1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. NHL

Buffalon nuorella suomalaisvahdilla eväät nousta NHL:n heikoimman veskaritandemin takaa eturiviin jo tällä kaudella: ”Pystyn pelaamaan NHL:ssä”

Buffalo lähtee kauteen koko liigan heikoimmalla maalivahtikaksikolla. Jos Ukko-Pekka Luukkosen kehitys AHL:ssä jatkuu, tämä saattaa kaapata aloittavan maalivahdin paikan ylhäältä jo tällä kaudella.

Ukko-Pekka Luukkosen vyöllä on neljä NHL-ottelua. Kuva: Getty Images

Moni NHL-joukkue tuskailee palkkakaton alla happivajeessa, mutta toisin on Buffalossa. Kriisistä kriisiin viime vuosina edenneen seuran palkkakustannukset pelaavan pelaajiston osalta alkavan kauden aattona on noin 54 miljoonaa. Tilaa palkkakaton alla on siis noin 27 miljoonaa jenkkitaalaa. Uudelleenrakennusvaiheessa olevaan seuraan ei ole isketty tolkuttomasti dollareita.

Räikeimmin säästökuuri näkyy maalivahtiosastolla.

Sabres lähtee kauteen koko NHL:n heikoimmalla ja varmasti halvimmalla veskaritandemilla. Maalivahdeista tunnetumpi on 40-vuotias NHL-veteraani Craig Anderson. Anderson ei ole pelannut erityisen hyvin enää moneen vuoteen ja menneellä kaudella kaiken kokeneelle veteraanille kirjattiin tarunhohtoisessa ainoastaan kuusi ottelua.

Toisena maalivahtina operoi Dustin Tokarski, 32, joka pelasi menneellä kaudella Buffalossa 13 ottelua. Kaksikko pelasi siis yhteensä viime kaudella 19 ottelua! Ennen menneen kauden Buffalo-keikkaa Tokarski oli pelannut NHL:ssä edellisen kerran Anaheimissa kaudella 2016–17.

Tuskin koskaan on NHL:ssä seura lähtenyt kauteen kahdella minimipalkkaa nauttivalla veskarilla. Anderson että Tokarski kuittaavat alkavasta kaudesta kumpainenkin 750 000 Yhdysvaltain dollaria. Puolentoista miljoonan maalivahtikaksikko hakee NHL:n lähihistoriasta edullisuudessaan vertaistaan.

Lienee reilua sanoa, ettei rimaa ole asetettu ennätyskorkeuksiin.

”Kaikki menevät omia polkujaan”

Omaa rooliaan kuviossa näyttelee suomalaislupaus Ukko-Pekka Luukkonen, 22, joka pääsi menneellä kaudella kastamaan jalkansa NHL:ssä. Luukkonen pelasi show'ssa neljä ottelua, joista voitti yhden. Syksyllä ennen AHL-komennusta Luukkonen kävi NHL-joukkueen harjoitusleirillä kiusaamassa Andersonia, Tokarskia sekä kolmatta Sabresin hankkimaa veteraania, Aaron Dellia, 32.

Dell lähetettiin Luukkosen mukana Rochesterin farmijoukkueeseen.

On selvää, että Buffalo-GM Kevyn Adams on laskenut paljon Luukkosen varaan, mitä tulevaisuuden – jopa lähitulevaisuuden – maalivahtitilanteeseen tulee. Lahjakas suomalaismaalivahti on jatkanut kehittymistään ja esiintyi edukseen myös kuluvan syksyn harjoitusleirillä.

Luukkonen on Buffalon seuraava ykkösmaalivahti, nyt kyse on vain siitä, milloin läpimurto tapahtuu.

Eikä Luukkonen todellisuudessa tyytynyt harjoitusleirillä ainoastaan sparraamaan.

Ukko-Pekka Luukkonen debytoi viime kaudella NHL:ssä. Kuva: AOP

– Kaikki tietävät, että siellä kisataan pelipaikoista. Se sitten luo erilaisia lähtökohtia siihen toimintaan ja totta kai täällä sopimustilanteet myös vaikuttavat kaikkeen. Oli kiva päästä haastamaan ja kun minulla meistä kaikista on vähiten NHL-pelejä, niin minun piti näyttää eniten. Pelit eivät menneet täydellisesti, mutta hyvä fiilis jäi, Luukkonen sanoo Yle Urheilulle.

Luukkonen tulee melkoisella varmuudella samaan mahdollisuuden NHL:ssä jo tällä kaudella ja sen jälkeen kaikki on kiinni Luukkosesta itsestään. Mikäli pelit alkavat ylhäällä kulkea, valta veräjänsuulla saattaa vaihtua nopeastikin. Jää-Ahmojen kasvatti ei kuitenkaan halua mennä asioiden edelle.

– Tavoite on tietenkin päästä pelaamaan siellä ja sitä kohti tässä koko ajan töitä tehdään, että pystyisin olemaan kokopäiväinen NHL-maalivahti. Se ei kuitenkaan ole minun päätös, että koska ne pelit siellä tulevat. Tärkeintä on nyt päästä pelaamaan paljon hyvätasoisia otteluita, ”Upi”-lempinimellä tunnettu Luukkonen muistuttaa.

– Tärkeintä on jatkuvasti kehittyä ja päästä sitä kautta eteenpäin. Se on tärkein tavoitteeni.

Luukkonen on maltin kanssa asian ytimessä. Vaikka Buffalossa tilanne maalilla eskaloituisikin, seurajohdon kannattaa harkita tarkkaan, miten heikon ja alati häviävän joukkueen takana pelaaminen vaikuttaisi nuoren maalivahdin kehittymiseen.

Muutenkaan Luukkosella ei ole vielä kiire.

– Ei ole helpoin asia nähdä isoa kuvaa, mutta maalivahtina on pystyttävä katsomaan pidemmälle ja pyrittävä ymmärtämään isompaa kokonaisuutta. NHL:ssä tärkeintä on se, että pystyy pelaamaan hyvin joka iltaa. Minulla on vielä hyvin aikaa, ei tässä vielä ole mitään kiirettä. Pystyn aika hyvin katsomaan isoa kuvaa ja pysymään rauhallisena. En ota paineita turhaan.

– Mahdollisimman nopeasti ei aina ole paras vaihtoehto. Kaikki pelaajat menevät omia polkujaan, eikä veskarilla se polku ole yhtään samanlainen kuin kenttäpelaajilla, Luukkonen huomauttaa.

Liikkumisen kanssa töitä

Luukkonen siis aloittaa kauden Rochesterissa, mutta varmaa on, että 73 mailia lännempänä suomalaisvahdin otteita pidetään tarkasti silmällä. Mikäli pelit kulkevat ja kehityskäyrä osoittaa jatkossakin pohjoiseen, NHL-komennuksen todennäköisyys kasvaa merkittävästi.

– Paljon pitää tehdä perustyötä ja omia heikkouksia vielä kehittää. Esimerkiksi liikkumisen kanssa on nyt paljon tehty töitä. Sitä täytyy edelleen kehittää, koska pienessä kaukalossa se on todella tärkeä asia. NHL:stäkin viesti oli, että nyt on vain tärkeää päästä pelaamaan. Totesivat, että eteenpäin on taas menty.

Jos ja kun kutsu tulee, Luukkonen on valmis.

– Viime kevään NHL-peleistä jäi positiivinen fiilis ja sellainen olo, että pystyn tällä tasolla pelaamaan. Pelaaminen oli NHL:ssä jopa helpompaa kuin AHL:ssä, missä joukkueet vaihtuivat varsinkin viime kaudella paljon. Paljon pitää vielä tehdä töitä, että pystyy olemaan NHL:ssä hyvä joka ilta, mutta kevät antoi paljon itseluottamusta. Pystyn olemaan hyvä tuolla tasolla.

Luukkonen itse luo katseen mieluummin kauteen 2022–23.

– Monet asiat eivät ole minun käsissäni. En voi vaikuttaa siihen, ketä täällä on tai ei ole ensi kaudella, mutta kyllä minun tavoite on ottaa NHL-paikka ensi kaudella. Sitten pitää olla jo lähempänä ja päästä pelaamaan. Haluan ottaa paikan NHL:stä ensi kaudella.

Voi olla, että Luukkonen joutuu ottamaan sen jo kuluvalla kaudella.

Lue myös:

Pittsburgh kaatoi hallitsevan mestarin Tampa Bayn selvin luvuin – Joonas Donskoi oli järjestämässä Seattlen historiallista maalia

Näemmekö vihdoin Jesse Puljujärven läpimurron NHL:ssä? Tässä ovat kauden kuumimmat puheenaiheet ja suurimmat mestarisuosikit

Kommentti: Olli Juolevin NHL-ura on ollut lähes pelkkää painajaista – nyt pelaamiseen pitää löytyä nopeasti uusi taso

Jättisopimuksen saanut Aleksander Barkov olisi voinut rohmuta vuoden päästä vielä enemmän miljoonia – Floridassa tapahtunut muutos sai jäämään