1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. NHL

Miksi Jesperi Kotkaniemi joutui katsomoon kesken NHL:n finaalisarjan? Ville Nieminen ja Ismo Lehkonen purkavat suomalaishyökkääjän tilanteen

Jesperi Kotkaniemen tilalle Montreal Canadiensin kolmosketjun keskelle tullut Jake Evans pelasi hyvän ottelun Tampa Bay Lightningia vastaan neljännessä finaalissa. Tästä syystä Kotkaniemen paluu pelaavaan kokoonpanoon näyttää kiviseltä tieltä.

Jesperi Kotkaniemen tilastomerkinnät NHL:n finaalisarjassa ovat yksi maalisyöttö ja yksi kahden minuutin rangaistus. Kuva: Getty Images

Tuskin on toista pelaajaa Montrealissa, jonka ympärillä laineet olisivat lyöneet yhtä korkealle kuin Jesperi Kotkaniemen kohdalla. Vasta 21-vuotias porilaishyökkääjä on saanut kokea kolmevuotisen tulokassopimuksensa aikana kiekkohullun Montrealin molemmat puolet: taivaan ja helvetin.

Tunneskaalan molemmat ääripäät ovat tulleet ässäkasvatille tutuiksi myös kuluvan kesän aikana.

Ensin Kotkaniemi aloitti pudotuspelit katsomosta, minkä jälkeen irti päästyään hän teki avauskierroksella Torontoa vastaan kolme maalia. Maaliverkko heilui myös toisella kierroksella Winnipegiä sekä välieräsarjassa Vegasia vastaan.

Kolmentoista minuutin keskimääräisellä peliajalla viisi pudotuspelimaalia on erinomainen tulos.

Sitten alkoi taas tapahtua.

Kun Habs-luotsi Dominique Ducharme paljasti maanantaina kokoonpanonsa Stanley Cupin neljänteen loppuotteluun kolmen tappion jälkeen, Kotkaniemen nimi puuttui listalta. Kotkaniemen paikan kolmosketjun keskeltä otti Jake Evans, 25, jonka laidoilla esiintyivät Artturi Lehkonen ja Paul Byron.

Kolmikko pelasi tiistaiaamuna loistavan ottelun tehden maalin ja voittaen maalipaikat viidellä viittä vastaan 3–0. Montreal voitti ottelun 3–2 ja venytti finaalisarjan ratkaisua.

Montrealissa kiekkokansa ei suhtautunut Kotkaniemen katsomokomennukseen lämmöllä. Jo aiemmin Montrealissa on tullut selväksi se, että juuri Kotkaniemi on yksi niistä Les Habitants-pelaajista, jotka saavat median ja fanien tunteet kuumenemaan. Monin paikoin kaupungissa ei ole pystytty ymmärtämään, miksi seuran ensimmäisen kierroksen varausta istutetaan katsomossa.

Ymmärtääkseen tehtyä ratkaisua, on yritettävä ymmärtää valmentaja Ducharmen ajatuksenjuoksua.

Kun puhutaan Canadiensin keskushyökkääjäosastosta, Nick Suzukin ja Philip Danaultin pelipaikat ovat sementoitu. Suzuki on joukkueen vaarallisin hyökkäyssuunnan pelaaja ja Danault NHL:n eliittiä puolustavana sentterinä. Eikä Ducharme halunnut rikkoa hyvin toiminutta nelosketjua, jota johtaa Eric Staal.

Kolmosketjun keskusmiehen paikasta taistelivat siis Kotkaniemi ja Evans.

Kotkaniemi etsii identiteettiään NHL:ssä

Se, miksi Ducharme päätyi lopulta Evansiin liittyy todennäköisesti kokonaisvaltaisen pelaamisen tasoon – tai jonkinlaiseen luotettavuuteen. Montrealin valmennusjohto todennäköisesti halusi myös kolmen peräkkäisen tappion jälkeen kasata kolmosesta yhdistelmän, joka pystyisi jarruttamaan paremmin Tampan laadukkaita hyökkäysketjuja.

Kotkaniemi on kehittynyt kokonaisvaltaisessa pelaamisessaan, mutta jarruketjun profiiliin Evans sopii paremmin.

Myös tilastot ovat Evansin puolella. Kotkaniemi ei ole pelannut erityisen huonosti, mutta kylmä tosiasia on, että tämän maalipaikkojen suhdeluku finaaleista viidellä viittä vastaan on 32 prosenttia. Toisin sanoen: Kotkaniemen jäällä ollessa vastustaja on kirjannut kymmenestä maalipaikasta lähes seitsemän nimiinsä. Lukema on vakiopelaajista Canadiensin toiseksi heikoin.

Evansin 69 prosenttia on koko joukkueen paras.

Evansin ollessa jäällä Montrealin maaliero viidellä viittä vastaan on 1–0, Kotkaniemen 1–3.

Jake Evans (oik.) piti Tampa Bayn kärkisentterin Brayden Pointin kurissa neljännessä finaalissa. Kuva: Getty Images

Olemattomien marginaalien peleissä tällaisilla lukemilla on merkitystä.

Samoilla linjoilla on mittavan pelaajauran NHL:ää myöten tehnyt ja SM-liigassa Jukureita sekä Pelicansia valmentanut Ville Nieminen. Nieminen seuraa NHL:ää tiiviisti.

– Ehkä tässä ratkaisussa haettiin kykyä puolustaa. Sellainen pelivarmuus ja jämäkkyys kaikessa tekemisessä oli varmasti niitä asioita, joita Evansin valinnalla haettiin. Montreal haki tällä muutoksella santapaperiketjua ja sai sellaisen. Ketju onnistui erinomaisesti, Nieminen toteaa.

Nieminen muistuttaa, että vasta kolmatta NHL-kauttaan pelaavan Kotkaniemen pelaajaprofiili ylipäätään on vielä hieman hämärän peitossa.

– On hieman kysymysmerkki, millainen pelaaja hän on. Tämän kanssa Kotkaniemi tuntuu olevan jonkinlaisessa välitilassa, että tuleeko hänestä ihan kärkisentteri vai keskusmies kolmoseen, Nieminen pyörittelee.

Tampa Bayn maalintekoa lähietäisyydeltä seuraava Jesperi Kotkaniemi (numero 15) on tehotilastossa kaksi maalia pakkasen puolella NHL:n finaalisarjassa. Kuva: Getty Images

”Kotkaniemi ei ole pelannut huonosti”

Siinä, että pelaaja hakee toisinaan katsomosta vauhtia, ei ole Niemisen mukaan mitään erikoista. Esimerkiksi parin vuoden ajan joukkueen parhaiden hyökkäävien pelaajien joukkoon kuulunut Tomas Tatar ei ole pelannut pudotuspeleissä vielä otteluakaan. Montrealilla on vaihtoehtoja, joten muutoksia etenkin tappioiden jälkeen usein tehdään.

Kun puhe kääntyy lehdistön ja kannattajien reaktioihin, omalla NHL-urallaan seitsemää eri seuraa edustanut Nieminen muistuttaa median merkityksestä Kanadan puolella: myrsky vesilasiin syntyy Kanadassa toisinaan helposti.

– Täytyy aina muistaa eritellä Montrealin ja Toronton media muista. Siellä odotukset ja median paine ja hehkutus on ihan toisenlaista kuin missään muualla. Siitäkin voitaisiin keskustella, että onko Nick Suzuki ihan niin hyvä, mitä Kanadan ja Montrealin media on tässä hehkuttanut, Nieminen heittää.

NHL:ää ja Montrealia poikansa Artturin kauttakin tiiviisti seuraava Ismo Lehkonen muistuttaa, ettei Lehkonen-Evans-Byron-ketjua lyöty maanantaina kasaan hetken mielijohteesta.

– Tämä oli lähtökohtaisesti ketju, jonka piti olla kasassa, kun pudotuspelit alkavat. Runkosarjan lopulla nämä jätkät pimensivät Connor McDavidin täysin. Artturin ja Evansin loukkaantumiset hieman sotkivat suunnitelmia. Tätä ei siis vedetty yhtäkkiä hatusta, vaan tästä oli jo alun perin selkeä suunnitelma, Lehkonen huomauttaa.

Pitkän linjan kiekkomiehet eivät kuitenkaan halua kylvettää Kotkaniemeä, ennemminkin päinvastoin.

– Ehkä valmentaja ajatteli, että ”Jepu” hieman raskasjalkaisena pelaajana oli vähän hyytynyt, mutta Kotkaniemi ei ole pelannut huonosti. Pitää muistaa, että nyt pelataan maailman kovimmassa liigassa joka toisena päivänä maailman parasta joukkuetta vastaan. Kotkaniemi on ottanut isoja askeleita eteenpäin, kun puhutaan kokonaisvaltaisuudesta, Lehkonen kehuu.

Nieminen on samoilla linjoilla.

– Ei sovi unohtaa, miten vaativa pelipaikka tuo on. Kuitenkin parhaat sentterit tekevät leivän tasaisuudella. Ne on kovia kausia, kun pelataan 82 runkosarjassa, tai tällä kaudella 56 ottelua ja pelejä on joka toinen päivä. Se ei ole nuorelle pelaajalle helppo tilanne, eikä varsinkaan Montrealin painekattilassa.

Jesperi Kotkaniemi on myös tehnyt tärkeitä maaleja NHL:n pudotuspeleissä tänä keväänä. Tässä hän tuulettaa Torontoa vastaan Joel Armian (vas.) ja Tyler Toffolin (oik.) kanssa. Kuva: Julian Avram/Icon Sportswire/All Over Press

Nyt kysymys kuuluu: vieläkö Kotkanimeä nähdään loppuottelusarjassa? Perinteisesti NHL on maailma, jossa voittavaa kokoonpanoa ei vaihdeta. Erinomaisen ottelun pelannutta Jake Evansin ketjua valmennusjohto tuskin ainakaan rikkoo. Sen jälkeen palataankin tuttuun tilanteeseen: kahteen kärkiketjuun Kotkaniemi tuskin nousee ja nelosketju on pelannut jo tovin samalla miehistöllä.

Jos Kotkaniemi pelaavaan kokoonpanoon valitaan, ainakin Lehkosella riittää luottoa.

– Kotkaniemi ei ainakaan kyykkää, jos hän palaa pelaavaan kokoonpanoon. ”Jepu” on henkisesti aivan hemmetin vahva pelaaja. Häntä on Montrealin vuosina koeteltu todella paljon. Media on mankeloinut, fanit ovat mankeloineet, mutta Kotkaniemi ei ole koskaan paskonut housuun. On vahva poika, Lehkonen päättää.

Viides finaali pelataan torstaiaamuna Suomen aikaa Tampassa. Tampa johtaa loppuottelusarjaa voitoin 3–1. Mestaruuteen vaaditaan neljä voittoa.

Lue myös:

Montrealin asukkaat sekosivat kotijoukkueen avausvoitosta finaalisarjassa – katso villi video kaupungin katujen karnevaalitunnelmista

Kommentti: Montreal Canadiens teki sen taas! Uskomatonta sitkeyttä joka kerta kovassa paikassa

Montreal kavensi NHL:n finaalisarjan ja siirsi Tampa Bayn mestaruushaaveita – trillerin ratkaisu haettiin jatkoerästä