Suora

  • Suunnistuksen EM
  • Urheiluruutu
  • Digital Racing eSM 2021
  • Navetta on Kristiina Mäkelälle henkireikä: "Lehmät ovat kuin psykologeja"
  • Urheiluruutu

Huuhkajien juoksukone teki syksyllä läpimurtonsa Englannissa – Floridassa kasvanut Niko Hämäläinen kertoo Yle Urheilun haastattelussa EM-haaveistaan ja "hullusta" illasta Pariisissa

Huuhkajiin murtautunut Niko Hämäläinen on vakiinnuttanut paikkansa Queens Park Rangersin puolustuslinjassa.

Huuhkajat
Niko Hämäläinen
Niko Hämäläinen on vallannut Queens Park Rangerisssa vasemman laitapuolustajan tontin itselleen.Getty Images

Teemu Pukki ja Marcus Forss ovat paistatelleet maaleillaan otsikoissa, mutta jalkapallon Englannin Mestaruussarjassa on syyskaudella onnistunut mainiosti kolmaskin suomalainen.

23-vuotias laitapuolustaja Niko Hämäläinen on vakiinnuttanut paikkansa Queens Park Rangersin avauskokoonpanossa ja väläytellyt myös Huuhkajien paidassa. Täysin tyytyväinen Hämäläinen ei syksyyn kuitenkaan voi olla, sillä lontoolainen QPR kyntää Mestaruussarjassa. Edellisestä voitosta on vierähtänyt jo yli kuukausi.

– Kaikki tietävät, että emme ole näyttäneet viime aikoina parastamme. Henkilökohtaisesti mahdollisimman monen ottelun pelaaminen oli suunnitelmani tälle kaudelle, ja se on tähän mennessä onnistunut, Hämäläinen sanoo Yle Urheilulle.

Hämäläinen on syntynyt ja kasvanut Floridassa, jonne hänen SM-sarjaa Suomessa pelannut isänsä Timo muutti 80-luvulla. Hämäläinen olisi voinut edustaa myös Yhdysvaltoja, mutta valitsi Suomen maajoukkueen.

Maaliskuussa 1997 syntynyt Hämäläinen on ollut QPR:ssä kärsivällinen, ja työ tuottaa vihdoin hedelmää. Suomalainen saapui seuraan Dallasin akatemiasta syksyllä 2014 ja pelasi ensimmäiset pelinsä edustusjoukkueessa kaksi vuotta myöhemmin. Kaudella 2017–2018 vastuuta ei tullut, ja Hämäläinen on pelannut viime vuosina lainalla.

Läpimurto miesten tasolla tapahtui lopulta Kilmarnockissa Skotlannin liigassa. Uusi, vuoteen 2024 asti ulottuva sopimus QPR:n kanssa syntyi lokakuussa ja samoihin aikoihin Hämäläinen valtasi vasemman laitapuolustajan tontin kokeneelta Lee Wallacelta.

– Uusi sopimus QPR:n kanssa oli minulle pääasia, Hämäläinen sanoo ja kiertää kysymyksen mahdollisista muista sopimustarjouksista.

Niko Hämäläinen Kilmarnock
Niko Hämäläinen vietti kauden 2019–2020 lainalla Kilmarnockissa Skotlannissa.Getty Images

QPR on valahtanut Mestaruussarjassa sijalle 19. Edellinen voitto tuli Rotherhamista marraskuun 24. päivä. Päävalmentaja Mark Warburtonin asema seurassa on vaakalaudalla.

– Hän on ollut erityisen tyytyväinen puolustamiseeni. Hyökkäyssuuntaan pelaaminen on vahvuuteni, mutta olen kehittynyt puolustamisessa ja kommunikoinnissa, Hämäläinen pohtii.

Skotlannin liigassa tasoerot kärkipään jättien Celticin ja Rangersin sekä Kilmarnockin kaltaisten pienempien seurojen välillä ovat suuria. Mestaruussarjassa peli on etenkin fyysisiltä vaatimuksiltaan Hämäläisen mielestä samanlaista.

– Mestaruussarjassa vastaan tulee koko ajan entisiä Valioliiga-pelaajia. Mielestäni tässä sarjassa on enemmän laatua, Hämäläinen arvioi.

Viime kaudella Skotlannissa Hämäläinen pelasi kenties parhaan pelinsä juuri Rangersia vastaan. Hän syötti toisen maaleista hienossa 2–1-voitossa. QPR:ssä hyökkäyspään tehoja ei ole vielä tullut.

– Tulen koko ajan fyysisesti vahvemmaksi. Mitä enemmän pelaan, sitä paremmin osaan hahmottaa hetket, jolloin voin nousta ja toisaalta välttää vääränlaisen sijoittumisen. Minun täytyy alkaa saamaan syöttöjä ja maaleja itselleni.

Niko Hämäläinen Teemu Pukki
Niko Hämäläinen on pelannut syyskaudella avauskokoonpanossa 14 kertaa. Teemu Pukki vaani taustalla tiistain Norwich-ottelussa.AOP

"Jaksan juosta päiviä"

Huuhkajien päävalmentaja Markku Kanerva vakuuttui Hämäläisen otteista jo viime keväänä ja on sittemmin kertonut, että olisi valinnut puolustajan maaliskuun maaotteluihin, jos niitä ei olisi peruttu. Kutsu kävi lopulta syyskuun Kansojen liigan otteluihin.

Hämäläinen oli aiemmin pelannut yhden talvimaaottelun tammikuussa 2019, mutta kilpailullisissa otteluissa ensiesiintyminen tapahtui Dublinissa vieraspelissä Irlantia vastaan.

– Minulle oli suuri kunnia päästä avauskokoonpanoon ja astua kentälle. Voitimme ja pidimme nollan, joten puolustajalle se oli täydellinen debyytti, Hämäläinen muistelee.

Lokakuun ryhmään Hämäläistä ei valittu, mutta marraskuussa hän oli jälleen avauksessa harjoitusottelussa Ranskaa vastaan. Pariisin illasta tuli ikimuistoinen.

– Se oli hullu ilta. Emme tienneet, millä kokoonpanolla Ranska pelaa ennen kuin saavumme stadionille. Kun näin, että pelaan Moussa Sissokoa vastaan, ajattelin, että tämä on minulle hyvä testi, Hämäläinen kertoo.

– He yllättyivät siitä, kuinka hyviä me olimme ja pystyimme pelaamaan hyvää jalkapalloa.

Suomi voitti Pariisissa sensaatiomaisesti 2–0 ja Hämäläinen pelasi koko pelin. Viikkoa myöhemmin Walesia vastaan Hämäläinen pääsi tappioasemassa irti, kun Huuhkajat pelasi vajaalla. Ensimmäinen maajoukkuemaali- ja maalisyöttö olivat kummatkin lähellä.

Niko Hämäläinen Matt Doherty
Niko Hämäläinen kohtasi Irlantia vastaan muun muassa Tottenhamin Matt Dohertyn.Getty Images

Hämäläinen kokee, että Kanerva näkee hänet maajoukkueessa nimenomaan hyökkäävänä vaihtoehtona.

– Hän pitää siitä, että pystyn nousemaan ylöspäin. Jaksan juosta päiviä, ja siitä hän pitää. Puolustuspäässä hän haluaa minun pysyvän muodossa ja sijoittuvan oikein.

Kanervan johtamistyyli on tehnyt laitapuolustajaan vaikutuksen.

– Hänelle voi puhua mistä tahansa. Hän on hyvin käytännöllinen ja kiinnittää huomiota pieniin seikkoihin. Jos hän näkee pelissäni parannettavaa, voin olla varma, että hän kertoo siitä minulle, Hämäläinen sanoo.

Selvä tavoite

Hämäläinen ei puhu suomea, mutta on sopeutunut maajoukkueeseen hyvin. Etenkin Skotlannissa pelaava Glen Kamara ja Hämäläinen ovat hyviä ystäviä.

– Tapasimme Lontoossa yhteisten kavereiden kautta ja alle 21-vuotiaiden maajoukkueessa Suomessa. Olemme siitä asti olleet ystäviä.

Hämäläinen kertoo seuraavansa samassa sarjassa pelaavien maajoukkueen pelikavereidensa edesottamuksia. Teemu Pukki on jatkanut oivaa maalivirettään Norwichissa ja Pariisissa maalinteossa onnistunut Marcus Forss on esiintynyt tehokkaasti Brentfordissa.

– Pidän yhteyttä Marcuksen kanssa. Pukin näen jatkuvasti otsikoissa, Hämäläinen naurahtaa.

Glen Kamara Daniel James Niko Hämäläinen
Ystävykset Glen Kamara ja Niko Hämäläinen kamppailussa Walesin Daniel Jamesin kanssa.Getty Images

Hämäläinen kertoo tavastaan kirjoittaa jokaista kautta koskevat tavoitteensa ylös. Tälle kaudelle yksi tavoite on kirjoitettu tavallista isommilla kirjaimilla.

– Päätavoitteeni on päästä mukaan Suomen EM-kisajoukkueeseen ja saada turnauksessa minuutteja. Siihen päästäkseni minun on pelattava QPR:ssä joka viikko. Olen pelannut paljon, joten toivottavasti pysyn terveenä ja pystyn jatkamaan sitä, Hämäläinen sanoo.

Hämäläinen on yksi niistä pelaajista, joille EM-kisojen siirtyminen vuodella voi osoittautua onnenpotkuksi. Syksyn tapahtumissa hänet valittiin maajoukkueen mukaan kaksi kertaa kolmesta. Jos Hämäläinen jatkaa keväällä syksyn tavoin, häntä voi olla vaikea sivuuttaa lopullisissa valinnoissa.

– Ajattelen turnausta viikoittain. Ennen jokaista peliä ajattelen kokonaisuutta. Jos pystyn suoriutumaan hyvin seuraavassa ja sitä seuraavassa pelissä, olen lähempänä tavoitettani. Se on yksi tärkeimmistä motivaation lähteistäni, Hämäläinen päättää.

Hämäläisen edustaman QPR:n piti kohdata tänään Luton Town vieraskentällä Englannin Mestaruussarjan ottelussa, mutta ottelu siirretään myöhempään ajankohtaan Lutonin joukkueessa ilmenneiden useiden koronavirustartuntojen vuoksi. (siirryt toiseen palveluun)

Lue myös:

Huuhkajat sai mukaan vahvistuksen, joka olisi voinut edustaa Yhdysvaltoja – tällainen on "kansainvälisen tason" laitapuolustaja Niko Hämäläinen

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat