Aaro Nikula palaa Mestarien liigassa vanhalle kotikentälleen – "Ensin sitä meinaa kannustaa VaLePaa, sitten huomaakin pelaavansa toisella puolella"

VaLePan ja Benfican toinen osaottelu pelataan Sastamalassa keskiviikkona. Viime kauden VaLePan ratkaisupelaaja Aaro Nikula pelaa ensimmäistä kauttaan ulkomailla Portugalissa.

Maajoukkueeseen kuuluva Nikula on voittanut urallaan kaksi Suomen mestaruutta ja kolme Suomen Cupia, kaikki niistä VaLePan riveissä. Kuva: Tomi Hänninen

VaLePan ja Benfican välinen Mestarien liigan karsintaottelu nähdään suorana lähetyksenä Yle Areenassa klo 18.25. Ottelusta näytetään myös jälkilähetys TV2:ssa klo 22.10.

VaLePan pelit lentopallon Mestarien liigan karsinnoissa jatkuvat keskiviikkona portugalilaista Benficaa vastaan. Jatkoon pääseminen edellyttää VaLePalta joko 3–0- tai 3–1-voittoa, jonka jälkeen pitäisi selvittää vielä niin sanottu kultainen erä. Aaro Nikula, yksi viime kauden Suomen mestarijoukkueen avainpelaajista saapuu Benfican väreissä vanhalle kotikentälleen.

– Kiva päästä käymään Suomessa, vaikka se tuntuukin vähän oudolta, Nikula kertoo Yle Urheilulle puhelimitse.

Suomalaishakkuri kävi joukkueiden edellisessä kohtaamisessa kotikentällään Portugalissa pisteen arvoisesti. Benfica voitti kotonaan VaLePan 3–0.

– Olihan se erilainen ja aika outo tunne. Ensin sitä meinaa kannustaa VaLePaa, sitten huomaakin pelaavansa toisella puolella. Ja etenkin kun on Portugalissa pelannut paljon harjoituspelejä, ja sitten yhtäkkiä vastustaja puhuukin suomea Portugalissa.

Nikula kertoo joukkueensa saapuneen Portugalista Suomeen maanantain ja tiistain välisenä yönä. Kuva: Mika Kylmäniemi/All Over Press

Nikula on kolmas suomalaispelaaja Portugalin pääsarjassa

Suomalaispelaajia on nähty viimeksi Portugalin pääsarjassa 20 vuotta sitten. Somerolta kotoisin oleva Nikula kertoo viihtyneensä hyvin "erikoisessa" seuravalinnassaan.

– Täällä aurinko paistaa ja ihmisiä on paljon. Kun on asunut Vammalassa ja on Somerolta kotoisin, niin on tuossa Lissabonin ydinkeskustassa vähän enemmän ihmisiä, Nikula naurahtaa.

Itseään niin sanotuksi varamieheksi kutsuva Nikula on pelannut Portugalissa useamman kokonaisen ottelun, vaikka ei ykköshakkurin paikkaa pidäkään.

– Meillä on todella tasainen joukkue ja peleissä on ollut hyvä laatu. Tietenkin häntäpään joukkueet ovat vähän heikompia, mutta muuten ottelut ovat hyvätasoisia. Puitteet harjoitteluun ovat myös kunnossa.

Nikulan mielestä ulkomailla pelaaminen näkyy etenkin kielessä ja fanikulttuurissa.

– Kieli on tietysti suurin ero. Ei itsellä oikeen vielä portugaliksi lähde kuin numerot. Toinen selkeä ero on näkyy faneissa. Fanit ovat täysillä mukana ja pitävät todella kovaa meteliä, toisin kuin ehkä Suomessa.

– Heti alkukaudesta, kun voitimme Super Cup -pokaalin, kävimme sen kanssa jalkapallopelin puoliajalla kiertämässä stadion. Fanit huusivat ja antoivat läpyjä katsomosta, vaikka eivät tainneet tietää lentopallosta mitään. Benfican paidat riittivät yleisölle. Se oli hieno kokemus.

Voittaja kolmannelle karsintakierrokselle

Otteluparin voittaja etenee kolmannelle karsintakierrokselle, jossa vastaan tulee voittaja otteluparista CEZ Karlovarsko (Tshekki) – Mladost Zagreb (Kroatia). Kolmannen karsintakierroksen voittaja etenee Mestarien liigan lohkovaiheeseen.

– Kyllä me lähetään kovaa taistelemaan. Kaksi erää meidän pitää voittaa. VaLePa taistelee kovaa kotonaan, joten ei se jatkopaikka sieltä ihan helpolla tule. Kovalla hyökkäys- ja syöttöpelillä koitetaan viedä ottelu.

Lentopallon Mestarien liigan 2021–2022 alkulohkot käynnistyvät marraskuussa. Mestarien liiga on Euroopan merkittävin seurajoukkuekilpailu.

Alkulohkoihin pääsee sekä miesten että naisten Mestarien liigassa 20 joukkuetta. Joukkueet jaetaan viiteen neljän joukkueen vahvuiseen lohkoon. Suomea edustaa LP Salo (LP Viesti) naisten Mestarien liigassa.

Mikäli VaLePa putoaa Benficaa vastaan, pääsee se vielä jatkamaan europelejään kakkostason kilpailussa eli CEV-Cupissa.

Lue lisää: