Aleksi Heponiemen NHL-debyytti päättyi satumaisella tavalla – "Loistava viimeistelijä"

Floridan suomalaisdebytantin Aleksi Heponiemen peliäly ja taidot keräsivät kiitosta.

Aleksi Heponiemen NHL-taival lähti upeasti käyntiin. Kuva: Getty Images

Aleksi Heponiemen NHL-debyytti oli menestys. Ensimmäisen NHL-kamppailunsa pelannut Heponiemi ratkaisi jatkoajalla Florida Panthersille 3–2-voiton Detroit Red Wingsistä.

– En tiedä mitä sanoa. Oli vain hämmästyttävä tunne, mutta sain pelattua ensimmäiset hermostuneet vaihdot alta pois. Sitten nautin vain jääajasta, suomalaishyökkääjä herkutteli Panthersin verkkosivuilla.

Panthersin kokenut päävalmentaja Joel Quenneville tarjosi Heponiemelle vastuuta ottelun ratkaisuhetkillä.

– Q (Quenneville) heitti minut kaukaloon tärkeällä hetkellä, se merkitsee minulle paljon, 22-vuotias Heponiemi sanoi.

Heponiemestä tuli vasta historian neljäs pelaaja, joka teki jatkoaikamaalin debyyttiottelussaan. Edelliset olivat Minnesotan Kirill Kaprizov (2021), Calgaryn Tim Sweeney (1990) ja Brooklynin Nick Knott (1941).

Quenneville sai Heponiemeltä enemmän kuin uskalsi odottaa, kun suomalainen niittasi ratkaisun Anthony Duclairin esityön jälkeen.

– Olemme erittäin tyytyväisiä siihen, mitä näimme. Annamme paljon tunnustusta tälle nuorukaiselle. Hänellä on mahtavat vaistot, hän on uhka ja pelaa oikealla tavalla. Kiekottomana on mukava pelata hänen kanssaan, Quenneville viittasi suomalaisen pelintekotaitoihin.

Ei siis hassumpi tapa aloittaa taival NHL:ssä?

– Hänellä on kiekkoilijan vaistot, hyvät kädet, loistava viimeistelijä. Valtava voitto meille, Quenneville kuvaili Heponiemeä.

Varsinaisella peliajalla Floridan kapteeni Aleksander Barkov vastasi suomalaisilotulituksesta, kun hän teki ottelun ensimmäisen maalin ja nappasi syöttöpisteen 2–2-tasoitukseen.

Lue myös: