Lehtonen nauttii kuivan Toronto-keikan jälkeen vastuusta Columbuksessa: ”On saatu painia ja puolustaa koko rahalla"

Mikko Lehtonen on saanut Columbuksessa hyvin vastuuta, mutta joukkueen peli ei kulje.

NHL
Mikko Lehtonen
Mikko Lehtonen siirtyi hiljattain Torontosta Columbukseen.Getty Images

Jokereissa sensaatiomaisesti parin vuoden ajan esiintyneen Mikko Lehtosen NHL-ura ei saanut aiemmin talvella Torontossa lentävää lähtöä. Lehtonen mahtui voittavan joukkueen kokoonpanoon harvoin ja kun vastuuta tuli, minuutit jäivät usein erittäin pieniksi.

Lopulta Toronto kauppasi turkulaispuolustajan Columbukseen vaihdossa maalivahti Veini Vehviläiseen.

Yhdysvaltojen ja Kanadan rajan eteläpuolella Lehtonen on päässyt aivan eri tavalla mukaan NHL-vauhtiin. Yhdestä katsomokomennuksesta huolimatta Lehtonen on päässyt Blue Jacketsissa heti merkittävään rooliin. Ajoittain jopa ykköspuolustaja Seth Jonesin vierellä pelanneen Lehtosen jääaikakeskiarvo yltää lähes 16 minuuttiin.

Viikonloppuna Dallasia vastaan – juuri Jonesin vierellä – Lehtonen pelasi yli 21 minuuttia.

– Tosi hyvältä on tuntunut saada vastuuta. Onhan se aina mukavampaa päästä pelaamaan ja sitä kautta pääsee paljon paremmin peliin myös kiinni. Se helpottaa paljon, kun pääsee rytmiin kiinni, silloin luottaa itseensä ja pelaa enemmän vaistoilla, Lehtonen iloitsee Yle Urheilun haastattelussa.

Puolustuspelitaidot testiin

Lehtonen on saanut uralleen Columbuksessa mukiin menevän aloituksen. Kiekolliseksi puolustajaksi enemmän profiloituva suomalaispelaaja on muutamaan kertaan väläytellyt pelinteko- ja laukaisutaitojaan, vaikka tilastoihin ei vielä merkintöjä ollakaan kirjattu.

Jonkinlainen sopeutumisprosessi lienee myös edelleen käynnissä, sillä kiekolla enemmän pelaavien Jokerien ja Toronton jälkeen Columbuksen suoraviivaisempi pelitapa vaatii etenkin puolustajilta erilaisen tulokulman. Pelaaja itse sanoo oppivansa jatkuvasti paremmin talon tavoille.

– Aika erityylistä jääkiekkoa täällä tosiaan pelataan kuin Torontossa. Aika paljon mennään suoraviivaisesti ylöspäin. Onhan se tietenkin jonkinlainen sopeutumisprosessi minun kaltaiselleni pelaajalle, joka tykkää pitää paljon kiekkoa ja tehdä peliä. Olen silti sopeutunut hyvin ja pyrin joka päivä oppimaan sitä, miten täällä halutaan pelata. Hyvältä on tuntunut.

Eikä Lehtonen varmasti hetkeen ole joutunut painimaan omalla alueella yhtä paljon kuin kolmen ensimmäisen Columbus-viikon aikana. Kiekosta elävän puolustajan oman alueen puolustuspelitaidot on laitettu kovaan testiin Ohiossa, sillä joukkue on voittanut Lehtosen aikana 11 ottelustaan ainoastaan kaksi.

Valtaosassa näistä otteluista kiekollista peliä on hallinnut vastustaja, eikä se välttämättä ole sitä peliä, mikä parhaalla mahdollisella tavalla palvelisi Lehtosen vahvuuksia. Lehtonen on selvinnyt oman alueen haasteista kohtalaisesti, mutta esimerkiksi maalipaikkatilastojen osalta hän on ollut viime viikkojen heikoin Columbus-puolustaja.

Tiistaiaamuna Floridaa vastaan maalipaikat viidellä viittä vastaan kirjattiin vastustajalle Natural Stat trick-sivuston mukaan 10–3 Lehtosen ollessa jäällä ja vaaralliset maalipaikat 5–1. Lauantaina Dallasia vastaan maalipaikat menivät vastustajalle 0–13 ja vaaralliset maalipaikat 0–5.

Toisaalta Lehtosen -2 tehotilastossa ei ole lainkaan joukkueen heikointa antia.

Mikko Lehtonen
Mikko Lehtonen on saanut hyvin jääaikaa Columbuksessa.Getty Images

Päävalmentaja John Tortorella on kehunut Lehtosta ja toivonut tältä enemmän rohkeutta nimenomaan hyökkäysalueella. Jotakin valmennuksen luottamuksesta kertoo myös se, että Kiekko-67:n kasvattia on peluutettu paljon alivoimalla.

– Aika paljon on jouduttu viime peleissä puolustamaan ja on vietetty pitkiäkin aikoja omalla alueella. On saatu painia ja puolustaa koko rahalla. Sekin on hoidettava hyvin, että pääsee jossakin vaiheessa hyökkäämään. Alivoimaa olen tykännyt aina pelata ja olenkin pelannut sitä Jokereissa ja joka paikassa. Se on ollut tosi mukavaa, Lehtonen sanoo.

Kun puhutaan Lehtosen vahvuuksista ja sen kautta tulevasta mahdollisesta henkilökohtaisesta nosteesta NHL-uralla, katseet kääntyvät hyökkäyssuuntaan ja ylivoimapeliin. Lehtonen on väläytellyt hyökkäyspäässä, mutta ylivoimavastuu saattaa olla kiven alla myös jatkossa, sillä edessä on kaksi kovan luokan ylivoimapuolustajaa: Seth Jones ja Zach Werenski.

Vastuuta ei ylivoimapelissä ole juurikaan ollut tarjolla edes Werenskin loukkaantumisen aikaan.

– Uskon, että pystyisin olemaan hyvä ylivoimalla ja siellähän ne omat vahvuudet ovat. Sitä vastuuta ei kuitenkaan ole vielä täällä kauheasti tullut. Täytyy vain pitää huoli siitä, että jos käsky käy, mies on valmiina. Ylipäätään toivoisin pystyväni tuomaan omia vahvuuksiani esiin hyökkäyspäässä. Siellä kykenen olemaan hyvä.

Joukkueella vaikeaa

Yhtä kaikki Lehtosta on vaikea irrottaa etenkään juuri nyt kokonaisuudesta. Joukkueena Columbuksella on menossa äärimmäisen vaikea jakso, eivätkä muutamat avainpelaajien loukkaantumiset ole ainakaan hidastamassa sivuluisua. Joukkue kärsii loukkaantumisten lisäksi yhtäaikaisesti vaikeuksista sekä tehdä maaleja että estää niiden synty.

Tässä kontekstissa varsin hyvin uudessa seurassa aloittanut Lehtonen on vain pieni osa kollektiivin ongelmaa.

– Meidän täytyy tällä hetkellä pelata ihan maksimitasolla, jos halutaan voittaa. Tänään oli jo Floridaa vastaan parempaa tekemistä kuin viikonloppuna Dallasissa. Tiukassa on juuri nyt voitot, mutta kovasti me pyritään peliä koko ajan kehittämään, että alettaisiin taas voittaa, Lehtonen päättää.

Lue myös:

Roope Hintz jatkoi huippuvireessä, Jesse Puljujärvi onnistui – suomalaisilla tehokas ilta NHL:ssä

Kirjeikoni

Tilaa Yle Urheilun uutiskirje ja muita uutiskirjeitä!

Saat Ylen parhaat sisällöt suoraan sähköpostiisi! Tilaa niin monta kirjettä kuin haluat!

Siirry tilaamaan

Suosittelemme

Tuoreimmat