1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. NHL

Sebastian Aholta kovaa puhetta mestaruuden voittamisesta – tällainen on projekti, joka nosti Carolinan NHL:n eliittiin: "Oli heti selvää"

Carolina Hurricanesin suomalaispelaajat Sebastian Aho ja Teuvo Teräväinen sanovat, että vain Stanley Cup kelpaa joukkueelle. Hurricanes on yksi suosikeista NHL:n pudotuspeleissä. Ensimmäisellä kierroksella joukkue kohtaa Nashvillen.

Teuvo Teräväinen (vas.) ja Sebastian Aho (kesk.) puhuvat voittamisesta. Kuva: Getty Images

NHL:n terävimpään kärkeen palannut Carolina Hurricanes oli lähellä jopa koko runkosarjan voittoa tällä kaudella. Hurricanes pelaa kolmatta vuotta peräkkäin pudotuspeleissä.

Edellisen ja ainoan kerran tämä organisaatio ylsi kolmesti peräkkäin pudotuspeleihin 1980- ja 1990-lukujen taitteessa, kun joukkue vielä pelasi Hartfordissa. Tuolloin Whalers-nimellä esiintynyt joukkue eteni pudotuspeleihin peräti seitsemällä peräkkäisellä kaudella.

Vaikka Carolinaan siirryttyään joukkue on voittanut kerran Stanley Cupin (2006) ja ollut kerran loppuotteluissa myös häviävänä osapuolena, menestys on tavannut usein olla enemmänkin kertaluontoista.

Nyt kellossa on toisenlainen nuotti.

Päävalmentaja Rod Brind’Amourin (2018-) aikakaudella Carolina on ottanut joukkueena valtavia harppauksia. Carolinan ainoan mestaruusjoukkueen kapteenina toimineen Brind’Amourin aikana Canesille on rakentunut selkeä identiteetti paitsi pelillisesti myös arvomaailman osalta.

Carolina on monella tapaa valmentajansa näköinen joukkue. Vaatimustaso on nostettu jo ensimmäisenä päivänä todella korkealla, eikä sitä ole sittemmin laskettu, pikemminkin päinvastoin. Ensimmäinen osoitus ryhmän luonteesta ja valmiuksista saatiin luotsin toisella kaudella, keväällä 2019. Tuolloin joukkue marssi yllättäen itäisen konferenssin loppuotteluihin.

Syksyn 2020 pudotuspelikuplassa Carolinan pelit loppuivat lyhyeen, mutta tämän kauden runkosarja oli jälleen osoitus prosessin kehittymisestä. Vaikean koronamankelin ja loukkaantumissuman läpi rämpinyt joukkue oli koko NHL:n kolmanneksi paras yhdistelmä Vegasin ja Coloradon jälkeen.

Omassa divisioonassa taakse jäivät muun muassa hallitseva mestari Tampa Bay sekä erinomaisen kauden pelannut Florida.

Vaikka voittavaan joukkueeseen tarvitaan aina hyviä pelaajia, Carolinaa ei voi tähtikultin ympärille rakentuvassa liigassa pitää minään tähtisikermänä. Joukkueen suomalaistähti Sebastian Aho oli lopulta ainoa pistepörssissä 50 parhaan joukkoon mahtunut hurrikaanipeluri.

Hurricanes onkin enemmän kuin osiensa summa ja siksi kiehtova tarina supertähtien täyttämässä kulttuurissa. Peräti seitsemän joukkueen pelaajaa ylsi lopulta 30:een ja yhdeksän 20:een tehopisteeseen – eikä näille listoille mahtunut paljon sivussa ollut avainpelaaja Teuvo Teräväinen.

– Ei meillä taida olla ollut tervettä kokoonpanoa kertaakaan kauden ensimmäisen ottelun jälkeen, koronatartunnasta ja sen jälkeen aivotärähdyksestä kärsinyt Teräväinen tuhahtaa Yle Urheilulle.

Teuvo Teräväinen pelasi runkosarjassa 21 ottelua pistein 5+10=15. Kuva: Getty Images

Carolinassa sota ei kuitenkaan kaipaa yhtä miestä. Ahon, Vincent Trocheckin sekä Jordan Staalin kautta joukkue on löytänyt keskikaistalle loistavan tasapainon ja laidoilla sillä on paljon monikäyttöisiä, mutta samaan aikaan ratkaisemaan kykeneviä pelaajia Laitureista muun muassa Nino Niederreiter ja Martin Necas pelasivat erinomaisen runkosarjan.

Jos tarkasteluun otetaan kolmosketjusta saadut tehopisteet, Carolina on liigan kovinta eliittiä.

– Meillä on ollut todella paljon äijiä pois milloin koronan ja milloin loukkaantumisten vuoksi, mutta olemme pystyneet voittamaan. Se on tuonut tälle joukkueelle paljon itseluottamusta. Meillä on todella tasainen joukkue ja laajalta rintamalta on saatu onnistumisia. Kolmosketjun kova kausi on yksi syy, miksi olemme pärjänneet, Aho kehuu.

Eikä unohtaa sovi puolustuskalustoa, missä kiekollinen pelaaminen ja hyökkäystalkoihin osallistuminen lyövät erinomaisesti kättä laadukkaan ja nöyrän oman maalin varjelun kanssa. Douggie Hamiltonin, Jacobb Slavinin, Brett Pescen ja Jani Hakanpään johdolla joukkueen peräpäästä löytyy kaikki menestymiseen vaadittavat elementit.

Sama sapluuna

Pudotuspelien avauskierroksella Carolina saa vastaansa yhden divisioonan useista suomalaisjoukkueista, kun Pekka Rinteen, Juuse Saroksen, Mikael Granlundin, Erik Haulan ja Eeli Tolvasen edustama Nashville haastaa keskisen divisioonan voittaneen Canesin. Carolinan vahvuudet sarjassa liittyvät syvän kokoonpanon lisäksi vahvaan pelilliseen selkärankaan.

Brind’Amourin Hurricanes on pelannut kolmen vuoden ajan hyvin pitkälle samanlaista aktiiviseen karvauspelaamiseen perustuvaa jääkiekkoa. Kiekkokontrollihienouksia on turha Carolinan pelistä hakea, mutta tyylipisteitä ei joukkue ole pudotuspeleistä hakemassakaan.

Kyse on enemmänkin kokonaisvaltaisen pelaamisen luotettavuudesta vaihdosta vaihtoon.

– Sitä Brind’Amour meille koko ajan työntää, että joka ilta pitää tehdä oikeita asioita. Yhtään ohipeliä ei voi vetää, ja aika hyvin olemme sitä pystyneet toteuttamaan. Pelitavallisesti ollaan aika tylsä joukkue, kun heitellään päätyyn ja haetaan sieltä, mutta sen pelin on tarkoitus valmistaa meitä pudotuspeleihin. Aika hyvin on selkäytimessä hommat, Teräväinen sanoo.

– Erikoistilanteiden kanssa pitää olla koko ajan hereillä ja sitä pitää pystyä viilaamaan, mutta 5-5-pelaamiseen emme ole tehneet muutoksia aikoihin. Samalla sapluunalla tässä on menty kolme vuotta. Haluamme olla aktiivisia, antaa painetta ja karvata, mutta hyökkäysalueella kiekon kanssa on todella vapaat kädet, Aho komppaa.

Sebastian Aho on romusi runkosarjan 56 pelistä 57 (24+33) pistettä. Kuva: Getty Images

Carolina on joukkue, joka on pystynyt kehittämään peliään jatkuvasti vuosien saatossa – tai ennemminkin hiomaan sen toteutusta koko ajan paremmaksi. Jo useamman vuoden yhdessä pysynyttä ydinryhmää on vahvistettu muutamin täsmähankinnoin, mikä on ollut osaltaan vahvistamassa kokonaisuutta.

Esimerkiksi Jordan Staalin putoaminen kolmosketjun keskusmieheksi Vincent Trocheckin hankinnan myötä, on tuonut joukkueen keskikaistalle kokonaan uudenlaisen tasapainon. Staalia voidaan hyvällä syyllä pitää yhtenä liigan parhaista kolmosketjun keskushyökkääjistä. Kakkossentterin virassa saappaat olisivat kuitenkin liian suuret.

– Olemme päässeet tällä samalla porukalla jauhamaan jo aika pitkään tätä omaa systeemiä. Vaikka meillä on edelleen nuori joukkue, meillä on paljon yhteisiä kokemuksia ja se auttaa. Muutamat hankinnat ja pelin pienten asioiden hiominen ovat tehneet meistä taas hieman paremman joukkueen, Aho avaa.

Jos Carolinan ylle pitäisi hakemalla hakea kysymysmerkkejä pudotuspelien alla, ne liittyisivät maalivahtipeliin, kuten aiemmillakin kausilla. Ykkösvahti Petr Mrazek ei kuulu tähtikaartin maalivahteihin, vaikka onkin hilannut joukkueensa kertaalleen konferenssifinaaleihin.

Petr Mrazek pelasi runkosarjassa vain 12 ottelua. Kuva: Eliot J. Schechter / NHLI via Getty Images

Mrazek pelasi runkosarjassa sormivamman vuoksi ainoastaan 12 ottelua. Toisaalta James Reimer ja etenkin kertaalleen jo siirtolistalle heitetty Alex Nedeljkovic paikkasivat Mrazekia kevättalvella loistavasti. Etenkin Nedeljkovic pelasi suorastaan loistavan runkosarjan.

Silti hurrikaanilauman maalivahtipeli on jonkinlainen kysymysmerkki.

– Meillä on ollut tällä kaudella kolme kuumaa maalivahtia, Aho kuittaa.

”Ajatusmaailma ei ole muuttunut”

Carolinan matka NHL:n ylempiin kerroksiin on ollut monella tavalla hieno esimerkki vahvan seurakulttuurin rakentumisesta. Tietenkin kaikki lähtee hyvistä ja ennen kaikkea tervepäisistä pelaajista ja tässä Carolina on onnistunut hyvin. Jordan Staal on joukkueen itse oikeutettu isähahmo, jonka jalanjäljissä Sebastian Ahosta on kasvamassa seuran seuraava suuri johtaja.

Kun sekä valmennusjohdosta että joukkueesta löytyy persoonia, joille ainoastaan voittaminen merkitsee, seuraan alkaa rakentua kivijalka, jonka päälle voi rakentua jotakin suurempaa. Stanley Cupin voittaminen on äärimmäisen vaikeaa, mutta mahdollisuudet voittaa kasvavat, mitä useammin kevään huipennukseen pääsee.

Carolina on tällä tiellä jo pitkällä eikä nuorella joukkueella ole vielä edes kiire.

– Oli heti selvää, kun Brind’Amour tuli, että me haluamme olla paras joukkue tässä sarjassa ja voittaa Stanley Cupin. Tuo ajatusmaailma ei ole vaihtunut mihinkään. Ihan yhtä paljon me kaksi vuotta sitten halusimme voittaa. Sellaiset yhteiset kokemukset tuovat nälkää ja jos tappioista oppii, se auttaa jatkossa, Aho näkee.

Samaa laulua laulaa Ahon ketjukaveri Teuvo Teräväinen, joka nosteli Stanley Cupia Chicagossa vuonna 2015.

– Nuoret jätkät ovat ottaneet isoja askeleita vuosien saatossa, ja me olemme kokeneet yhdessä hyviä ja huonoja jaksoja. Ja meillä on niitä kokemuksia pudotuspeleistäkin. Kyllä me tiedämme, miten ottelusarjoja voitetaan ja mitä niiden voittaminen vaatii. Tiedetään myös, että hölmöilyihin ei ole varaa.

Carolinalle kelpaa kaiken jälkeen siis vain se suurin ja kaunein?

– Juuri näin, Aho päättää.

Lue myös:

Washington avasi NHL:n pudotuspelit voitolla, Tuukka Rask harmitteli epäonnea jatkoeräosumassa: "Se päätyi jotenkin maaliin"

NHL:n pudotuspelit alkavat! Aleksander Barkov pääosassa idän herkkupalassa, Carolina suosikkina kahdeksan suomalaispelaajan ottelusarjaan

Colorado varmisti runkosarjan voiton – tässä ovat NHL:n pudotuspeliparit ja 24 mestaruutta jahtaavaa suomalaista

Kommentti: Mikko Rantasen superkausi vetää vertoja Selänteen ja Kurrin luvuille – Aleksander Barkov on timantti, jollaisia NHL:stä ei montaa löydy

Ville Husso piti hauskaa ja ensimmäisen kerran nollan NHL:ssä