1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. koripallo

Awak Kuierin poikkeuksellinen ominaisuus herättää ihastusta amerikkalaislapsissa – suomalaista ylistetään Dallasissa, vaikka kausi on ollut haastava

Suomalaistähden tulokaskausi naisten koripallon ammattilaissarjassa WNBA:ssa on ollut rikkonainen. Valmentaja kuitenkin lupailee peliaikaa perjantaina alkavissa pudotuspeleissä, ja tulevina vuosina vielä paljon enemmän.

"Hän on suuri lahjakkuus" – näin Awak Kuierista puhutaan Yhdysvalloissa
"Hän on suuri lahjakkuus" – näin Awak Kuierista puhutaan Yhdysvalloissa

Koripallon WNBA:n pudotuspeliottelu Chicago Sky-Dallas Wings suorana Yle Areenassa Suomen aikaa varhain perjantaina kello 2.55.

DALLAS. Yhdysvaltain kansallislaulu on kajahtanut College Park Centerissa. On vielä yhden ohjelmanumeron vuoro ennen aloituspallon heittämistä.

Siitä vastaa kotijoukkue Dallas Wingsin Awak Kuier. Hän ottaa kevyen neljän askelen vauhdin ja donkkaa pallon koriin kotiyleisön hurratessa.

– Hän on uskomaton. Hän on valtavan pitkä ja pystyy vielä ponnistamaan korkealle. Kun kasvan isoksi, haluan päästä pelaamaan WNBA:ssa, tyttöjen juniorijoukkueessa pelaava Tiffany Diggs ihastelee katsomon puolella.

Nuoret fanit seuraavat kentän laidalla tarkasti Awakin liikkeitä. Kuva: Hans Peter Dhuy / Yle

WNBA:ssa on vain muutama pelaaja, joka pystyy donkkaaman edes harjoituksissa. 195-senttinen Kuier on yksi heistä.

Suomalaissentterin ominaisuudet ovat muutenkin ihmettelyn aihe Wingsin kotikonnuilla.

Joukkueen peliareena on Texasin yliopiston 6 000-paikkainen palloiluhalli. Sen sisäänkäyntiaulan seinällä on juliste, jossa kerrotaan Kuierista ja hänen poikkeuksellisen suuresta, seistemän jalan eli noin 2,15 metrin sylivälistään.

Kun nopeutta ja kimmoisuuttakin näyttää löytyvän, pöhinä naispuolisesta Michael Jordanista on ainakin fanikatsomossa kasvanut.

Awak Kuier esitteli donkkaustaitojaan harjoituksissa. Kuva: Getty Images

Vastustajien kovuus uutta

Yle Urheilun paikan päällä jututtamat asiantuntijat eivät henkilöiden välisiin vertailuihin sorru, mutta hekin pitävät suomalaista poikkeuksellisena talenttina.

Wingsin päävalmentajan Vickie Johnsonin mielestä Kuierilla on mahdollisuudet naiskoripalloilun terävimmälle huipulle, jos hän vain jaksaa tehdä töitä.

– Hänellä on eniten kehitettävää voimaominaisuuksissa. Voimaa ja kestävyyttä lisää, niin hyvä tulee, Johnson sanoo.

Awak Kuier on ensimmäinen suomalainen, joka pelaa koripallon WNBA-liigassa. Kuva: Hans Peter Dhuy / Yle

Kuier itse määrittelee suurimmaksi kehityskohteekseen pelikovuuden. Neljä kuukautta maailman kovimmassa liigassa ovat opettaneet, ettei sitä voi olla liikaa.

Hän on joutunut Yhdysvalloissa taistelemaan jokaisesta pallosta niin peleissä kuin harjoituksissa. Se on ollut uutta jo 16-vuotiaana naisten maajoukkuueseen nouseelle Peli-Karhujen kasvatille.

– Täällä on pelkästään hyviä pelaajia. Euroopan sarjoissa saattoi välillä tulla vastaan huonompia joukkueita, mutta täällä kaikki pelaajat ja joukkueet ovat todella kovia, Kuier sanoo.

Dallasissa toivotaan, että Kuier viipyy seurassa pitkään

Kuier on ollut Dallasin kokoonpanossa tällä kaudella 16 ottelussa, joissa hänen pistekeskiarvonsa on 2,4 pistettä ottelua kohden. Peliaikaa Kuier sai runkosarjassa keskimäärin 8,9 minuuttia ottelua kohden. Vaikka pelaajaa vuolaasti kehutaankin Yle Urheilulle, Kuier ei ole vielä pystynyt murtautumaan avainpelaajaksi WNBA:ssa.

Suunta on kuitenkin positiivinen. Kuier aloitti toukokuussa istumalla vaihtopenkillä. Peliaika on kauden edetessä kasvanut.

Valmentaja lupaa vastuuta pudotuspeleissä, jos pelaaja on valmis sitä ottamaan. Kuier vakuuttaa olevansa.

– Olen hyvillä fiiliksillä. Kunto on mielestäni kohdillaan, kroppa on kestänyt tätä kaikkea hyvin. Täällä pitää olla aina valmiina hyppäämään kehiin ja sitä minä nyt olen, hän sanoo.

Awak Kuierin vastuu on kasvanut WNBA-kauden aikana. Kuva: NBAE / Getty Images

Wings sijoittui runkosarjassa seitsemänneksi, eikä sitä lasketa mestariehdokkaiden joukkoon. Pudotuspeleissä kaikki on kuitenkin mahdollista, jos ailahtelevasti pelannut joukkue pääsee hurmioon.

– Välillä menee hyvin, sitten taas huonommin. Meillä on nuori joukkue ja tosi paljon opittavaa, Kuier myöntää.

Johnson rakentaa tulevaisuuden menestysjoukkuetta. Optioineen enintään nelivuotisen sopimuksen tehnyt Kuier on yksi sen kivijaloista.

– Toivon, että hän on Dallasissa paljon pidempäänkin, koko uransa loppuun saakka. Haluan nähdä aitiopaikalta, kuinka hän kehittyy lähivuosien aikana, Johnson suitsuttaa.

"Pitää vain tehdä samaa kuin Suomessa"

The Athletic -median koripalloasiantuntija Dorothy Gentry laskee Kuierin WNBA:n viiden lahjakkaimman pelaajan joukkoon. Erinomaisten fyysisten ominaisuuksien lisäksi hän näkee 20-vuotiaassa tulokkaassa tarvittavaa tahdonlujuutta, jota huipulle pääseminen vaatii.

– Hän tuli hiljattain ottelussa penkiltä kylmiltään peliin ja takoi saman tien kauden parhaan saldonsa 11 pistettä. Se kertoo potentiaalista. Hän sopii tähän joukkueeseen, napsii paljon levypalloja ja puolustaa hyvin, Gentry analysoi.

The Athleticin Dorothy Gentry. Kuva: Hans Peter Dhuy / Yle

Mitä Kuierin sitten pitäisi tehdä saadakseen lisää peliminuutteja ja noustakseen terävimmmälle huipulle?

– Sitä samaa mitä hän teki jo Suomessa pelatessaan. Pitää olla valmiina kaiken aikaa, voittaa levypalloja puolustuspäässä, juosta paljon pallon perässä ja häiritä vastustajaa, Gentry sanoo.

Awak Kuierin katse on jo tulevaisuudessa. Kuva: Hans Peter Dhuy / Yle

Lue myös:

Awak Kuierin edustama Dallas päätti WNBA-runkosarjan voittoon – pudotuspeliavauksesta suora lähetys Yle Areenassa

Awak Kuier on tyytymätön vähäiseen peliaikaansa WNBA:ssa – kertoo Yle Urheilulle rahakkaasta erikoistaidostaan: "Se on hyvä bonus"

Sudanilaislähtöinen Kuierin perhe teki kaikkensa tyttären koripallouran eteen – varaus huippusarjaan herkisti ylpeät vanhemmat ja pyyhki vaikeat ajat mielestä

Näin paljon Awak Kuier voi tienata huippusarja WNBA:ssa – suomalaistähti pelaa todennäköisesti myös Euroopassa, koska haluaa ansaita enemmän rahaa

Tällaista on suomalaisen superlahjakkuuden elämä ammattilaisena Sisiliassa – Awak Kuier kertoo, miksi haluaa jatkaa Italiassa, vaikka saisi sopimuksen maailman kovimpaan sarjaan