vuoteen – ei silloin, kun City rämpi menestyksestä haaveilevana alasarjaseurana ja Manchesterin kakkosjoukkueena, eikä varsinkaan nyt, kun jätti-investoinnit ja Guardiolan pikkutarkka valmentaminen ovat muovanneet seurasta brittifutiksen voimanpesän.

Watford ei kuitenkaan ole vuosikymmeniin ollut lähempänä edellisen FA Cup -finaalipaikkansa kaltaisia kunnian päiviä kuin nyt. Sillä on mahdollisuus todelliseen jättipottiin, ja se itsessään tekee lauantaista poikkeuksellisen tapahtuman.

Sitä ei kuitenkaan pääse pakoon, että finaali on Watfordille valtava vuori kiivettäväksi, eikä oikein mikään joukkue koko kaudella ole päässyt lähellekään sen vuoren huippua.

Voitolla Watford pääsisi vihdoin nostelemaan pokaalia, samalla se lunastaisi paikan Eurooppa-liigan lohkovaiheesta ensi kaudelle –viimeksi, ja ainoan kerran seuran 138-vuotisessa historiassa, se nähtiin eurokentillä juuri kauden 1983–1984 Uefa Cupissa.

Ennakkosuosikista ei silti ole mitään epäselvyyttä: espanjalaisen visionäärin City on käsittämättömän kova joukkue, joka tavoittelee jo kauden neljättä pokaaliaan Valioliigan, liigacupin ja Englannin supercupin mestaruuksien jatkoksi.

FA Cupin finaali Manchester CityWatford nähdään TV2:ssa lauantaina kello 19, lähetys alkaa kello 18.30.

Lue myös:

Sukupolvensa suurin jalkapallonero dominoi taas yhtä huippuliigaa – mutta sekään ei riitä, jos sheikkien maailmanvalloitus jää vajaaksi

Manchester City nousi tappiosta murskavoittoon ja uusi Valioliigan mestaruuden

Lähteet: FourFourTwo, TheFA.com, BBC, ESPN, The Guardian, France Football

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat