1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. jalkapallo

Suomalaistoppari joutui puhelinmyyjäksi englantilaisseurassa, joka vältti putoamisen viimeisen pelin lisäajalla – "Se on sotaa välillä"

Aapo Halmeen ensimmäinen kausi Barnsleyn paidassa kului Mestaruussarjan putoamiskurimuksessa. Entinen seura Leeds nousi kauden päätteeksi Valioliigaan.

Kuva: Getty Images

Kautta oli jäljellä enää minuutteja, kun Clarke Odour vaiensi tyhjän stadionin läntisessä Lontoossa.

Englannin toiseksi korkeimman sarjatason eli Mestaruussarjan kausi sai sekopäisen lopun ja yksi mullistuksista nähtiin Brentfordin kotikentällä, Griffin Parkilla.

Käytännössä koko kauden putoamisviivan alapuolella roikkunut Barnsley nousi viivan yläpuolelle Odourin 2–1-voittomaalilla ottelun 91. minuutilla.

Brentford olisi noussut voitolla suoraan ammattilaisjalkapallon luvattuun maahan, Valioliigaan.

Maaliverkon rapsahdusta seurasi epäuskoinen aavistus äänettömyyttä. Sitten Barnsleyn pelaajien raivoisat voitonhuudot peittyivät kaiuttimista ajettuihin, nauhoitettuihin buuaksiin.

Odour juoksi juhlimaan osumaansa kulmalipulle. Ensimmäinen vaihtopelaaja, joka ehti maalintekijää onnittelemaan, oli Aapo Halme.

Kettu viitosen viivalla

Suomen alle 21-vuotiaiden kapteeni teki viime kauden jälkeen päätöksen pelata seurassa, jossa voitto- ja pisteputket vaihtuivat raadolliseen kamppailuun sarjapisteistä.

Veikkausliigan HJK:sta topparin tie kulki Englantiin ja Leedsiin tammikussa 2018. Puoli vuotta myöhemmin suurseuran manageriksi palkattiin legendaarinen argentiinalaisvalmentaja Marcelo Bielsa.

Satavuotias, uinuva jättiläinen oli nousta Valioliigaan jo Bielsan ensimmäisellä kaudella ja Halme sai vastuuta 23-vuotiaiden joukkueen lisäksi neljän pelin verran edustusjoukkueessa.

Kauden jälkeen hän teki sopimuksen Mestaruussarjan nousijaseuran, Barnsleyn kanssa. Noin 40 000 intohimoista ja huippuvaativaa katsojaa vetävä Elland Roadin stadion vaihtui lähes puolet pienempään Oakwelliin, seuran tavoitteet Valioliigasta säilymiskamppailuun toiseksi korkeimmalla sarjatasolla.

Mutta Halmeelle kolmivuotinen sopimus seuran optiolla jatkovuodesta tarjosi mahdollisuuden päästä pelaamaan säännöllisesti miesten jalkapalloa kovatasoisessa liigassa.

– Englantilainen futis on niin erilaista kuin Suomessa oli tottunut pelaamaan. Tuolla alapäässä se on ihan sellaista tappelua ja sotaa välillä. Se on hyvää vaihtelua ja tykkään kilpailla tosi paljon, Halme toteaa.

Kuva: AOP

– Kauden aikana tuli tosi paljon pettymyksiä, mutta sarjapaikan säilyttäminen tuntui tosi hyvältä, koska olimme joutuneet taistelemaan pisteiden eteen.

Kauden aikana tilastoihin kertyi minuutteja 32 ottelussa, ja mikä harvinaista, neljä maalia.

– Kaksi on ollut päällä erikoistilanteista, kaksi muuta on ollut sellaisia tap-in –maaleja. Fox in the box, viitosen rajalla kun hengailee, niin sieltä ne maalit tehdään, Halme naureskelee.

Aiemmin uralla osumia on syntynyt vähän. Kuluvan kauden mahdollisesti tärkein maali takasi 1–1-tasapelin Lutonia vastaan ja pisteen neljä kierrosta ennen sarjan loppua.

Onnistumisesta huolimatta Halmeen minuutit jäivät koronaviruspandemian aiheuttaman tauon jälkeen vähiin. Luton-pelissä komennus kentälle tuli kahdeksan minuuttia ennen varsinaisen peliajan täyttymistä.

Kesken kauden manageriksi pestattu itävaltalainen Gerhard Struber piti kiinni miehistöstä, jolla sarjapaikka lopulta varmistettiin.

– Hän päätti aloittaa tuolla puolustuslinjalla ensimmäisen pelin lockdownin jälkeen QPR:ää vastaan. Pelasimme hyvin ja puolustus pelasi hyvin, joten ehkä hän ei halunnut vaihtaa, Halme pohtii.

– Mutta en ole huolissani, sillä ensi kaudella tulee varmasti mahdollisuus näyttää uudestaan ja pelata hyvin ja jatkaa aloituksessa. Joukkue on niin tasainen, etten ole huolissani. On itsestä kiinni, että käyttää mahdollisuutensa.

Vaikka Struber ei saapunut eteläiseen Yorkshireen mittavalla kansainvälisellä ansioluettelolla, Halmeen mukaan hän uudisti joukkueen pelaamista merkittävästi.

– Kun Gerhard tuli, tiesimme, mitä tehdä kentällä jokaisessa tilanteessa. Aiemmin se oli vähän sellaista improvisointia, mutta hänen kanssaan mentiin todella yksityiskohtiin sijoittumisen ja muun kannalta. Pitää olla juuri oikeassa paikassa, muuten se prässi hajoaa.

"Nautin nyt lomasta"

Vaikka Halme on päässyt jo lomailemaan Suomeen ja kauteen valmistava harjoituskausi käynnistyy vasta elokuun 14. päivänä, Barnsleyn juhlittu sarjapaikka on vielä pienen uhan alla.

Omistajavaihdoksen jälkeen talousongelmiin ajautunut Wigan menetti rangaistuksena liigalta 12 sarjapistettä, mikä koitui seuran kohtaloksi. Wigan on kuitenkin hakenut rangaistuksen kumoamista, ja Mestaruussarjaa hallinnoiva EFL käsittelee asiaa perjantaina.

Jos rangaistus kumotaan tai sitä kohtuullistetaan, on Barnsley vaarassa ajautua takaisin kolmannelle sarjatasolle Ykkösliigaan.

Halme on kuitenkin vakuuttunut, ettei tilanne tule enää muuttumaan.

– Kaikki kuulostivat niin varmoilta säilymisestä sarjassa, etten oikeasti usko, että tipumme. Enemmänkin nautin nyt lomasta, Halme sanoo.

Barnsleyn Aapo Halme (punainen paita) kuvassa. Kuva: Getty Images

Jos taloudellinen pudotus Valioliigan ja Mestaruussarjan välillä on hurja, myös kahden seuraavan sarjatason välinen kuilu on raju. Lisäksi koronan aiheuttamat rajoitukset seurojen talouteen ovat puraisseet kaikilla tasoilla.

Valioliiga-seurojen jättimäiset tv-oikeusrahat ovat kuitenkin pelkkää unelmaa alemmissa sarjoissa. Ja mitä alemmas sarjaportaissa mennään, sitä riippuvaisempia seurat ovat katsojien tuomista lippu- ja oheistuloista.

Halme on päässyt edistämään Barnsleyn myyntiä todella konkreettisella tavalla.

– Itse asiassa meidän piti loppukauden aikana soitella faneille ja myydä kausikortteja ensi kaudelle. Se oli kyllä kanssa kokemus, toppari kertoo.

– Pari sain myytyä, 20 minuutissa kaksi meni, olen ihan tyytyväinen. Toki molemmat olivat olleet kolmekymmentä vuotta jo kausikortin omistajia. Mutta oman korteni olen kantanut kekoon.

Bielsan vaatimustaso säväytti

Jos Barnsley joutuu vielä elämään epävarmuudessa sarjapaikastaan, Halmeen edellinen seura, Leeds United palasi Valioliigaan 16 vuoden tauon jälkeen.

– Minulla on kavereita siinä joukkueessa. Olen iloinen ja mielestäni he ovat ansainneet nousun, koska tiedän, miten kovaa ja millä tavalla joukkueessa treenataan, Halme sanoo.

Kaiveleeko yhtään, ettet voinut olla mukana nousijajoukkueessa?

– Kyllä se vähän kaivelee, mutta loppujen lopuksi aika vähän. En ollut mitenkään isossa roolissa.

– Olen tyytyväinen, että pääsin Barnsleyn ja sain pelata näin paljon.

Marcelo Bielsan persoonasta, tavasta valmentaa ja johtaa joukkuetta kuullaan jatkuvasti tarinoita, mutta Halmeelle tärkein opetus on seurannut mukana myös Elland Roadin ulkopuolelle.

– Vaatimustaso. Jokapäiväinen ammattimaisuus. En ole ikinä nähnyt sellaista. Miten paljon hän tekee töitä, analysoi niin paljon ja hän nukkuu välillä harjoituskeskuksessa. Työmoraali on aivan uskomaton.

– Kun tulin Barnsleyyn ei ollut neljää-viittä koutsia huutamassa, jos syöttö pomppii vähän. Siellä se oli saman tien, että ”keskity!" Se on jäänyt itselläkin vähän päälle, yrittää muistuttaa itselleen, millaista se oli siellä.

Lue myös:

Tasapelikin riitti – West Bromwich nousi takaisin Valioliigaan dramaattisen päätöskierroksen jälkeen

Aapo Halme teki maalin Englannin Mestaruussarjassa