Toyotan iso johtaja puhui koskettavasti Jari-Matti Latvalasta – tapaaminen suomalaishotellin aulassa merkitsi todella paljon: "Meidän piti palata MM-sarjaan"

Akio Toyoda ylistää Jari-Matti Latvalan suorituksia Toyotan ratissa. Hänen mukaansa Latvala oli ratkaisevassa roolissa, kun Toyota päätti palata rallin MM-sarjaan.

Akio Toyoda onnitteli Jari-Matti Latvalaa Jyväskylän MM-rallissa 2018 Kuva: Tomi Hänninen

Toyotan johtaja Akio Toyoda kiittää kovasti Jari-Matti Latvalaa, jonka ura tehdaskuljettajana toistaiseksi päättyy. Toyota julkisti keskiviikkona Kalle Rovanperän, Elfyn Evansin ja Sébastien Ogierin sopimukset tallin kuljettajaksi ensi kaudelle. Koko Tommi Mäkisen johtaman tallin kuskikolmikko vaihtuu, kun Latvalan lisäksi Kris Meeke jäi ilman jatkosopimusta. Maailmanmestari Ott Tänak siirtyy puolestaan ensi kaudeksi Hyundaille.

Toyoda puhui Toyotan tiedotteessa koskettavin sanankääntein Latvalasta.

– Kun vierailin Suomessa ensimmäistä kertaa vuonna 2014, Toyota ei ollut vielä päättänyt palata MM-sarjaan. Olin todella innoissani, koska se oli ensimmäinen kertani MM-sarjassa. Olin hotellin aulassa ja näin kuljettajat ilmielävänä.Silloin Volkswagenilla ajanut Jari-Matti saapui ensimmäisenä aulaan, Toyoda kertoo MM-rallitiimin tiedottteessa.

Sitten Toyoda osoitti tiedotteensa sanansa suoraan Latvalalle.

– Tervehdin sinua innokkaasti. Ja sinä tervehdit minua ystävällisesti. Puhuimme ja huomasit, että olen joku Toyotalta. Puhuit iloisesti Corolla ja Celica -autoistasi. Tämä oli se hetki, jolloin päätin palata. Meidän piti palata MM-sarjaan, kun joku tuollainen kuljettaja muisti Toyotan kisaamassa, Toyoda avaa.

– Voisi sanoa, että jos en olisi nähnyt niin ystävällistä Volkswagen-kuljettajaa, ehkä Toyota ei olisi nyt MM-sarjassa.

Toyoda sai kuulla kahden vuoden päästä ensitapaamisesta, että Latvalasta tulisi tallin kisakuljettaja. Latvala voitti sensaatiomaisesti Ruotsin MM-rallin heti Toyotan toisessa kisassa.

– Olin erittäin liikuttunut erittäin ihanasta kohtalosta, että sinusta tuli meidän kuljettajamme. Rehellisesti sanottuna en odottanut, että voisimme voittaa ensimmäisen kautemme alussa, Toyoda muistelee.

– Tavoite oli päästä palkintokorokkeelle vuoden sisällä. Mutta sinä Jari-Matti veit meidän palkintokorokkeelle heti avauksessa Monte Carlossa. Sitten korkeimmalle korokkeelle Ruotsissa. Se oli unelmakokemus.

Jari-Matti Latvala (oik.) juhli voittoa Ruotsissa yhdessä kartturinsa Miikka Anttilan (vas.) ja tallipäällikkö Tommi Mäkisen kanssa. Kuva: EPA/Micke Fransson/TT SWEDEN OUT

VIimeiseksi Toyoda muistelee viime vuoden tapahtumia, kun Latvala oli kolmas Suomen MM-rallissa pitkän menestymättömyyden jälkeen. Sama toistui tänäkin vuonna Jyväskylässä.

– Olin todella iloinen, että pystyimme nousemaan yhdessä palkintokorokkeelle viime vuonna Suomessa. Kun katsoin kuvia jälkikäteen, huomasin suihkuttaneeni Ottin antamaa samppanjapulloa sinua kohti ensimmäisenä. Uskon sen kertovan, kuinka innostunut olin ensimmäisestä palkintokorokepaikastani yhdessä sinun kanssasi, Toyoda kuvailee.

– Tiedän, että arvostat Corolla- ja Celica-autojasi todella paljon. Uskon, että olet jatkossa Toyotan kannattaja. Pysytään yhteyksissä.

Uudet kuskit hehkuttavat Mäkistä

Tommi Mäkiseltä kovin kaappaus tiimiin ensi kaudelle on viimeistä MM-rallikauttaan ajava ranskalainen Sébastien Ogier. Kuusinkertainen mestari odottaa innolla uusia haasteita Citroën-vuoden jälkeen.

– Puhuimme siirtymisestä jo kauden 2016 lopussa. Silloin siirto ei tapahtunut. Nyt olen vaikuttunut aloittamisesta Toyotan kaltaisen ikonisen brändin kanssa. Tommi Mäkinen on lapsuuden idolini. Suunnitelma on menestyä yhdessä ja napata mestaruus takaisin, Ogier sanoo.

Sébastien Ogier haluaa otta kolmannella eri automerkillä mestaruuden. Päättynellä kaudella Citroënilla temppu ei onnistunut. Kuva: Tomi Hänninen

Ranskalaismestari on hyvin mielissään myös kuljettajatovereistaan Evansista ja Rovanperästä. Evansin kanssa Ogier ajoi samaan aikaan jo M-Sportin Fordeilla.

– TIedän Elfynin jo etukäteen. Uskon, että hän voi tuoda paljon asioita talliin. Kalle on jo osoittanut monta juttua rallissa. Hänellä on todellakin lahjoja. Uskon, että Kalle kehittyy nopasti. Kaikki kolme olemme uusia tiimissä, joten auton oppimiseta tulee haastavaa. Mutta toki teemme parhaamme, että menestymme niin nopeasti kuin mahdollista, Ogier kuvailee.

Rovanperän mukaan hänen lapsuudensa yksi tavoitteista täyttyi nyt, kun hän sai ajopaikan MM-sarjaan.

– On ollut upeaa nähdä, kuinka Tommi on luottanut minuun jo siinä vaiheessa, kun testasin autoa muutama vuosi sitten. Nyt on todella kivaa olla täysipäiväisesti tiimissä. Olen varma, että ensi vuodesta tuleee vaativa, kaikkien aikojen nuorimman rallin MM-sarjan kuskin tittelin nappaava Rovanperä kuvailee.

Kalle Rovanperä juhli päättyneellä kaudella Skodalla WRC 2 Pro -luokan mestaruutta. Kuva: Tomi Hänninen

– Ensi vuodesta tulee aika vaativa. Suurimmat haasteet liittyvät uuden auton opetteluun. Kisakalenterissa on myös uusia kisoja. Varmasti alussa on kyse vain auton opettelusta. Nopeus seuraa perässä. Uskon, että Seb ja Elfyn ovat hyviä tallitovereita. Heillä on kokemusta. Voin oppia paljon heiltä. On mukavaa, että he ovat tiimissä.

Elfyn Evans hyppää Toyotalle. Kuva: EPA-EFE/REPORTER IMAGES

Viime vuosina siis M-Sportilla ajanut Evans odottaa innolla uutta kautta. Hänellä jäi päättyneellä kaudella kolme MM-rallia väliin, koska loukkasi selkäänsä Viron kisassa.

– Tuli kuitenkin joitain hyviä tuloksia. Kisasimme erikoiskoevoitoista ja palkintokorokesijoista. Nyt haluan mennä pidemmälle. Haluan voittaa ralleja useammin. On kiva työskennellä Sébastienin kanssa taas. Hän on upea tallitoveri menestyksensä ja kokemuksensa myötä.

Lue lisää: