Moni suomalaispelaaja yrittää vaihtoehtoista tietä tennisammattilaiseksi, Yhdysvaltain yliopistoista on ponnistanut isoja tähtiä – "Loistava mahdollisuus"

Parikymmentä suomalaista tennispelaajaa pelasi ja opiskeli viime talvena Yhdysvaltain yliopistoissa. Eero Vasa ja Mariella Minetti ovat tyytyväisiä ratkaisuihinsa.

urheilu
eero vasa tennispelaaja.
Eero Vasa lähti Yhdysvaltoihin hakemaan uutta virtaa uralleen.Markku Rantala / Yle

Tenniksen Suomen mestaruuksista taisteltiin viime viikolla. Talin helteessä nähtiin lähes kaikki Suomen kärkipelaajat, joista osa rakentaa uraansa perinteiseen tapaan ammattilaiskisoissa.

Nuorille lupaaville pelaajille on kuitenkin myös toinen mahdollinen polku, Yhdysvaltain yliopistot. Kuten monessa muussakin lajissa, myös tenniksessä yliopisto on varteenotettava vaihtoehto. Polku voi johtaa parhaassa tapauksessa menestyksekkääseen ammattilaisuraan asti.

Tälläkin hetkellä parikymmentä suomalaista tennispelaajaa pelaa ja opiskelee Yhdysvaltain yliopistosarjoissa. Moni heistä oli SM-kisoissa mukana ja lopulta jopa miesten voittaja tuli yliopistotenniksen puolelta, kun Patrick Kaukovalta pelasi yllätysmestariksi.

Yksi kovimmista yliopistosarjoissa nyt pelaavista suomalaispelaajista on Eero Vasa. 23-vuotias Vasa pelasi Davis Cupissa jo vuonna 2016. Hän kuuluu edelleen maajoukkueryhmään, mutta viime vuosina hän on jäänyt niukasti pelaavan kokoonpanon ulkopuolelle. Yliopistosta hän lähti hakemaan uutta piristystä uralleen kolme vuotta sitten.

Tennispelaaja Eero Vasa
Eero Vasa kuuluu Suomen maajoukkueryhmään.Jari Kärkkäinen/YLE

– Minulla oli sellainen tilanne, että piti saada vaihtelua. Jäin vähän junnaamaan paikalleen, ei oikein tullut kehitystä. Mietimme valmentajan kanssa, että college voisi olla hyvä ärsyke. Siellä oma vastuu lisääntyy tosi paljon, pitää osata pitää itsestään huolta. Se oli loistava vaihtoehto minulle, Vasa kertoi Yle Urheilulle.

Vasa oli ensimmäisen vuoden Floridassa, mutta vaihtoi sitten Cornell Universityyn New Yorkin osavaltioon. Yliopiston valintaan vaikuttaa paljon se, miten kiinnostunut koulu on saamaan pelaajan.

– Suhteiden kautta kuulee, ketkä ovat hyviä valmentajia ja keillä on hyvä meininki. Kun ottaa valmentajiin yhteyttä, näkee ketkä haluavat eniten olla yhteistyössä ja haluavat sinut sinne. Sekin vaikutti asiaan, että minun kouluni on huippuyliopisto akateemisestikin.

Suomen naisten rankingin kuutonen Mariella Minetti on pelannut ensimmäisen vuotensa Northwestern State Universityssä ja opiskellut bisnestä. Minetin koulu pelaa NCAA:n ykkösdivisioonassa eli korkeimmalla tasolla. Minetti korostaa yliopiston valinnassa samoja asioita kuin Vasa: valmentajat olivat kiinnostuneita ja valmentajat ja pelaajat vaikuttivat mukavilta.

Yhdysvaltoihin lähtö oli 20-vuotiaalle Minetille selkeä valinta.

– Halusin opiskella jotain ja jatkaa tenniksen parissa ja kilpailla hyvällä tasolla. Satsaan enemmän tennikseen, mutta haluan hoitaa koulun kunnolla. Ne tulevat käsi kädessä.

Kansallisissa kisoissa kovaa jälkeä tehnyt Liisa Vehviläinen, 19, on vasta aloittamassa yliopistouraansa ensi vuoden tammikuussa. Koulukaan ei ole vielä valittuna. Yliopistoon lähteminen oli hänellekin selvä valinta.

– Olen miettinyt sitä pitkän aikaa ja vuoden verran jutellut eri yliopistojen kanssa. Muutama hyvä vaihtoehto on. Tennis edellä mennään.

liisa vehviläinen tennispelaaja
Liisa Vehviläinen on lähdössä yliopistoon tammikuussa.Markku Rantala / Yle

Vehviläinen odottaa yliopistoajalta hyvää harjoittelua, paljon hyvä otteluita ja laadukasta koulutusta.

– Suurin juttu siellä on varmasti se, että saa kaiken yhdistettyä.

Suomen kaikkien aikojen tennispelaaja ja nykyinen Davis Cup -kapteeni Jarkko Nieminen pitää yliopistopolkua erittäin hyvänä vaihtoehtona, mutta sekin voi mennä pieleen.

– Se on ehdottomasti hyvä vaihtoehto. Se tosin riippuu ihan siitä minne menee ja millainen ympäristö siellä on. Eroja koulujen välillä on kuin yöllä ja päivällä koulun ja tenniksen suhteen. Parhaassa tapauksessa pystyy viemään opiskeluja korkealla tasolla eteenpäin ja samalla tennistä, Nieminen sanoo.

Kasvattava kokemus

Yliopistoon meno valtameren taakse on nuorelle ihmiselle iso elämänmuutos, Sekä Vasa että Minetti sanoivat, että ensimmäisten viikkojen jälkeen asiat muuttuivat helpommiksi.

– Vaihdoin koulua, joten sain kaksi kertaa kokea sen, että menin uuteen paikkaan. Alussa tulee pieni koti-ikävä, mutta joukkuekaverit ovat aina olleet apuna. Siellä on sellainen kulttuuri, että autetaan uusia. Parin-kolmen viikon jälkeen ei ole mitään koti-ikävää, Vasa kertoi.

– Kyllä se kasvattaa, kun menee ensinnäkin maahan, jossa ei puhuta omaa kieltä eikä tunne ketään ihmisiä. Se opettaa paljon sosiaalisemmaksi, Minetti totesi.

mariella minetti tennispelaaja
Mariella Minetti on opiskellut vuoden Northwestern State UniversityssäMarkku Rantala / Yle

Vasa opiskelee hotellialaa ja bisnestä. Hänelläkin tennis menee opiskelujen edelle.

– Tennistä on paljon ja koulua on paljon. Vapaa-aikaa on aika vähän, mutta kyllä sitäkin onneksi jää, koska muuten se olisi henkisesti vähän liiankin rankkaa.

Vasan edustaman Cornell Universityn tennisjoukkueen valmennustiimiin kuuluu päävalmentaja ja kaksi apuvalmentajaa sekä fysiikkavalmentajat ja fysioterapeutit. Pelaajien määrä on ensi kaudella 12–13. Valmennus on varmasti laadukasta, mutta saako sellaisessa ympäristössä riittävän yksilöllistä valmennusta?

– Kyllä saa yksilöllistäkin valmennusta. Yleensä käydään 2–3 kertaa viikossa valmentajan kanssa kahdestaan treenaamassa. Se riippuu vähän roolista joukkueessa. Jos olet pelaavassa kokoonpanossa, saat enemmän huomiota, Vasa kertoi.

Vasalle huomiota riittää, sillä hän pääsi pelaamaan joukkueen ykköspelaajana kevään aikana. Peli on ollut kunnosa, kun terveyttä on riittänyt.

eero vasa tennispelaaja.
Eero Vasa pääsi pelaamaan Cornell Universityn ykköspelaajana kevään aikana.Markku Rantala / Yle

Myös Cornell University pelaa NCAA:n ykkösdivisioonassa. Koulut pelaavat toisia kouluja vastaan joukkueina.

– Pelaamme vähän Davis Cup -tyyppisesti. Joukkuehenki on kova ja joka pisteestä taistellaan. Jos vertaa niihin Futures-kisoihin mitä olen pelannut kesällä, pelaajien taso ei ehkä ole niin hyvä, mutta sitä kompensoi se, että joka pisteestä taistellaan kynsin ja hampain, Vasa kuvaili.

Pelimatkat tehdään bussilla tai lentokoneella matkan pituuden mukaan.

– Keväällä tulee 20–30 ottelua. Olimme parhaimmillaan sijalla 12 ta 13 ykkösdivisioonassa. Sitten hävisimme pari peliä ja vähän putosimme.

Vasa sai paljon kovia otteluita, kun hän pelasi ykköspelaajana. Yliopisto-otteluiden erikoisuus on se, että ne voivat jäädä kesken. Otteluita pelataan samaan aikaan monella kentällä. Kun kokonaistilanne ratkeaa jommankumman koulun eduksi, kesken jääneitä otteluita ei pelata loppuun.

Ylioipistotenniksen kansainvälisyydestä kertoo se, että Minetin joukkuekaverista yksikään ei ole yhdysvaltalainen, vaan joukkueen kahdeksan pelaajaa tulivat eri puolilta maailmaa. Minetti kuuluu yliopistonsa kärkipelaajiin.

Tänä keväänä Vasan ja Minetin kausi jäi kesken koronapandemian vuoksi.

– Kaikki tapahtui tosi nopeasti. Pelasimme vieraspelin, ja pari päivää sen jälkeen NCAA ja koulu menivät kiinni. Lähdin äkkiä sieltä Suomeen, ajattelin, että en halua ainakaan sinne jäädä, Tämä on ollut vähän erilainen kesä, kun tulin jo maaliskuussa Suomeen, Vasa kertoi.

Tavoitteet ammattilaiskentillä

Yliopistopolku tarjoaa mahdollisuuden pelaamiseen ja opiskeluun, mutta sillä on muitakin hyviä puolia. Vasa on kokenut opiskeluajan hyvin positiivisena.

– Se on loistava mahdollisuus aikuistua, kehittyä henkisesti ja fyysisestikin, oppia tuntemaan itsensä paljon paremmin. Suosittelen kaikille. jotka sitä vähänkin harkitsevat. Loistava mahdollisuus menestyä urheilussa ja saada hyvä koulutus siinä samalla.

Vasalla on yksi vuosi jäljellä yliopistossa. Sen jälkeen hänen on tarkoitus panostaa ammattilaiskisoihin.

– Haluan lähteä kiertämään ammattilaiskisoja ja katsoa, mihin rahkeet riittävät. Jos siitä ei tule mitään, sitten on aina tutkinto takataskussa. Toivottavasti pääsisin maajoukkueen kanssakin pelaamaan. Meillä on kova porukka, joten saa nähdä tuleeko kutsua.

Yliopistotenniksen kautta on ponnistettu pitkälle. Nykypelaajista esimerkiksi Kevin Anderson ja John Isner ovat kulkeneet yliopistopolun kautta. Molemmat ovat olleet maailmanlistalla kymmenen parhaan joukossa ja Anderson kahdessa grand slam -finaalissa.

Myös Minetillä ja Vehviläisellä on tavoitteena ammatilaisura yliopiston jälkeen. Tosin Vehviläinen muistututtaa, että neljä vuotta on pitkä aika ja paljon voi sen aikana muuttua,

Vasa, Minetti ja Vehviläinen putosivat kaikki SM-kisoissa puolivälierissä, mutta miesten mestaruus meni siis yliopistopelaajalle.

Lue myös:

Kaukovalta tuplamestariksi tenniksen SM-kisoissa

Kulikova palasi tenniksen Suomen mestariksi

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat