Kommentti: Barkovin rinnalle kaapattiin kultakimpale, joka on yksi NHL-kauden kuumista sensaatioista

Floridan ykkösketju pelaa huimalla tasolla, kirjoittaa Yle Urheilun NHL-toimittaja Tommi Seppälä.

Aleksander Barkovin johtaman Floridan ykkösketjun peli on kulkenut alkukaudella. Kuva: Getty Images

Olisiko teillä hetki aikaa puhua yhdestä alkaneen NHL-kauden kovimmista sensaatioista?

Käsillä on itse asiassa tarina, joka on kerrottu Floridan osavaltiossa joskus aiemminkin. Tampa Bay on jo pitkään tunnettu yhtenä liigan suurista – seurana, jonka pelaajamylly sekä NHL- että AHL-tasolla jauhaa sellaisilla kierroksilla, että tähteelle jäävästä pelaaja-aineksesta hyötyvät muutkin.

Viisi vuotta sitten Stanley Cupin finaalireissun jälkihuumassa Tampa ei pystynyt pitämään riveissään muuan Jonathan Marchessaultia.

Pienikokoinen ja suurisieluinen taitosentteri siirtyi kesällä 2016 paikalliskilpailija Florida Panthersin riveihin, eikä aikaakaan, kun tämä oli iskenyt avauskaudellaan uudelle seuralleen kolmekymmentä osumaa. Vuotta myöhemmin Marchessault pelasi Stanley Cupin loppuotteluissa laajennusjoukkue Vegasin kanssa.

Sitten hyppy kesään 2020.

Seurahistoriansa toisen Stanley Cupin voittanut Tampa Bay oli ajautumassa palkkakaton alla ahdinkoon. Oli luovuttava pelaajista, joista seura ei mielellään luopuisi. Yksi näistä pelaajista tunnetaan nimellä Carter Verhaeghe.

Puhumme 25-vuotiaasta, Toronton aikanaan kolmannella kierroksella varaamasta niin sanotusta late bloomerista.

Carter Verhaeghe on puhjennut kukkaan Panthersissa. Kuva: Getty Images

Tampa todella piti kanadalaislaiturista, joka oli tullut pitkän matkan noustakseen Cupin voittaneen tähtisikermän pelaavaan kokoonpanoon. Verhaeghe istui alle kolme vuotta sitten Tampan farmijoukkue Syracuse Crunchin otteluissa katsomossa ylimääräisenä hyökkääjänä.

Kun hän lopulta alkoi toden teolla kehittyä Syracusessa, prosessi eteni vauhdilla ja kehityskaari osoitti pystysuoraan. Sen lisäksi, että kokonaisvaltainen pelaaminen pienempiä yksityiskohtia myöten kehittyi, laituri alkoi iskeä taululle kovaa tulosta. Toisella AHL-kaudellaan Verhaeghe jakoi rautaliigan maalipörssin voiton 34 osumalla.

Töitä riittää edelleen, mutta nyt paketti on tasolla, joka mahdollistaa lopullisen läpimurron NHL:ssä. Etenkin Tampalla oli tästä syvä ymmärrys.

Verhaeghe oli kuitenkin pelaaja, johon Tampalla ei yksinkertaisesti ollut varaa. Niinpä tämä allekirjoitti kesken mestaruusjuhlien kaksivuotisen sopimuksen naapuriseura Florida Panthersin kanssa.

Mannerlaatat eivät vielä värähdelleet, kun kahden miljoonan arvoiseen diiliin iskettiin puumerkkejä. Jotain värinää alkaa kuitenkin hiljalleen olla ilmoilla.

Verhaeghe iski aikaisin perjantaina Suomen aikaa jo kauden seitsemännen osumansa. Otteluita on takana yksitoista. Tampan lahja Sunrisen jääkiekolle on noussut muutamassa viikossa joukkueensa parhaaksi maalintekijäksi suomalaistähti Aleksander Barkovin rinnalla.

Toiseksi eniten Barkovin jälkeen jääaikaa Panthers-hyökkääjistä saanut Verhaeghe on tehnyt kuluvalla kaudella yhtä monta osumaa kuin muuan Steven Stamkos ja Patrick Kane. Sijoitus koko liigan maalipörssissä on 20:s. Huomionarvoista lisäksi on, ettei Verhaeghe vielä nauti suurta vastuuta ylivoimalla.

Kaikki laiturin maalit on tehty tasaviisikoin. Vain Auston Matthews ja Josh Anderson (8) ovat tehneet Verhaeghea enemmän osumia tasakentällisin.

Vielä viime syksynä Verhaeghe tuuletti Stanley Cup -mestaruutta Tampa Bayn riveissä. Kuva: Getty Images

Carter Verhaeghe tiedettiin potentiaaliseksi ratkaisupelaajaksi, mutta silti käsillä on yksi kauden kovimmista sensaatioista – ja ryöstöistä. Sensaatiosta puhutaan aina, kun miljoonan taalan jätkä hakkaa pelaamaansa tuntia kohden taululle kaksi maalia. Jos rajaksi laitetaan kahdeksan pelattua ottelua, Verhaeghen sijoitus NHL:ssä tältä osin on kuudes.

Laajemmassakin katsannossa Verhaeghe on vastaus moneen rukoukseen Panthersin toimistolla. Nuori, halpa, luotettava ja ratkaisuvoimainen pelaaja on nopealla tahdilla löytänyt loistavan yhteyden Barkovin kanssa. Nyt tamperelaissentterin vahvuudet tukevat Verhaeghen ominaisuuksia hyvin ja nämä näyttävät usein pelaavan juuri oikealla tavalla ikään kuin samassa rytmissä.

Anthony Duclair on täydentänyt kaksikkoa hyvin. Kun tämä kolmikko on ollut jäällä, Florida on tehnyt kaukalossa asioita mielensä mukaan. Esimerkiksi kiekonhallintaa mittaavassa Corsi-tilastossa ketjulla on viidellä viittä vastaan 60 prosentin merkintä.

Kun puhutaan ketjun maaliodottamista, (xGF 67,99) lukemat ovat liigan kovinta eliittiä. Maalipaikat on kirjattu ketjun eduksi viidellä viittä vastaan 74–40 ja vaaralliset maalipaikat vielä tylymmin 35–14.

Florida on paitsi Verhaeghen, myös muutaman muun uuden pelaajan kautta aiempaa selkeästi paremmassa balanssissa. Ykkösketjussa Barkov ja Verhaeghe muodostavat loistavan parivaljakon, kakkosvitjassa Jonathan Huberdeau ja Patrik Hörnqvist ovat olleet loistoiskussa.

Pohjaketjujen komeetaksi on noussut Eetu Luostarinen.

Tämän tasapainon kautta kaukalossa on nähty parasta Panthersia vuosikausiin. Viimeistään perjantain voitto hallitsevasta mestarista Tampasta sinetöi upean startin uudelle kaudelle.

Silti katseet kääntyvät juuri nyt Carter Verhaegheen.

Tuore Panthers-GM Bill Zito, Jarmo Kekäläisen vanha aisapari Columbuksesta, teki kesällä sensaatiomaisen kaappauksen naapuriseurasta. Verhaeghe sai Floridasta roolin, jollaista ei olisi koskaan Tampassa saanut ja on kiittänyt siitä uutta työnantajaansa parhaansa mukaan.

Eikä Tampallekaan tilanteesta mitään hampaankoloon jäänyt.

Se, mitä Verhaeghe parhaillaan tekee vain muutaman tunnin matkan päässä Tampan kotiareenasta, on valtava kunnianosoitus Boltsin pelaajakehitystyölle. Mestarijoukkue oli – ja on – pullollaan omia varauksia ja kaiken maailman myöhännäisherännäisiä, joista on leivottu Syracusessa huippuyksilöitä.

Ja vielä riittää Carter Verhaeghen tyyppisiä huippupelaajia jaettavaksi muille. Panthers pitää varmasti jatkossakin silmänsä auki Tampan palkkakatto-ongelmien kanssa.

Korjaus klo 10.15: Tampa Bay voitti seurahistoriansa toisen mestaruuden, ei ensimmäisen.

Lue myös: