1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. NHL

NHL:n pudotuspelit alkavat! Aleksander Barkov pääosassa idän herkkupalassa, Carolina suosikkina kahdeksan suomalaispelaajan ottelusarjaan

Washington Capitalsin ja Boston Bruinsin välinen ottelu aloittaa NHL:n pudotuspelit lauantain ja sunnuntain välisenä yönä. Yle Urheilun NHL-toimittaja Tommi Seppälä käy läpi itäisen konferenssin ottelusarjojen ennakkotunnelmat.

Florida Panthersin Aleksander Barkov on valokeilassa NHL:n pudotuspeleissä. Kuva: Getty Images

NHL.n pudotuspelit käynnistyvät aikaisin sunnuntaiaamuna Bostonin ja Washingtonin välisellä ottelusarjalla. Kuluvan kevään pudotuspeleihin lähtee lähes 30 joukkueensa kokoonpanossa pelaavaa suomalaispelaajaa niin, että ainoastaan Toronto, Vegas ja Washington lähtevät kauden huipennukseen ilman yhtäkään suomalaista kokoonpanossaan.

Washington Capitals–Boston Bruins

Lauantain ja sunnuntain välisenä yönä käynnistyvä ottelusarja on yksi itäisen konferenssin mielenkiintoisimmista. Ajoittain peliään kauden mittaan hakenut Boston Bruins on äitynyt siirtotakarajan jälkeen huimaan menoon. Tuukka Raskin edustama Bruins onkin ollut koko NHL:n paras joukkue huhtikuun puolenvälin jälkeen: runkosarjan 15 viimeisestä ottelusta 11 päättyi Bostonin voittoon.

Ei Washington paljon huonommin (8-4-1) viimeistä kuukautta pelannut, mutta päivän kunnon perusteella Boston nousee hienoiseksi ennakkosuosikiksi.

Tuukka Rask ja Brad Marchand ovat Bruinsin tähtipelaajia. Kuva: Getty Images

Bostonin kohdalla etenkin Taylor Hallin hankkiminen siirtotakarajalla Buffalosta on muuttanut dynamiikkaa joukkueessa merkittävästi. Aiemmin huolestuttavalla tavalla ykkösketjunsa (David Pastrnak-Patrice Bergeron-Brad Marchand) varassa olleella joukkueella on nyt kaksi iskukykyistä ja erittäin kuumaa tulosyksikköä.

Buffalossa täysin pelinsä kadottanut Hall on tehnyt Bostonissa 16 otteluun 14 (8+6) tehopistettä ja kirjannut tehotilastoon saldon +15. Yhteispeli David Krejcin ja Craig Smithin kanssa on lähtenyt toimimaan loistavasti ja viidellä viittä vastaan kolmikon maaliero on mykistävä 13–1.

Kärkiketjujen kohdalla vaakakuppi kallistuu Bostonin suuntaan, mutta kolmos- ja nelosketjujen osalta tilanne on toinen. Washingtonissa kärjen takaa löytyy enemmän luotettavuutta ja ennen kaikkea tämän kauden näyttöjä kuin Bostonilta. Jos Bruins haluaa edetä pitkälle, joukkue tarvitsee syvyydestä enemmän tulitukea.

Washingtonin kärki on edelleen nimien kautta kova, mutta jonkinlainen kysymysmerkki tähtipelaajien päivän kunnon ympärillä silti leijuu, kun puhutaan pudotuspelimenestyksestä. Esimerkiksi Aleksandr Ovetshkin ja Nicklas Bäckström ovat olleet viidellä viittä vastaan vaikeuksissa läpi kauden, kun puhutaan kiekonhallintaa tai maalipaikkoja mittaavista tilastoista.

Aleksandr Ovetshkin on teki tämän kauden runkosarjassa 24 maalia. Kuva: Getty Images

Bostonin kaltaista kurinalaista ja hyvin puolustavaa huippujoukkuetta vastaan mahdolliset puutteet puolustuspelaamisessa tulevat karulla tavalla esiin. Ovetshkinin tehotilasto Bostonia vastaan kuluvalta kaudelta on -13. Toki Washingtonin kärkipelaajat ovat paikanneet tilastovajetta tehokkaalla viimeistelyllä, mutta nyt vastassa on koko liigan kuumin ja yksi tiiveimmistä yhdistelmistä.

Maalivahtiosastolla Boston on lähtökohtaisesti askeleen Washingtonia edellä. Tuukka Rask ei ole pelannut valoja sammuksiin kuluvalla kaudella, mutta on tavallisesti kyennyt nostamaan tasoaan panosten kovetessa. Washingtonin playoff-vihreä kaksikko Vitek Vanecek ja Ilja Samsonov ovat suuria kysymysmerkkejä sarjan alla.

Erikoistilannepelaamisen osalta puntit ovat melko tasan, sillä molemmilla sekä ylivoima- että alivoimapeli on laadukasta.

Summa summarum: luvassa on pienten marginaalien ottelusarja, jossa ratkaisut nähdään kärkiketjujen suorituskyvyn, erikoistilannepelaamisen ja maalivahtipelin kautta. Bostonia on pidettävä pienenä suosikkina sarjaan, koska sillä on kuumemmat kärkipelaajat ja lähtökohtaisesti parempi maalivahti.

Pittsburgh Penguins–New York Islanders

Se, että tässä sarjassa nähdään kaksi kärkiketjussa pelaavaa suomalaista, on jokseenkin yllättävää. Islandersin Leo Komarovin pelipaikka saattaa vaihdella, mutta erinomaisen tehokkaan runkosarjan Pittsburghissa pelannut Kasperi Kapanen näyttelee sarjassa lopputuleman kannalta merkittävää roolia.

Leo Komarov on pelannut tällä kaudella 33 ottelua tehoin 1+7=8. Kuva: Getty Images

Alkava sarja on kahden hyvin erilaisen joukkueen mielenkiintoinen taisto. Pittsburgh elää pelivälineestä ja hyökkäyspelaamisesta, Islanders selkeästi tiiviistä viisikkopelaamisesta ja ennemminkin maalinestopelistä. Kumpi lopulta pystyy toteuttamaan oman pelinsä tärkeitä asioita paremmin, on lähellä sarjan voittoa.

On selvää, että Pittsburghilla on riveissään enemmän osaamista hyökkäyssuuntaan. Sidney Crosbyn johtama ykkösketju on lähtökohtaisesti selkeästi vaarallisin vitja. Peräpäässä Kris Letang pelasi erinomaisen runkosarjan ja pystyy edelleen orkestroimaan kiekollista peliä ylivoimaa myöten hyvin.

Kakkosketjussa Jevgeni Malkin ei vakuuttanut runkosarjassa, mutta mikäli yhteispeli Kapasen kanssa kulkee, etu hyökkäyspelin osalta siirtyy yhä voimakkaammin Penguinsin puolelle. Myös pohjaketjujen osalta Pittsburghilla on Islandersiin nähden etulyöntiasema – esimerkiksi Islandersin siirtotakarajan hankinnoista Kyle Palmieri on ollut toistaiseksi suuri pettymys.

Islanders on Pittsburghia edellä puolustus- ja maalivahtipelaamisessa. Kun puhutaan maalinestopelistä ja vastustajan hyökkäyspelaamisen tappamisesta, Isles on tälläkin kaudella ollut koko liigan kovinta eliittiä. Annettujen vaarallisten maalipaikkojen tilastossa Islanders oli runkosarjassa kuudes, Pittsburgh 19:s. Ykkösmaalivahti Semjon Varlamov kruunasi kokonaisuuden pelaamalla oikeastaan vielä paremman kauden kuin viime vuonna. Maalivahtipelin osalta Islandersilla on lähtökohtaisesti selkeä etu.

Kasperi Kapasen vyöllä on kauden 40 pelistä 30 (11+19) pistettä. Kuva: Getty Images

New Yorkin porukka osaa toki hyökätäkin, mutta yhtä terävällä kärjellä tai syvyydellä se ei operoi. Eikä tilannetta helpota voimahyökkääjä Anders Leen kauden päättänyt loukkaantuminen. Leen poissaolo tekee Islandersin maalintekopeliin valtavan loven, joka pitäisi nyt pystyä täyttämään. Tässä kohtaa katseet kääntyvät esimerkiksi Palmieriin.

Pittsburghia on päivän kunnon ja materiaalin syvyyden kautta pidettävä ottelusarjassa suosikkina, vaikka Islanders kurinalainen, sitkeä, tiivis ja laadukkaamman maalivahtipelin joukkue onkin. Eikä pidä unohtaa, että Islanders voitti Pittsburghin samassa vaiheessa kaksi vuotta sitten suoraan 4–0. Sidney Crosbyn kaltaiset suurpelaajat eivät unohda tuollaisia nöyryytyksiä.

Florida Panthers–Tampa Bay Lightning

Ottelusarja on itäisen konferenssin herkkupala! Aleksander Barkovin ja Markus Nutivaaran edustama Florida Panthers pelasi kerrassaan erinomaisen runkosarjan nousten lopulta sensaatiomaisesti jopa syksyllä Stanley Cupia nostelleen paikalliskilpailijan Tampa Bayn edelle divisioonan toiseksi parhaaksi joukkueeksi.

Florida-kapteeni Aleksander Barkov on paukuttanut tällä kaudella 50 pelistä tehot 26+32=58. Kuva: Getty Images

Kun Tampa sijoittui divisioonassa kolmanneksi, päätyivät paikalliskilpailijat kohtaamaan ensimmäistä kertaa koskaan pudotuspeleissä. Erityisen mielenkiintoisen sarjasta tekee juuri Floridan nousu vakavasti otettavaksi haastajaksi. Runkosarjassa Florida vei joukkueiden kahdeksasta kohtaamisesta nimiinsä viisi.

Käsillä on kuitenkin jonkinlainen mysteeri.

Etenkin Tampa on kysymysmerkkejä täynnä. Vaikka se on pelaajamateriaaliltaan ylivertainen suhteessa Floridaan, ilmoilla on monia arvoituksia. Koko kauden sivussa ollut supertähti Nikita Kutsherov palaa nyt askiin, mutta mikä on venäläisen iskukyky, kun edellisestä pelistä on 230 päivää?

Mikä on Steven Stamkosin kunto yli kuukauden tuon jälkeen? Mikä on vammoista kärsineiden kärkipuolustajien Victor Hedmanin ja Ryan McDonaghin iskukyky? Tampan nimilista antaa eväät toiseen mestaruuteen, mutta onko joukkue mestaruusiskussa? Tosiasia on, etteivät Lightningin otteet ainakaan viimeisen kuukauden aikana sen suuntaisia olleet.

Toki kokenut joukkue pystyy toisinaan lyömään iskun päälle nopeastikin ja se on ehdottomasti tässä tapauksessa mahdollista. Jos niin käy, Floridan mahdollisuuksiin on vaikea uskoa.

Jos taas Tampan kone yhtään yskii, Floridalla on kaikki eväät pudottaa avauskierroksella iso pommi.

Panthers on kehittynyt viisikkopelin osalta vuoden aikana valtavin askelein, eikä tämä trendi ottanut katketakseen edes kärkipuolustaja Aaron Ekbladin kauden päättäneeseen loukkaantumiseen. Florida on ollut vaarallinen hyökkäyssuuntaan jo pidempään, mutta nyt se on tiivis yhdistelmä myös puolustuspelin osalta.

Kun se viime vuonna antoi pelaamaansa tuntia kohden yli 11 vaarallista maalipaikkaa, tällä kaudella sama lukema nousee vain hieman yli kahdeksaan. Sijoitus annettujen vaarallisten maalipaikkojen tilastossa vaihtui vuodessa sijalta 25. sijalle 4. Nyt jos koskaan tälle kurinalaisuudelle ja huolellisuudelle on käyttöä, kun vastaan luistelee pitkässä sarjassa laadukas ja syvä Tampa.

Florida pystyy tekemään maaleja, se nähtiin jo runkosarjassa, missä joukkue teki neljänneksi eniten maaleja ottelua kohden. Nyt kysymys kuuluukin, pystyykö se jarruttamaan Kutsherovin, Anthony Cirellin ja Yanni Gourden orkestroimia hyökkäystrioja. Kyse on myös henkien taistosta: Floridan on uskottava asiaansa ja saatava Tampan tähdet tuskastumaan. Jos taas Tampa löytää hurmoksen, valot vilkkuvat ja summerit ulisevat.

Andrei Vasilevski on vakuuttanut Tampan maalilla torjuntaprosentilla 92,5. Kuva: Getty Images

Materiaaliedun lisäksi Tampan puolelle kääntyy erikoistilanne- sekä maalivahtipelaaminen. Floridan Sergei Bobrovski ei ole löytänyt kahden vuoden aikana peliään Floridassa ja onkin yksi alkavan sarjan suurimmista kysymysmerkeistä. Tampan Andrei Vasilevski on maalivahtipelissä merkittävän askeleen maamiestään edellä.

Sensaatiomaisesta kaudesta huolimatta Florida lähtee ottelusarjaan selvänä altavastaajansa. Materiaalietu luo pohjan Tampan suosikkiasemalle ja tuo päävalmentaja Jon Cooperille paljon vaihtoehtoja peluutukseen. Toisaalta jos Tampan kone jatkaa yskimistään, Florida on osoittanut olevansa riittävän kypsä korjaamaan valmiit hedelmät talteen.

Yhtä kaikki käsillä on avauskierroksen kenties herkullisin – ja jopa arvaamattomin – ottelusarja. Viha-rakkaus-suhteen paikalliskilpailijat tulevat jättämään jäälle kaikkensa pahimman kilpakumppanin voittaakseen. On myös niin, että Tampalla on sarjassa paljon hävittävää ja Floridalla paljon voitettavaa.

Tämä pitää nähdä.

Carolina Hurricanes–Nashville Predators

Idän todellinen suomalaissarja, jossa on mukana peräti kahdeksan suomalaispelaajaa. Tositoimissa on ainakin seitsemän suomalaista riippuen siitä, miten Nashville Juuse Sarosta ja Pekka Rinnettä peluuttaa. Sebastian Aho, Teuvo Teräväinen, Jani Hakanpää, Mikael Granlund, Erik Haula ja Eeli Tolvanen ovat sarjan muut suomalaiset, kaikki osaltaan merkittävissä rooleissa.

Asetelmat ennakkoon ovat melko selkeät: alati kehittyneen Carolinan ainoa tavoite on voittaa Stanley Cup. Heikon alun jälkeen hienosti pudotuspeleihin kirinyt Nashville sen sijaan on kaukana neljän vuoden takaisesta finaalitasosta ja lähteekin sarjaan selvästi haastajan roolista.

Läpimurtokautta pelaava Eeli Tolvanen on rohmunnut 40 pelistä tehot 11+11=22. Kuva: Getty Images

Kun Carolina on saanut joukkueensa käytännössä terveeksi ensimmäistä kertaa sitten kauden alun, sitä voi pitää selvänä suosikkina voittamaan sarjan. Carolina on materiaalin sekä pelitavallisten asioiden kautta askeleen edellä vastustajaansa ja kun se on vielä ollut erikoistilannepelaamisessakin Predatorsia edellä, suosikin asema on oikeutettu.

Suurin kysymysmerkki Hurricanesin osalta liittyy maalivahtipeliin. Ykkösvahti Petr Mrazek loukkasi talvella kättään ja oli pitkään pois. Alex Nedeljkovic tuurasi Mrazekia hyvin, mutta selvää on, että tällä osastolla tulikuuman Juuse Saroksen kautta Nashvillella saattaa olla ässä hihassaan.

Mikäli NHL:n viime viikkojen paras maalivahti Saros pitää ovea säpissä, yllätys voi alkaa muhimaan. Etenkin, jos tiiviisti voitokkaan jakson aikana puolustanut Nashville pystyy Saroksen johdolla ryöstämään ottelusarjan alussa itselleen ottelun tai kaksi.

Nashvillen suhteen kysymysmerkit liittyvät enemmänkin hyökkäyssuuntaan. Predatorsin kärki on melko tylppä, vaikka syvyyttä joukkueesta hyvin löytyykin – esimerkiksi Erik Haulan miehittämä kolmosketju on osallistunut maalintekotalkoisiin talven aikana hienolla tavalla. Kysymys kuitenkin kuuluu: kuka ottaa ryhmän maalintekopelin osalta tiukassa paikassa reppuselkään?

Eikä Nashvillen urakkaa ainakaan tule helpottamaan yskivä ylivoimapelaaminen. Viimeisen kuukauden aikana Predatorsin ylivoimapeli operoi ainoastaan yhdeksän prosentin tehoilla.

Sebastian Aho on ollut Carolinan tehokkain pelaaja 57 (24+33) pisteellään. Kuva: Getty Images

Carolinalta sen sijaan löytyy Ahoa, Teräväistä, Andrei Svetshnikovia, Nino Niederreiteria ja kumppaineita. Peräti kuusi Canes-pelaajaa teki runkosarjassa vähintään 14 osumaa, eikä pitkään sivussa ollut avainpelaaja Teräväinen edes ehtinyt tähän porukkaan.

Carolina seurana on kaikilla tavoin pudotuspelimenestystä ajatellen vakaammassa ja otollisemmassa tilassa. Nuori ja osaltaan myös kokenut ydinryhmä on laadukas, sitoutunut ja kurinalainen yhdistelmä, jolla on selkeä päämäärä ja ymmärrys siitä, miten tavoitteet saavutetaan. Puhumme laadukkaasta seurakulttuurista.

Nashville sen sijaan on enemmän käymistilassa oleva seura, jonka pelaajista moni on jatkamassa kauden jälkeen matkaa. Joskus muukalaislegioonat voivat saavuttaa suuriakin asioita, kuten SM-liigassa keväällä nähtiin, mutta tässä tapauksessa materiaalietu, laadukkaampi kokonaisvaltainen viisikkopelaaminen ja erikoistilanteet kallistavat vaakakupin selkeästi Carolinan suuntaan.

Jos Canesin maalivahtipeli ei sakkaa, Carolina menee sarjasta jatkoon.

Lue myös:

Kommentti: Mikko Rantasen superkausi vetää vertoja Selänteen ja Kurrin luvuille – Aleksander Barkov on timantti, jollaisia NHL:stä ei montaa löydy

Lisää suomalaispelaajia Carolinan riveihin – Kärppien Tuukka Tieksolalle NHL-tulokassopimus

Colorado varmisti runkosarjan voiton – tässä ovat NHL:n pudotuspeliparit ja 24 mestaruutta jahtaavaa suomalaista

Juttua muokattu 16.5. klo 16.59: Muutettu pudotuspeleihin lähetvien suomalaispelaajien määrää "lähes 30:een".