Colorado on noussut NHL:n voittajasuosikiksi – Mikko Rantasen oma tavoite on selkeä: "Tarkoitus on voittaa Stanley Cup"

Historian lehtiä ei tarvitse NHL-seura Colorado Avalanchen tapauksessa käännellä taaksepäin kovinkaan paljon muistaakseen ajan, kun kaikki oli toisin. Seura oli yltänyt vuosina 2011-2016 pudotuspeleihin ainoastaan kerran ja silloinkin laulu loppui heti alkuun Minnesotan käsittelyssä.

NHL
Mikko Rantanen
Colorado Avalanchen Mikko Rantanen arkistokuvassa.Getty Images

Kaudesta 2016-2017 tuli kuitenkin lopullinen pohjakosketus. Colorado voitti tuolla kaudella 82 runkosarjaottelustaan ainoastaan 22.

Joukkueessa oli hyviäkin pelaajia, ja ryhmää vieläpä vahvistettiin kauden aikana, mutta kaikki, mikä pystyi menemään pieleen, meni pieleen. Kesällä 2017 harva näki, mitä tuleman piti.

Koronapandemian katkaisemalla kaudella 2019-2020 Colorado Avalanche oli NHL:n runkosarjan kolmanneksi paras joukkue Bostonin ja St. Louisin jälkeen. Kahdella edelliskaudella se on edennyt pudotuspeleissä toiselle kierrokselle. Yhteensä pudotuspeliputki on jo kolmen vuoden mittainen.

Seuran suunta on kääntynyt dramaattisella tavalla nopeassa tahdissa.

Joukkueen suomalaistähti Mikko Rantanen on nähnyt kaiken edellä mainitun. Neljän vuoden takaisen pohjakosketuksen sekä sitä seuranneen nousun NHL:n eliittiin. Alkavalla kaudella Rantaselle ei kelpaa enää mikään muu kuin himoitun Stanley Cupin voittaminen.

– Yllättävän nopeasti suunta on muuttunut. Neljä vuotta sitten oltiin koko liigan ylivoimaisesti huonoin joukkue ja nyt yksi suosikeista voittamaan Stanley Cup. Iso kiitos pitää antaa GM Joe Sakicille ja hänen apureilleen. Seura on varannut hyvin ja kasaan on saatu joukkue, jolla voi menestyä, Rantanen sanoo Yle Urheilulle.

Laatua ja syvyyttä

Rantanen on kiitostensa kanssa asian ytimessä, jos kohta mukaan on mahtunut myös sattumaa ja tuuria.

Juuri, kun Coloradossa kaikki luulivat kesällä 2017, ettei mikään voisi mennä enää huonommin, fortuna päätti vilauttaa ahteriaan kunnolla. Kesän varaustilaisuuslottoon ykkössuosikkina reilun 17 prosentin todennäköisyyksillä lähtenyt Avalanche putosikin yllättäen neljänneksi.

Huonosta onnesta tuli kuitenkin siunaus.

Coloradon tuolloin varaustilaisuuden neljäntenä pelaajana varaama Cale Makar on noussut sensaatiomaisella tavalla uuden sukupolven johtavaksi kiekolliseksi puolustajaksi. Upeasta luistelustaan, terävästä pelipäästään ja sulavista käsistään tunnettu Makar on nyt Coloradon näyttävän ja nopean kiekollisen pelaamisen käynnistävä voima.

Sakic on rakentanut Coloradon puolustuskalustosta hämmentävän kovan kokonaisuuden. Makarin lisäksi Avalanchen peräpäästä löytyy valtavasti huippuluokan osaamista molempiin suuntiin – jopa yli omien tarpeiden. Samuel Girard, Devon Toews, Ryan Graves, Ian Cole, Erik Johnson ja Conor Timmins muodostavat yhdessä Makarin kanssa huiman seitsikon.

Kaiken päälle reservistä löytyy nuorten MM-kisoissa Kanadan paidassa upeasti pelannut huippulupaus Bowen Byram, ykköskierroksen varaus hänkin.

Kun puhutaan Coloradon nopeasta ja rohkeasta kiekkokontrollipelaamisesta, laadukas pakisto on kaiken lähtökohta.

– Puolustajat ovat tietenkin iso osa meidän pelaamista. Makar on isoin johtaja ja myös Girard on todella taitava. Byram nousee tuohon myöhemmin. Sitten löytyy toisaalta kokeneempaa osastoa Colen ja Johnsonin tapaan, jotka ovat puolustavampia kavereita. Toews on myös hyvä. Todella hyvältähän tuo näyttää, sanoo Rantanen.

Andre Burakovsky, Mikko Rantanen, Cale Makar, Nazem Kadri
Andre Burakovsky, Mikko Rantanen, Cale Makar, Nazem Kadri.Dave Sandford/NHLI via Getty Images

Eikä taidosta ole puutetta hyökkäyskalustossakaan. Ykkössentteri Nathan MacKinnon lienee kiekkomaailman dynaamisin hyökkääjä, joka saa oivaa tukea Mikko Rantasen ja Gabriel Landeskogin kaltaisilta voimahyökkääjiltä. Colorado on laadukas yhdistelmä nopeutta, taitoa ja voimaa.

Ennen torstaina käynnistyneen kauden alkua urheilupuolen pomo Sakic vahvisti hyökkäyskalustoa Stanley Cup-voittaja Brandon Saadilla ja pakistoa Toewsilla. Suunta on selkeä: Joukkueeseen haetaan syvyyttä, jota kannun voittaminen vaatii.

– Koko ajan on tullut täsmälisäyksiä sen sijaan, että olisi yritetty liikaa liian nopeasti. Ennen viime kautta tuli (Pierre Edoaurd) Bellemare, (Joonas) Donskoi ja (Nazem) Kadri, nyt Toews ja Saad. Vaikka nyt tuli vain kaksi pelaajaa, joukkue on taas hieman parempi ja syvempi, Rantanen uskoo.

– Loukkaantumisia tulee aina, silloin syvyyttä tarvitaan. Olen aika innoissani tästä jutusta, Rantanen jatkaa.

Vauhtia ja voimaa

Laatu pelaajistossa näkyy myös joukkueen pelaamisessa. Kun Coloradon mylly hyrrää kaikilla sylintereillä, sitä on lähes mahdotonta pysäyttää. Huima jalka- ja pelinopeus yhdistettynä laadukkaiden yksilöiden kykyyn ratkoa yksi vastaan yksi -tilanteita, tekee usein vastustajan pelaamisesta silkkaa selviytymistä.

Oman lisänsä kokonaisuuteen tuo kova fyysinen elementti. Colorado on paitsi työteliäs, mutta erittäin voimakas ja isokokoinen joukkue, jonka pelaajia on vaikea saada irti kiekosta. Juuri Mikko Rantanen on tästä hyvä esimerkki. Oli sitten kyse kiekonsuojaamisesta tai maalineduspelaamisesta, tekeminen on illasta toiseen poikkeuksellisen vahvaa.

Coloradoa on siis vaikea horjuttaa fysiikallakaan. Tämän merkitys korostuu etenkin pudotuspeleissä.

Mikäli hienoisena arvoituksena pidetty maalivahtiosasto kestää, Coloradolla on kaikki eväät pokata himoittu pokaali itselleen.

– Rohkeus tulee valmennukselta. Haluamme kiekon itsellemme ja sitä painotetaan koko ajan. Jos se ei ole meillä, pyrimme saamaan sen heti takaisin ja päästä siitä kääntämään. Emme halua passiivisesti odotella, vaan aggressiivisesti jatkuvasti pyrkiä riistämään, Rantanen avaa.

– Kun saamme kiekon, itseään on lupa toteuttaa. Totta kai joillakin on enemmän vapauksia kuin toisilla, niin se on joka joukkueessa, mutta lupa on yrittää. Toki kaikki tiedostavat, ettei tyhmyyksiä voi tehdä jatkuvasti tai saattaa löytää itsensä penkiltä. Taiteilla saa, mutta fiksu pitää olla.

"On löydettävä keinot mennä pidemmälle"

Coloradon tilanne on alkavan kauden alla mielenkiintoinen. Alati kehittynyt joukkue on saanut operoida parin edelliskauden aikana kaikessa rauhassa ennakkosuosikkien varjossa, mutta nyt ensimmäistä kertaa niskassa on suuren voittajasuosikin viitta – ja paineet.

Rantanen ei yritäkään kiistää asetelmaa.

– Onhan tässä paineita, kun odotukset ovat, että voitetaan koko homma. Mutta on se mukavampaa olla ennakkosuosikki kuin se, keneltä ei odoteta mitään.

Kauden aikana Rantanen ei kuitenkaan halua miettiä koko asetelmaa.

– Toki tiedostamme joukkueen laadun ja sen tilanteen, jossa olemme, mutta emme me päivittäin puhu siitä, että nyt on pakko voittaa. Jos sitä liikaa miettii, homma menee pakottamiseksi ja silloin peli ei yleensä kulje, Rantanen järkeilee.

Tie oli Coloradolle auki taivasta myöten jo syksyn pudotuspelikuplassa Edmontonissa, mutta tie tyssäsi Joel Kivirannan hattutempun toimesta toisen kierroksen seitsemännessä ottelussa. Toisella kierroksella päättyi Coloradon marssi myös kaksi vuotta sitten, silloin San Josen toimesta ja tuolloinkin seitsemännessä pelissä.

– Uskon, että olemme oppineet niistä. Tässä on paljon pelaajia, jotka olivat pullahtamassa ulos kahtena vuonna putkeen samassa vaiheessa. Oltiin viime kaudella parempia kuin sitä edellisellä ja nyt parempia kuin edellisellä. On löydettävä keinot mennä pidemmälle. Tavoitteet ovat selkeät, toteaa Rantanen.

Coloradossa on samanlaista henkeä kuin mestaruuden pitkän ja kivisen tien päätteeksi menneellä kaudella vihdoin voittaneessa Tampa Bayssa, joka oli ensimmäisen kerran finaalissa jo kesällä 2015. Rantanen toivoo, ettei Avalanchen tarvitsisi käydä läpi yhtä pitkää prosessia voittaakseen.

– Tampa on hyvä esimerkki siitä, miten vaikeaa voittaminen täällä on, ja miten se voi kestää. He olivat ihan ylivoimaisia runkosarjassa pari vuotta sitten, minkä jälkeen saivat heti ensimmäisellä kierroksella turpaan Columbukselta suoraan voitoin 4-0. Kokemusten kautta oppii, mitä voittaminen oikeasti vaatii.

Mikko Rantanen
Mikko Rantanen vilkuttaa yleisölle helmikuussa 2020.Getty Images

"En aseta omia tavoitteita"

Kun puhe kääntyy Rantasen henkilökohtaiseen kauteen, Nousiaisista kotoisin oleva laituri palauttaa keskustelun nopeasti yhteisiin tavoitteisiin. Kahdesti yli 80 pisteen saldon runkosarjasta keränneen TPS-kasvatin ei tarvitse henkilökohtaisesti todistella enää mitään.

– Onhan se kivaa tehdä maaleja ja pisteitä, mutta joukkueena voittaminen on se mukavin juttu. Parhaan fiiliksen saa aina voittamisesta, etenkin pudotuspeleissä. Siksi en aseta omia tavoitteita. Tarkoitus on voittaa Stanley Cup, se on tavoitteeni.

Latu on auki.

Lue myös:

Kommentti: Jesse Puljujärven paluu NHL:ään näytti aluksi hyvältä – sitten hän sortui juuri sellaisiin virheisiin, joihin hänellä ei ole varaa

Tässä on kaikki, mitä sinun tarvitsee tietää NHL-kaudesta 2020–2021 – seuraa näitä kiinnostavimpia tähtiä ja erikoisen kauden ilmiöitä

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat