Suomen Natalia Kuikka on vakiinnuttanut paikkansa maailman parhaiden pelaajien joukossa – kertoo jopa 4 064 kilometrin ottelumatkojen vaikutuksesta

Ensimmäistä kauttaan Yhdysvaltain pääsarjassa jalkapalloa pelaava Natalia Kuikka ei ole täysin tyytyväinen omiin esityksiinsä, vaikka hän on vakiokasvo sarjaa johtavan Portland Thornsin kokoonpanossa.

Portland Thornsin maalivahti Bella Bixby asetti heinäkuussa kukkaseppeleen Natalia Kuikan päähän. Kuva: Craig Mitchelldyer / ISI Photos / Getty Images

Suomen jalkapallomaajoukkueen puolustajan Natalia Kuikan edustamalla Portland Thornsilla menee hyvin. Joukkue johtaa selvästi Yhdysvaltain naisten pääsarjaa (NWSL), kun hieman yli puolet runkosarjasta on pelattuna. Kuikan mukaan joukkue on pelannut hyvin, vaikka todella vaikeitakin otteluita on ollut.

– En ole ihan supertyytyväinen omaan kauteeni, vaikka ei mitenkään huonosti ole mennyt. Odotan vain itseltäni todella paljon, enkä oikein osaa antaa itselleni armoa, Kuikka kertoo Yle Urheilulle.

Aiemmin Ruotsissa pelannut Kuikka muutti Yhdysvaltoihin tämän vuoden alussa. Hän sanoo tietävänsä, että uuteen ympäristöön sopeutuminen vie aikaa.

Tavoitteena Kuikalla on kehittyä sellaiselle tasolle, että hän pelaisi huippuotteluita tasaisesti. Hän sanoo kehittyneensä keskittämisessä ja kentällä sijoittumisessa. Lisäksi ymmärrys joukkueen hyökkäys- ja puolustusmuodon mukana liikkumisesta on parantunut. Hän uskoo myös olevansa valmiimpi puolustamaan eteenpäin eli riistämään pallon nopeasti oman joukkueen haltuun.

– Toivoisin, että saisin vielä enemmän itsestäni irti kentällä. On ollut hyviä pelejä, mutta haluaisin vielä saada niitä huippupelejä viikosta toiseen.

Portland Thornsissa Kuikka pelaa pääsääntöisesti oikeana laitapuolustajana, mutta toisinaan häntä tarvitaan muillakin pelipaikoilla. Kuva: Craig Mitchelldyer / ISI Photos / Getty Images

Kuikka kuvailee olevansa joukkueessaan joka paikan höylä, joka laitetaan sinne, missä pelaajaa tarvitaan. Pääsääntöisesti hän kuitenkin pelaa oikeana laitapuolustajana.

Omaa rooliaan hän hieman vielä hakee, mutta nauttii sitä, että valmentajalla on luottoa peluuttaa häntä tarpeen mukaan. Kuikka yhdistää omia vahvuuksiani joukkueen pelaamiseen, ja toivoo sen kautta tulevan onnistumisia.

– Kyllä minut olisi kentältä pois otettu, jos en olisi suoriutunut tarpeeksi hyvin valmentajan mielestä.

Natalia Kuikka on ensimmäisellä kaudellaan pelannut yhdessätoista 14 ottelusta syöttäen yhden maalin. Lisäksi hän pelasi kaikissa otteluissa liigacupissa, jonka mestaruuden Portland Thorns lopulta nappasi.

– Olen ottanut vastuun ilolla vastaan. Siirtyessäni en tiennyt, mitä odottaa ja kuinka paljon minuutteja tulee tai saanko edes pelata. Olen kuitenkin alkanut vakiinnuttaa paikkaani avauskokoonpanossa.

Huippusarja, joka vilisee maailmantähtiä

Portland Thorns on täynnä tähtiä. Joukkueessa on neljä Yhdysvaltain maajoukkuepelaajaa, joista yksi on USA:n kapteeni Becky Sauerbrunn. Kuikan lisäksi seurassa on kaksi muuta ulkomaalaispelaajaa: Costa Rican Raquel Rodriguez sekä Portland Thornsin ja Kanadan kapteeni Christine Sinclair, joka juuri voitti olympiakultaa.

– Muutamat pelaajat ottivat selvästi roolia johtajina, kun avainpelaajia oli olympialaisissa. On ollut kiva huomata, että ei ole jäänyt tyhjää aukkoa, vaikka huippuja on uupunut, Kuikka sanoo.

Hän kertoo oppineensa kokeneilta huippupelaajilta enemmän henkisen puolen asioita, jotka eivät ehkä suoranaisesti näy kentällä. Konkreettistakin kehitystä tietysti on tullut.

– Kun harjoituksissa puolustaa Lindsey Horanin tasoista pelaajaa, on pakko oppia lukemaan ja tuntemaan vastustajan liikkeitä.

Kuikka kertoo Yhdysvaltain pääsarjan otteluiden olleen todella haastavia. Hän kuvailee sarjaa fyysiseksi ja juoksuvoimaiseksi. Esimerkiksi sarjataulukossa on seitsemän joukkuetta neljän pisteen sisällä (siirryt toiseen palveluun).

Natalia Kuikka blokkasi OL Reignin Megan Rapinoen laukauksen huhtikuun liigacupissa. Washingtonin osavaltiosta oleva OL Reign on Portlandin lisäksi toinen itärannikon joukkue. Ensi kaudeksi saadaan kaksi lisää. Kuva: Icon Sportswire / Getty Images

Kuikan mukaan sarjataulukon loppupäänkin joukkueet ovat todella kovia vastustajia, joita on vaikeaa voittaa.

– Selkeästi huomaa, että tämä on kova ja tasainen sarja. Nyt on kertaalleen pelattu kaikkia vastaan, joten tiedän suurin piirtein, millaisia joukkueita tässä sarjassa on. Sen myötä on itselleni ollut hieman helpompaa valmistautua peleihin.

Matkaamisen hän kuvailee olevan rasittavaa. Portlandin kaupunki on Yhdysvaltain luoteisosassa Oregonin osavaltiossa. Esimerkiksi itärannikolle Floridan osavaltiossa olevan Orlando Priden vieraaksi lento kestää kuusi tuntia. Matkaaminen ja kolmen tunnin aikaero vievät voimia, Kuikka kertoo.

– Meillä on hyvät järjestelyt, joiden ansiosta jaksaa pelata otteluissa. Sitten, kun kausi loppuu, saattaa matkustamisen aiheuttaman väsymyksen tuntea.

Maajoukkueen edustaminen on kunnia-asia Atlannin takaakin

Lisää kuluttavaa matkustamista tulee, kun Kuikka matkaa Eurooppaan edustamaan Suomen maajoukkuetta. Esimerkiksi miesten maajoukkueessa pelannut Alexander Ring kertoi aikaerorasituksen olleen hänelle huono asia. Ring lopetti maajoukkuepelit pian Pohjois-Amerikkaan siirtymisensä jälkeen.

Kuikan mukaan matkustaminen on uhraus, jonka hän mielellään tekee.

– Suomi-paidassa pelaaminen on iso kunnia.

Suomen Emma Koivisto (vas.) ja Natalia Kuikka juhlivat Suomen EM-kisapaikkaa helmikuussa. Kuva: Yle/Tomi Hänninen

Kahdeksan tunnin istuminen lentokoneessa saa paikat kipeäksi, mutta Kuikka tottui lentämiseen jo opiskeluvuosinaan Yhdysvalloissa. Lentokoneessa hän kävelee, venyttelee ja virkistää kehoaan. Näin vartalon saa helpommin kuntoon matkan jälkeen. Suurin haaste on palautuminen aikaerojen välillä.

– Kun koko vartalo toimii Portlandin aikaan, kymmenen tunnin aikaero on vaativa. Kun itse heräisin Portlandissa, Suomessa on nukkumaanmenoaika. Minulla ei edes ole nukkumisen kanssa ongelmia, mutta elimistön päivärytmi on todella erilainen.

Hän kertoo miettineensä matkustamisasiaa, kun oli allekirjoittamassa sopimusta Portlandin kanssa. Lopulta Kuikka arvioi, että ympäristö, jossa hän nyt harjoittelee, tekee hänestä paremman pelaajan. Ja kun Kuikka kehittyy, se hyödyntää Suomen maajoukkuetta.

Kuikka kertoo löytäneensä sellaisen rytmin matkustamiseen, että pystyy palautumaan ennen Suomen otteluita. Hän sanoo osallistuvansa syyskuussa alkaviin MM-karsintoihin, jos kutsu käy.

– MM-kisat ovat yksi omia unelmiani. Pelipaikan ansaitseminen vaatii sitä, että karsinnoissa pelataan.

Natalia Kuikka saapumassa otteluun NJ/NY Gotham Cityä vastaan. Suomalaispelaaja tietenkin haluaa edustaa Suomea myös vapaa-ajan vaatteissa. Kuva: Craig Mitchelldyer / ISI Photos / Getty Images

Lisäksi Kuikka tietenkin odottaa ensi kesänä Englannissa järjestettäviä EM-kisoja, joihin Suomi on varmistanut jo paikkansa. Hän kertoo liittyneensä Portlandiin, koska haluaa olla kokeneempi EM-kisoissa. Vaikka EM-kisapaikka ei vielä siirron tapahtuessa ollut varmistunut, Kuikka luotti siihen niin paljon, että halusi lähteä Yhdysvaltoihin kehittymään kisoja varten.

Vaikka Kuikka pelaa Portlandissa useimmiten laitapuolustajana, hän uskoo, että maajoukkueessa pelipaikkana on edelleen vasemman topparin tontti.

– Katse ei vielä ole siellä asti, mutta tietenkin takaraivossa on koko ajan ajatus, että Suomi menestyisi EM-kisoissa.

Haastattelun lopuksi Kuikka esittää toiveen, johon tietenkin vastataan. Hän kertoo molempien isovanhempiensa kuolleen keväällä, mutta surun keskeltä löytyi myös positiivisia asioita.

– Haluaisin lähettää terveisiä koko perheelleni. Tädeille, sedille ja serkuille Suomeen. Kaikille sukulaisille ihan sikana terveisiä. Oli todella kiva nähdä kaikkia hautajaisissa. Tiedätte kyllä, keitä te olette.

Lue myös:

Juttua muokattu 15.8. klo 13.47: Florida on idässä eikä lännessä, kuten jutussa aluksi väitettiin.