Finninaamainen teini sai yli 100 000 000 kiinalaista sekoamaan – ennennäkemätön snookerilmiö sai alkunsa kaikessa hiljaisuudessa kaukana kotoa

Ding Junhuin matka snookerin supertähdeksi Kiinassa on tarina, jossa miljoonista puhutaan useissa eri yhteyksissä.

snooker
Snookertähti Ding Junhui pääsi joulukuussa juhlimaan UK Championship -turnauksen voittoa kolmatta kertaa urallaan. Aiemmat mestaruudet ovat vuosilta 2006 ja 2009.
Snookertähti Ding Junhui pääsi joulukuussa juhlimaan UK Championship -turnauksen voittoa kolmatta kertaa urallaan. Aiemmat mestaruudet ovat vuosilta 2006 ja 2009.imago sportfotodienst / All Over Press

Punainen matto on kymmeniä metrejä pitkä. Satojen salamavalojen räiske aiheuttaa huumaavan tunteen. Oman lisämausteensa tuovat tuhansien fanien kovaääniset huudot. Televisiokamerat kuvaavat jokaisen pelaajan, joka pääsee kävelemään sisään isoista ovista taustalla pauhaavan popin säestyksellä. Käynnissä on spektaakkeli, josta osansa saavat yleensä vain harvat ja valitut.

Kuvaus voisi olla mistä tahansa maailman suurimmista elokuvajuhlista tai musiikkialan gaalailloista, mutta Holywoodin kaltainen show pyörii Luoteis-Kiinassa sijaitsevassa Daqingin kaupungissa. Parrasvaloissa paistattelevat näyttelijöiden ja muusikoiden sijaan miljardikansan uudet tähdet, snookerpelaajat.

Eletään lokakuuta 2016. Huumasta osansa saa jokainen pääkisaan karsinnoista selvinnyt pelaaja. Yksi heistä on Suomen ainoa ammattilaispelaaja Robin Hull, jolle meno on kuitenkin jo tuttua. Tätä kiinalainen innostus snookeria kohtaan on ollut jo yli kymmenen vuotta. Oma lukunsa, ei verrattavissa mihinkään muuhun.

Mihin tahansa päin maailmaa snookerkiertue rantautuukaan, yksi asia ei silti muutu: suurimmat suosionosoitukset kerää englantilaisvirtuoosi Ronnie O'Sullivan. Vaikka O'Sullivan on lajin kansainvälisesti tunnetuin pelaaja, hän ei ole kuitenkaan syy Kiinan snookerbuumiin. Sen takana on Kiinan oma tähti, miljoonia ihmisiä lajiin menestyksellään koukuttanut Ding Junhui.

Vuonna 1987 syntynyt Ding nauttii suosiosta, jonka kokoluokka todellakin mitataan ei vain muutamissa miljoonissa vaan sadoissa miljoonissa katsojissa. Kun Ding voitti 18-vuotiaana sensaatiomaisesti Pekingissä järjestetyn snookerin China Openin vuonna 2005, finaalia seurasi Kiinan valtiollisen televisioyhtiön CCTV:n urheilukanavalta 110 miljoonaa tv-katsojaa. Tämä oli kuitenkin vasta alkusoittoa suuremmalle snookerilmiölle. Sille läpimurrolle, jonka keulakuvana Ding paistattelee vielä tänäkin päivänä.

Miten tästä finninaamaisesta pojasta tuli Kiinassa palvottu urheiluikoni? Pojasta, joka itsekin muisteli naureskellen teinin stereotyyppistä ulkonäköään BBC:llä 2017. Millaisia kauaskantoisia vaikutuksia Dingin esimerkillä voi olla 2020-luvulla ja sen jälkeen? Yle Urheilu pureutui tähän yhteen henkilöön perustuvaan poikkeukselliseen massailmiöön, jota ymmärtääkseen on palattava alkukesään 2002.

Voittajan aura

Kun Heathrow'n lentokentältä Lontoosta ottaa auton alleen ja suuntaa puolentoista tunnin ajan suoraan pohjoiseen, seikkailija päätyy keskelle 50 000 asukkaan Wellingborough'ta. Northamptonshiren kreivikunnassa sijaitseva kaupunki nauttii suosiota ei niinkään snookerpelaajien, vaan kävelijöiden keskuudessa. Wellingborough isännöi nimittäin maalaisseuduillaan vuosittain Kansainvälisen kävelyliiton sarjaan kuuluvaa patikointitapahtumaa Waendel Walkia.

Toukokuussa 2002 Wellingborough'ta kohti suuntasi kuitenkin kolmehenkinen autokunta, jonka mielessä ei ollut sunnuntaipatikointi. Autossa etupenkillä istuva kaksikko yritti pitää keskustelua yllä, mutta takapenkillä istunut henkilö oli hiljaa. Hiljaisuus ei johtunut totisuudesta, vaan totaalisesta kielimuurista.

– Se matka tuntui pidemmältä kuin normaalisti, autoa ajanut snookermanageri Keith Warren muistelee Yle Urheilulle puhelimitse ja naurahtaa perään.

Warrenilla oli kyydissään kaksi kiinalaispelaajaa, etupenkillä englantia kohtalaisesti puhunut Tian Pengfei, 14, ja takana tuppisuuna istunut Ding Junhui, 15. Warrenille kielimuuri ei ollut ongelma, sillä hän aloitti aasialaisten pelaajien rekrytoimisen lajin emämaahan Englantiin jo 1980-luvun lopulla, mutta tuolloin pelaajavirran lähde oli Thaimaa.

Ding ja Pengfei olivat Warrenille vasta ensimmäiset kiinalaiset asiakkaat hänen yli kymmenen vuotta kestäneellä manageriurallaan. Eikä ihme. Juuri päättyneellä snookerkaudella 2001–2002 Kiinalla oli kyllä oma rankingturnauksensa, muttei ainuttakaan ammattilaispelaajaa. Warren kuskasi kaksikkoa Wellingborough'hin osittain siksi, että hän pyöritti siellä kolmea snookerklubia. Tärkein syy oli kuitenkin paikkakunnan kultapoika, vastikään snookerin maailmanmestariksi kruunattu Peter Ebdon.

Peter Ebdon voitti vuoden 2002 MM-turnauksen, mutta sai heti perään kuuden viikon ajan selkäsaunaa nuorelta Ding Junhuilta.
Peter Ebdon voitti vuoden 2002 MM-turnauksen, mutta sai heti perään kuuden viikon ajan selkäsaunaa nuorelta Ding Junhuilta.Allstar Picture Library / Alamy / All Over Press

MM-finaalissa Ebdon kaatoi itsensä snookerlegenda Stephen Hendryn erin 18–17, joten Warren oli heittämässä 15-vuotiasta Dingiä, historian nuorinta alle 21-vuotiaiden maailmanmestaria, välittömästi snookeraltaan syvään päätyn. Muutto Kaakkos-Kiinassa sijaitsevasta 10 miljoonan asukkaan Dongguanista Kotkan kokoiseen Wellingborough'hin oli Dingille ymmärrettävästi kulttuurishokki, mutta seuraavina viikkoina kovinta shokkihoitoa sai kaikessa hiljaisuudessa Ebdon.

– Ding vei Peteriä kuin litran mittaa. Vaikkei kameroita ollut kuvaamassa, tieto ikäisekseen hämmästyttävän kypsästä kiinalaislupauksesta lähti luonnollisesti leviämään snookerin sisäpiirissä. En itsekään malttanut pitää suutani kiinni, Ebdonia manageroinut Warren kertoo.

Kuuden viikon testipätkän jälkeen Ding palasi Kiinaan vain ilmoittaakseen vanhemmilleen, että asuinpaikka on jatkossakin Wellingborough'ssa. Sinne Warren pystytti snookerakatemian managerikollegansa Garry Baldreyn kanssa vuonna 2003.

Dingin isä, joka oli tutustuttanut poikansa biljardiin tämän ollessa 9-vuotias, kävi Warrenin mukaan vain kääntymässä Wellingborough'ssa. Sen jälkeen Ding jäi ensi kertaa asumaan omilleen. Kuten poikansa, isäkään ei puhunut sanaakaan englantia. Warrenin mukaan kielitaidon puutteesta tuli Dingille ongelma sopeutumisessa englantilaiseen yhteiskuntaan.

– Ding oli yksinkertaisesti laiska opiskelemaan englantia. Harjoitusten jälkeen päivät menivät yleensä pelikonsolia pelatessa, suojatilleen asunnon hankkinut Warren kertoo.

Vaikka Dingiä nähtiin tv-otteluissa vain harvakseltaan vuosina 2003–2004, kehitys oli huimaa. Pankki räjähti lopullisesti huhtikuussa 2005, kun Ding voitti sensaatiomaisesti Pekingissä järjestetyn Kiinan avoimet. Titteli tuli kiinalaisille biljardipäättäjille kuin tilauksesta, sillä kyseessä oli ensimmäinen Kiinassa järjestetty ammattilaisturnaus kolmeen vuoteen. Tästä huolimatta Dingin finaalivoittoa lajilegenda Stephen Hendrystä todisti CCTV5-kanavalta hulppeat 110 miljoonaa kiinalaista.

Vielä saman vuoden joulukuussa Ding voitti ensimmäisenä aasialaisena yhden kolmesta suurimmasta snookerturnauksesta, UK Championshipin. Tässäkään finaalissa Ding ei kuvia kumartanut, kun finaalissa kiinalaisen edessä joutui nöyrtymään lajin toinen ikoni, englantilainen Steve Davis.

Kun elokuussa 2006 oli supertähti Ronnie O'Sullivanin vuoro kokea finninaamaisen teinitähden taidot Pohjois-Irlannin avointen finaalissa, Dingin ympärille oli 15 kuukaudessa syntynyt tähtikultti, jollaista kukaan snookerpelaaja ei ollut saanut lajin historiassa osakseen. Eikä ole vielä tänäkään päivänä.

– O'Sullivan on luonnollisesti lajin kansainvälisesti tunnetuin pelaaja, mutta Englannissa hän voi kävellä kahvilaan tai ravintolaan rauhassa ja elää elämäänsä kuin kuka tahansa pulliainen. Dingin tapauksessa näin ei todellakaan ole, Warren kertoo.

– Ensimmäinen voitto UK Championshipissä oli viimeinen tikki. Sen jälkeen Ding on voinut liikkua kotimaassaan ulkosalla käytännössä vain käyttämällä hupparia, aurinkolaseja ja lippalakkia. Siis piiloutumalla, Warren sanoo.

Ronnie O'Sullivan on historiassa eniten palkintorahaa voittanut snookerpelaaja 13 miljoonan euron tienesteillään. Summa ei sisällä sponsorituloja.
Ronnie O'Sullivan on historiassa eniten palkintorahaa voittanut snookerpelaaja 13 miljoonan euron tienesteillään. Summa ei sisällä sponsorituloja.imago sportfotodienst / All Over Press

Harrastajia ja rahaa mielin määrin

Supertähteyttä voi havainnollistaa nostamalla esiin muutamia numeroita. Kuten jo aiemmin todettiin, Dingin aloitellessa uraansa Kiinalla ei ollut käytännössä ainuttakaan omaa snookerammatilaista. Sellaiseksi kiinalaiset eivät koskaan mieltäneet brittiläisessä Hong Kongissa syntynyttä ja Kanadassa varttunutta Marco Futa, joka murtautui snookereliittiin viime vuosituhannen lopulla.

Vasta Dingin menestys iski kiinalaisiin kuin miljoona volttia, minkä jälkeen kiinalaisten snookerammattilaisten määrä on kasvanut huimasti. Kiina on ainoana maana onnistunut kasvattamaan pelaajamääräänsä lähes joka vuosi ammattilaiskiertueella, jonne on 2000-luvulla kelpuutettu vuosittain noin 100–128 pelaajaa. Nykyisin pelaaja joutuu karsimaan tiensä kiertueelle, jossa valtaosa kilpailijoista on englantilaisia.

Ammattilaisten määrässä Kiina on kuitenkin noussut jo selväksi kakkoseksi: kaudella 2012–2013 kiinalaisten määrä rikkoi ensi kertaa kymmenen pelaajan rajan, 20:n rajapyykki puhkesi kolme vuotta sitten ja kuluvalla kaudella kiinalaisia ammattilaisia on jo 23 kappaletta. Kasvu on seurausta massiivisesta juniorituotannosta, josta osviittaa antaa vuosittain pelattava alle 21-vuotiaiden MM-turnaus. Siinä mestaruus on karannut edellisen kerran Kiinan ulkopuolelle vuonna 2015, kun taas Englannin edellinen voitto on vuodelta 2010.

Eri arvioiden mukaan biljardipeleillä on Kiinassa nykyisin 70–80 miljoonaa harrastajaa, joista valtaosa ihannoi nimenomaan Dingiä. Jos Dingin voittama Kiinan avoimet oli vuonna 2005 ainoa maassa pelattu ammattilaisturnaus, viime kausina turnauksia on ollut 5–7 kappaletta. Lisäksi kisat ovat pelaajien näkökulmasta aivan oma lukunsa.

– Jos pelaaja selviytyy Crucible-teatteriin (MM-kisojen päänäyttämö Englannin Sheffieldissä), voi pelkistetysti sanoa, että hän hoitaa itse kaikkia matka-asiansa ja kävelee sisään teatteriin etuovesta, Suomen snookerhistorian ainoa ammattilaispelaaja Robin Hull sanoo.

Hull tietää, mistä puhuu. Hän on päässyt pelaamaan urallaan kolmesti Cruciblessa, snookerin pyhimmällä näyttämöllä. Vaikka kyse on lajin arvokkaimmasta kisasta, pelaajien asema on täysin erilainen verrattuna Kiinan kisoihin.

– Ilman mitään erityistä värikynää, valtaosassa Kiinan kisoista järjestäjät ovat usein vastaanottamassa pelaajia lentokentällä, josta pelaajat kuljetetaan kädestä pitäen hotellille ja kisapaikoille. Jokainen pelaaja saa goody bagin, jossa on milloin älykelloa ja milloin älypuhelinta. Hotellin aulassa on jengiä kyttäämässä valokuvia ja nimmareita, ja avajaisissa taas mennään punaista mattoa pitkin, musa raikaa ja katsomossa on tuhatpäin yleisöä. Jokainen pelaaja kuulutetaan lavalle, minkä jälkeen allekirjoitetaan palloja tai maskotteja samalla, kun joku lääninherra tai Englannin liittopomo pitää puhetta. Ja kaiken tämän Kiinan tv näyttää suorana, Hull luettelee.

Kiinan snookeriin liittyy kuitenkin paradoksi. Avajaisissa katsomot pullistelevat täysinä, mutta kilpailujen alkaessa ne kumisevat tyhjyyttään. Hullin mukaan syynä ovat korkeat lippujen hinnat.

– Iltapäivän lipusta voi joutua pulittamaan yli sata euroa, mikä on kiinalaisella tulotasolla liikaa. Kiinalaisessa kulttuurissa avajaiset ja erilaiset juhlallisuudet tuntuvat olevan arvossaan, Hull kertoo.

Hull on kokenut avajaishuuman muun muassa artikkelin alussa mainitussa Daqingin kaupungissa, jossa pelataan vuosittain kiertueen suurimpiin kisoihin kuuluva International Championship -turnaus. Hull pelasi Daqingissa ensi kerran lokakuussa 2016, jolloin turnaus päättyi Dingin ja englantilaisen Mark Selbyn väliseen finaaliin. Siinä Selby oli Dingiä etevämpi aivan kuten aiemmin keväällä 2016 pelatussa kaksipäiväisessä MM-finaalissa, jonka molempia iltajaksoja valvoi 45 miljoonaa kiinalaista tv-katsojaa – siitäkin huolimatta, että jaksojen alkaessa kello löi Pekingissä kolme aamulla.

Mark Selby löi Ding Junhuin vuoden 2016 MM-finaalissa.
Mark Selby löi Ding Junhuin vuoden 2016 MM-finaalissa.Rex Features / All Over Press

Kiinan nousu jatkuu, mutta kuinka voimakkaasti?

Britannian yleisradioyhtiön BBC:n mukaan vuoden 2016 MM-turnauksella oli kaikkiaan yli 300 miljoonaa tv-katsojaa, joista kiinalaisten silmäparien osuus oli 210 miljoonaa.

Miljoonia, niitä Kiina on valmis satsaamaan myös noustakseen Englannin ohi maailman parhaaksi snookermaaksi. Kun kymmenen vuotta sitten 25 miljoonaan asukkaan Shanghaissa oli 200 snookerklubia, nyt määrä lähentelee jo kahtatuhatta.

Monelle kiinalaispitäjälle snooker on myös tapa markkinoida itseään maailmalle. Viime vuosina huomiota on saanut Kakkois-Kiinassa sijaitseva 500 000 asukkaan Yushan, joka haluaa haastaa Englannin Sheffieldin snookerin pääkaupunkina. Rahasta tavoite ei ainakaan jää kiinni, sillä muutamassa vuodessa kyhättyihin luksuspuitteisiin pumpattiin ensi alkuun 300 miljoonaa euroa, ja hanke on vielä kesken.

– Näytä minulle englantilaiset henkilöt, jotka olisivat valmiita satsaamaan tuosta 300 miljoonasta edes murto-osan... Heitä ei yksinkertaisesti ole, Sheffieldissä kiinalaisten suosimaa Star-akatemiaa pyörittävä Warren summaa.

Englannissa sijaitsevat snookerakatemiat voi laskea kahden käden sormilla, mutta Kiinassa miljoonat lapset pääsevät lajin pariin jo koulutaipaleensa alussa. Kun harrastajavolyymi on yli sata kertaa suurempi kuin Englannissa ja taloudelliset resurssit vähintään samassa mittasuhteessa, Kiinan rooli snookerin tulevaisuudessa kasvaa nykyisestä väistämättömästi. Kuinka paljon ja nopeasti? Kuten viisitoista vuotta sitten, se riippuu yhä pääosin Dingistä.

– Ammattilaiskarsinnat läpäisevä kiinalainen on nykyisin jo keskimäärin parempi kuin englantilainen. Kiinalainen amatööri voi voittaa kenet tahansa yksittäisessä ottelussa, mutta turnausvoitoista ei ole heidän kohdallaan puhettakaan, Hull muistuttaa.

Kiinalaisten ammattilaispelaajien huimasta kasvumäärästä huolimatta Dingin saama tulituki on ollut olematonta mitä tulee rankingturnausten voittoihin. Niitä Dingillä on 14, mutta muista punaisen puolueen pelaajista vain Liang Wenbo ja Yan Bingtao ovat kerran päässeet nostamaan voittopokaalia. Wenbo on Dingin tavoin 32-vuotias, mutta 19-vuotias Bingtao edustaa uutta sukupolvea.

Ding Junhui ja Yan Bingtao muodostivat Kiinan ykkösjoukkueen kesällä pelatussa World Cupissa.
Ding Junhui ja Yan Bingtao muodostivat Kiinan ykkösjoukkueen kesällä pelatussa World Cupissa. imago sportfotodienst / All Over Press

Vaikka resurssit olisivat minkälaiset, kiinalaisetkaan eivät ole olleet immuuneja snookerin suurimmalle haasteelle: amatöörihuippujen ja parhaiden ammattilaisten välille kasvaneelle kuilulle. Kuilu syntyi 1990-luvun lopun ja 2000-luvun alun taitteessa snookerin ajauduttua lajina konkurssin partaalle. Kun 600–700 pelaajan avoin ammattilaisaika päättyi, tilalle tuli suppea, noin sadan pelaajan kiertue. Ammattilaisten ja amatöörien yhteiset kisat loppuivat käytännössä kuin seinään, ja etenkin amatöörit putosivat tyhjän päälle. Moni ammattilaisuudesta haaveillut veti johtopäätöksensä ja ripusti kepin naulaan.

Dingin läpilyönti varmisti, että Kiina pääsi ottamaan lamasta eniten irti. Lamaa todisti myös Hull, joka oli Dingin debyyttikaudella 2003–2004 parhaimmillaan maailmanlistalla sijalla 32. Samoihin aikoihin ammattilaisena debytoi muun muassa hallitseva maailmanmestari, englantilainen Judd Trump.

– Kun Trump sai kipinän peliin, snooker oli lajina ihan vessassa. Kiinnostuksessa tuli selvä piikki alaspäin. Vuodessa oli vain kuusi kunnon turnausta, ei ollut fyrkkaa eikä selvyyttä tulevaisuudesta. Totta kai se vaikutti amatööripuoleen ja nuorten kiinnostukseen. Harva uskalsi haaveilla ammattilaisuudesta snookerpelaajana, mutta nyt tilanne on toinen. Kun laji on jälleen voimissaan ja ammattilaiskisoja on vuodessa yli 20, nuoret näkevät tähdet eri valossa ja uskaltavat tavoitella lajin kärkeä, Hull sanoo.

Englannin asemaa snookerin ykkösmaana puoltaa lähitulevaisuudessa vielä vanhakantainen ammattilaisturnausten karsintajärjestelmä. Vaikka kisoja pelataan ympäri maailmaa, kaikki karsinnat turnausten pääsarjoihin käydään Englannissa.

– Onhan se aivan absurdia, että kasa kiinalaisia ammattilaisia joutuu karsimaan China Openiin jossain Prestonissa. Jos siis asuisi Pekingissä, joutuisi matkustamaan toiselle puolelle maapalloa voittamaan yhden ottelun päästäkseen pelaamaan kotikisassaan. Ja samanaikaisesti amatööripeli kukoistaa Kiinassa, toisin kuin Englannissa. Järjetön yhtälö, Hull tiivistää.

Kiinalaisilla petrattavaa ammattimaisuudessa

Vaikka Ding Junhui on rankingvoittojen määrässä jo historian kahdeksanneksi menestynein snookerpelaaja, edes hän ei välttynyt kulttuurishokilta muutettuaan teini-ikäisenä Kiinasta Englantiin. Koska parhaat ammattilaiset asuvat Englannissa eikä snookerin kattojärjestö ole muuttamassa turnausten karsintajärjestelmää, muuttovirta Kiinasta sateiselle saarelle jatkuu tulevinakin vuosina. Kun järjestelmä ei tule Kiinaan, Kiina tulee järjestelmän luo.

Ding on asunut jo 13 vuotta MM-turnausta isännöivässä Sheffieldissä, jonne hänen mangerinsa Warren ja Baldrey perustivat uuden akatemian vuonna 2006. Vuodesta 2015 Ding on kulkenut kuitenkin omia teitään, ja lähivuosina hän avaa Sheffieldiin nimeään kantavan akatemian. Näin ollen Dingin isähahmon rooli maanmiehilleen ja -naisilleen todennäköisesti vain vahvistuu.

– Ding on erittäin miellyttävä henkilö. Hän on aina kohtelias, rauhallinen ja ottaa muut huomioon, kuvailee ammattilaisuutta tavoitteleva Heikki Niva, joka harjoitteli samassa akatemiassa Dingin kanssa vuosina 2017–2018.

Ding Junhui voitti snookerin arvostetuimman kutsukisan The Mastersin tammikuussa 2011.
Ding Junhui voitti snookerin arvostetuimman kutsukisan The Mastersin tammikuussa 2011.imago sportfotodienst / All Over Press

– Akatemiassa kiinalaisjunnujen meno oli välillä vähän liiankin rentoa, mutta Ding esiintyi aina ammattimaisesti. Kyllä Dingiltä löytyy huumoriakin, mutta treenatessa ei höpötelty, Niva, 27, kertoo.

Mitä Ding edellä, muut perässä. Ei aivan. Dingin tavoin nuorina Englantiin muuttavilla kiinalaisjunioreilla on hankaluuksia englannin opiskelussa. Oma lukunsa on myös kokonaisvaltainen ymmärrys siitä, mitä ammattilaisuus nykypäivänä vaatii.

– Yan Bingtao ei viime vuoteen mennessä puhunut käytännössä sanaakaan englantia, vaikka hänen äitinsä toimii Kiinassa englannin opettajana, Niva sanoo.

– Kiinalaisilla nuorilla on vielä paljon opittavaa. Snookerpöydällä harjoittelu ei riitä, jos vapaa-ajalla hakataan vain pelikonsoleita ja syödään pizzaa, Hull komppaa.

Seniorien juhlaa

Kun 2000-luvun snookersukupolvi on joutunut kasvamaan uudessa ympäristössä, jossa uhkapelit eivät ole enää vallalla ja älylaitteet tulleet osaksi ihmisten arkea, vanhan liiton pelaajat ovat käyttäneet saumansa säilyttää asemansa. Toisin kuin viime vuosituhannella, valtaosa ammattilaishuipuista pitää huolta fysiikastaan liikkumalla ja syömällä huippu-urheilijan tavoin.

Nigel Bond eteni vastikään UK Championshipin puolivälieriin nuorekkaassa 54 vuoden iässä.
Nigel Bond eteni vastikään UK Championshipin puolivälieriin nuorekkaassa 54 vuoden iässä.Rex Features / All Over Press

Tulokset ovat olleet pysäyttäviä. Joulukuussa Dingin voittamassa UK Championshipissä kahdeksan parhaan joukkoon edenneiden pelaajien keski-ikä oli hulppeat 36,8 vuotta, kun taas 20 vuotta sitten keski-iäksi kirjattiin 26,1. Vielä vuonna 2009 kahdeksan parhaan pelaajan keski-ikä oli nykyiseen nähden matala, 28,6.

Kuluvalla vuosikymmenellä yli 35-vuotiaat karpaasit ovat luoneet nahkansa uudelleen ja pelaavat elämänsä snookeria. Kasvaneet kisamäärät ovat rajoittaneet pelaajien mahdollisuuksia harjoitella, mikä on korostanut kokemuksen merkitystä. Tv-katsojat ovatkin nähneet viime vuosina useita uusia voittajia, joiden ikä on parhaimmillaan huidellut jopa lähellä viittäkymmentä. Kaudella 2018–2019 rankingturnauksia oli 20 kappaletta, joissa oli 11 eri voittajaa. Heidän keski-ikänsä oli 35 vuotta.

Vaikka 32-vuotias Ding on ehtinyt kiertää ammattilaisympyröitä jo 16 vuotta, nykytrendissä hän ei ole ennättänyt edes lähelle snookerpelaajan ihanneikää. Joulukuun alussa tullut voitto UK Championshipissä oli hänelle ensimmäinen yli kahteen vuoteen. Sinä aikana kiinalaistähden elämässä on riittänyt myös ei-pelillisiä velvoitteita niin ilossa kuin surussa. Vuonna 2017 Dingin äiti menehtyi syöpään vain 55-vuotiaana, mutta viime vuonna Dingin vaimo synnytti pariskunnalle perheen esikoislapsen.

Elämänmuutoksissa riittäisi sultateltavaa kelle tahansa, puhumattakaan pelaajasta, jolla on taakkanaan miljardikansan menestysodotukset. Muutoksista huolimatta suurin Dingiin liittyvä kysymys ei ole muuttunut yli kymmeneen vuoteen: löytyykö häneltä riittävästi voittamiseen vaadittavaa nälkää?

Dingin kykyä käsitellä painetta on kyseenalaistettu useasti hänen uransa aikana, ensi kerran jo tammikuussa 2007. Tuolloin Dingin kulku suurvoitosta toiseen tyssäsi kuin seinään kutsukisa Mastersin finaalissa, jossa Ronnie O'Sullivan tyrmäsi hänet 10–3.

– Sensaatiomainen uran alku meni Dingiltä vähän kuin sumussa ilman, että hän tajusi, mistä pelissä ja muussa elämässä on todellisuudessa kyse, Dingin managerina vuodet 2002–2014 toiminut Warren arvioi.

Warrenin mukaan Dingiä tukee sponsorien armeija, jonka avulla tämä jättää varakkaimpana snookerpelaajana varjoonsa itsensä O'Sullivanin. O'Sullivan on tienannut urallaan palkintorahaa reilut 13 miljoonaa euroa, Ding vasta neljä miljoonaa. Se on vain murusia verrattuna peliesitysten ulkopuolelta tuleviin tuloihin.

– Koska viime vuosina Dingin elämä on mennyt eteenpäin vauhdilla, eikä hänellä ole minkäänlaista taloudellista huolta, ei ole itsestäänselvää, että nälkä menestymiseen pysyy riittävällä tasolla.

– Ding on ainutlaatuinen palanen snookerhistoriaa. Ensimmäinen suojattini, Thaimaan James Wattana loi buumin Aasiaan 1990-luvulla, mutta Ding vei suosion aivan uudelle tasolle. Isossa kokonaiskuvassa hän on jo nyt yksi lajin historian merkittävimmistä pelaajista. Jos hän ei kuitenkaan pysty voittamaan maailmanmestaruutta, se vaikuttaa merkittävästi siihen, millaisena pelaajana hänet muistetaan, Warren sanoo.

Taloudellisessa mielessä Dingillä on siis täysi rauha tavoitella menestystä. Vastaavassa tilanteessa on käytännössä vain O'Sullivan. Kaksikko joutuu kuitenkin kohtaamaan asian toisen puolen: ison yleisön silmissä kaikki muu paitsi turnausvoitot nähdään jonkinasteisena epäonnistumisena. Ja Dingin tapauksessa yleisö on todellakin iso – ja niin myös vastuu.

Päivitetty kello 20.28: Lisätty tieto vuoden 2017 haastattelusta, jossa Ding kommentoi rennosti ulkomuotoaan.

Lue myös:

Kommentti: Snookerin supertähti Ronnie O'Sullivan on vaarallisessa kierteessä – häpeälliselle show'lle on pantava pian piste

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat