1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. jalkapallo

Mannerlaatat jyrisevät naisten jalkapallossa – Nora Heroum aloittaa sarjassa, josta on tulossa maailman kovin liiga: "Valintaa ei tarvinnut miettiä"

Nora Heroum teki heinäkuun puolivälissä sopimuksen Brighton Hove & Albionin kanssa. Suomen maajoukkueen vakionimi pääsee sarjaan, joka on kokenut muodonmuutoksen yhdessä kesässä.

Brighton Hove & Albion oli viime kaudella Englannin cupin eli FA cupin viidennellä kierroksella. Kuva: Alex Davidson / Getty Images

Kun Englannin naisten Superliiga eli tuttavallisemmin WSL käynnistyy, on ilmassa tavallistakin enemmän odotusta.

Koronapandemia keskeytti edellisen kauden jo kevättalvella, ja kritiikkiä riitti, kun Valioliigan joukkueet palasivat nurmelle kesäkuussa. Miesten seurat kokoontuivat keväällä viikottain etsimään ratkaisuja, joilla kausi saataisiin päätökseen. Naisten kohdalla ratkaisu sarjakauden lopettamisesta kesken tehtiin nopeasti eikä siihen palattu.

Mutta koronapandemian aiheuttama tauko on saattanut sittenkin kääntyä englantilaisen pelin eduksi.

Brightonin ja Birmingham Cityn kohtaaminen sunnuntaina ei ole avauskierroksen glamour-ottelu, mutta nimilistat tukevat kesän uutisvirrasta tehtyä havaintoa.

WSL vetää puoleensa huippupelaajia.

Nora Heroum pelasi kolme vuotta Italiassa, joista kaksi AC Milanin paidassa. Kuva: Getty Images

Brighton ilmoitti heinäkuun puolivälissä, että Suomen A-maajoukkuepelaaja Nora Heroum saapuu Italian pääsarjasta vuoden mittaisella sopimuksella "Lokkien" keskikentälle. Sen jälkeen seuraan on hankittu neljä uutta pelaajaa, joista viimeisimpänä Uuden-Seelannin maajoukkuepuolustaja Rebekah Stott.

Perjantaihin mennessä uusia pelaajia on saapunut seitsemän. Vahvistuksille oli myös tarvetta, sillä joukkue menetti Englannin maajoukkuepelaaja Lucy Staniforthin Manchester Unitediin.

Vastapuoli on tehnyt oman työnsä pysyäkseen kilpailussa mukana. Birminghamin kesän hankinnoista nimekkäin lienee lainalla Yhdysvaltain NWSL-liigan Utah Royalsista saapuva Rachel Corsie, 31-vuotias konkari, joka pelasi maajoukkueurallaan 116 A-maaottelua Skotlannin paidassa.

Kovia nimiä Englantiin on tullut toki jo aiemmin. Viime kesänä Chelsea houkutteli riveihinsä Yhdysvaltain pääsarjan kaikkien aikojen maalintekijän, Sam Kerrin.

Nyt virta tuntuu vain voimistuneen.

Heroum myöntää, että ammattilaisliigan vetovoimaa lisää raha, mutta pitää koko ajan kovenevaa kilpailua vielä merkittävämpänä tekijänä.

– Kun liigassa on jo maailman parhaita pelaajia, niin monet pelaajat haluavat mennä kovaan sarjaan, Heroum arvioi.

– Totta kai myös se vaikuttaa, että isot miesten joukkueet satsaavat naisten joukkueisiin ja liiga on ammattilainen. Varmaan nuo yhdessä tekevät tästä suositun liigan.

Brighton oli viime kaudella 12 joukkueen sarjassa yhdeksäs ja Birmingham 11:s. Kärkijoukkueissa myös kesän hankinnat ovat pelin ehdottomalta huipulta.

Chelsea saattoi jopa rikkoa naisten pelin siirtosummien maailmanennätyksen, kun lontoolaiset toivat Pernille Harderin seuraan BBC:n arvion mukaan noin 280 000 eurolla.

Pernille Harder siirtyi Chelseaan vain päiviä ennen kauden alkua. Kuva: Chelsea FC

Manchester City toi seuraan Yhdysvalloista maailmanmestarit Rose Lavellen ja Sam Mewisin. Olympique Lyonnais'ssa kolme vuotta pelannutta Englannin maajoukkuepuolustaja Lucy Bronzea odotellaan sinipaitoihin, samoin vuoden verran seurassa viihtynyttä Alex Greenwoodia.

Lyonin viides peräkkäinen Mestarien liigan voitto osoitti, että ranskalaisjoukkue on edelleen maailman paras. Maailman kovimman sarjan arvonimi vaikuttaa siirtyvän Yhdysvalloista Englantiin.

"Ei tarvinnut kauaa miettiä"

Englannin vetovoima kuuluu myös Suomen maajoukkuepelaajien puheissa. Heroumin mukaan vastaus Brightonin kutsuun oli selvä, vaikka keskusteluja oli myös italialaisseurojen kanssa.

– Aina on ollut periaatteessa unelmana ja tavoitteena päästä Englantiin kokeilemaan. Ei tarvinnut kauaa miettiä tuota valintaa, Heroum kertoo.

Joukkuetta luotsaa entinen Englannin maajoukkueen päävalmentaja Hope Powell. Päämääränä on tunkea viiden parhaan joukkoon kolmannella kaudella pääsarjassa. Tavoitteet ovat kovat ja niin on ympäristökin.

Hope Powell on Brighton Hove & Albionin päävalmentaja. Kuva: Charlotte Tattersall / Getty Images

Heroum pelaa tulevalla kaudella keskikentän kolmikossa ja hänen odotetaan tuovan taitoa fyysiseen joukkueeseen. Powellin pelitavassa keskikentällä on vapauksia, mutta Heroum on pannut merkille myös vaatimustason.

Edessä on kehitysharppaus kolmen Italian-kauden jälkeen.

– Italiassa peli oli niin erilaista kuin täällä, että tempoero on iso. Koko ajan minulle sanotaan, että pitää pelata nopeampaa ja nopeampaa, Heroum kuvaa.

– Powell haluaa, että olen pallossa mahdollisimman paljon, avaan peliä ja olen aina pelattavana.

Valmentajan pelisysteemissä luotetaan myös siihen, että pelaajat pystyvät mukautumaan pelin vaatimuksiin. Esimerkiksi kauden toisessa liigapelissä, vierasottelussa Manchester Cityä vastaan, Brighton on selvästi ialtavastaaja.

– Saatan olla hetken alempana, mutta sitten olenkin boksissa seuraavassa tilanteessa. Se on ollut kyllä kivaa. Hän haluaa, että teemme mahdollisimman paljon rotaatiota, Heroum kuvaa.

– Avauspelit ovat tosi kovia. Treenipeleissä huomaa, että liiga on kova ja joukkueet myös. Tulee olemaan tosi tiukka kausi.

Sarjan suomalaiskohtaaminen nähdään lokakuun puolivälissa, kun Everton ja Brighton ovat vastakkain viidennellä ottelukierroksella Liverpoolissa.

Evertonin maalivahti Tinja-Riikka Korpela on pannut merkille, että "Lokit" on vahvistunut viime kaudesta.

– Brightonin nippu vaikuttaa hyvältä. Ihan mahtavaa Noralle, että hän pääsi tänne tosi hyvään liigaan. Tuollaisia taitavia pelaajia täällä kaivataankin, fyysisyyttä löytyy, mutta mahtavaa saada taitavia pelaajia lisää.

Maailman kovin sarja?

Kun Yhdysvaltain joukkue pokkasi vuoden 2019 MM-kisojen kultamitalit, joukkueen jokainen jäsen pelasi kotimaansa pääsarjassa NWSL:ssä.

North Carolina Couragen Sam Mewisin siirto elokuun alussa Atlantin toiselle puolelle oli kuitenkin lähes pakon sanelemaa. NWSL-kauden olisi pitänyt alkaa huhtikuussa ja päättyä lokakuussa, mutta nyt syyskuussa käynnistyy yhdeksän joukkueen sarja, joka pelataan kolmessa eri alueellisessa lohkossa.

Toistaiseksi malli, jossa Yhdysvaltojen liitto maksaa maajoukkuepelaajien palkan, on pitänyt amerikkalaiset kotimaansa liigassa. Nyt Mewisia on seurannut jo Lavelle ja sarjan muista huippupelaajista Englantiin ovat siirtyneet esimerkiksi walesiläinen Jess Fishlock ja kanadalainen Shelina Zadorsky.

Koronaviruksen leviäminen Yhdysvalloissa ei ole ottanut laantuakseen, eikä tilannetta helpota myöskään poliittiset levottomuudet ympäri maata.

Maailmanmestari Sam Mewis siirtyi Manchester Cityn paitaan elokuussa. Kuva: Tom Flathers / Manchester City FC / Getty Images

Vaikka Englannissa kausi joudutaan avaamaan tyhjille katsomoille ja merkittävien turvajärjestelyjen avulla, pelit päästään todennäköisesti pelaamaan. Riippuen Euroopan jalkapalloliiton rankingista, jopa kolme joukkuetta saattaa päästä kauden jälkeen Mestarien liigaan mittaamaan tasonsa maaosan parhaita vastaan.

Pohjois-Amerikan huippusarjoissa tiukasta kilpailusta on pidetty perinteisesti kiinni palkkakatoilla tai muilla taloudellisilla keinoilla. Euroopassa jalkapallojättien on annettu perinteisesti hallita ylivoimaisilla resursseilla.

Naisten jalkapallossa valta-asetelmat ovat vaihdelleet sitä mukaa, kun perinteikkäät seurat ovat heränneet perustamaan joukkueita. Esimerkiksi Manchester Unitedin naisten edustusjoukkue oli viime kaudella WSL:ssä sarjanousija, mutta tällä kaudella heidän odotetaan jo haastaavan kärkikolmikkoa.

Silti sarjaan on sementoitunut kolmen joukkueen eliitti. Viime kaudella Manchester City, Chelsea tai Arsenal ei hävinnyt yhtään ottelua kärkikolmikon alapuolella majaileville joukkueille.

Heroum uskoo, että pelaajaliikenne koventaa kilpailua myös tältä osin.

– Jos nimiä katsoo, niin voi sanoa, että nuo joukkueet ovat top kolme. Mutta minun mielestäni kaikki joukkueet ovat hyviä ja kaikilla joukkueilla on mahdollisuus silti saada pisteitä myös kärkijoukkueilta, Heroum painottaa.

Viime kaudella Brightonin pistekeskiarvo ottelua kohden oli 0,64. Viidenneksi yltänyt Reading otti tasan puolitoista pistettä ottelua kohden.

Harppaus sijoitustavoitteeseen on kova, mutta Heroum luottaa perinteisiin oppeihin.

– Me menemme yksi peli kerrallaan. Aloitamme sunnuntaina ensimmäisestä pelistä ja lähdetään voittamaan se. Tavoitteet ovat korkealla.

Lue myös:

Nora Heroum siirtyy Italiasta Englannin Superliigaan – "Erittäin hyvä pallonkäsittelijä, paljon energiaa"

Pandemia kurittaa italialaista jalkapalloa – naisten ja alempien sarjojen pelaajien pärjääminen huolestuttaa