Ystävät houkuttelivat Rasmus Kulmalan Euroopan eksoottisimpiin kiekkokaukaloihin – nyt nuorten maailmanmestari juhlii maaleja Unkarin paidassa

Rasmus Kulmala pelaa jo viidettä kauttaan Unkarin liigassa. Jääkiekkoammattilaisuuden tavoittelu ja ystävät ovat johdattaneet hänet uuteen kotiinsa Budapestiin, jossa hän on onnellinen.

Unkarista on löytynyt jääkiekkoilija Rasmus Kulmalalle toinen koti. Kuva: Unkarin jääkiekkoliitto

Jääkiekkoilija Rasmus Kulmalan pelipaitaa komistavat Unkarin punavalkeat värit. Budapestissä jäähallin yleisö hurraa uudelle maajoukkuedebytantille.

Turkulaisen kiekkokoulun kasvatti pelaa Unkarissa jo viidettä kauttaan. Kulmalaa kysyttiin maajoukkuepaitaan jo toisen Unkari-kauden jälkeen, mutta pelioikeuden hankkiminen ei vielä onnistunut.

Nyt pelaaminen on mahdollista. Unkari kiekkoilee maajoukkuetasolla pykälää Suomen alapuolella, 1. divisioonan A-lohkossa.

Unkarin kieltä osaava Kulmala kertoo nauttivansa pelaamisesta uudessa maajoukkueessaan, vaikka tilanne on erilainen kuin pelaaminen Leijona-paidassa.

– Tietyllä tapaa se on erilaista, kun olen minä kuitenkin suomalainen. Sen takia tartuin tähän mahdollisuuteen, että saan pelata lisää pelejä ja tulen hyvin toimeen unkarilaisten kanssa, Kulmala kertoo.

– Haluan antaa heille jotakin takaisin ja ajattelen, että jääkiekko on se minun tapani. Tiedän tämän olevan tärkeää unkarilaisille jääkiekkoilijoille. Heillä on kova tavoite päästä vielä joskus A-sarjaan.

Kulmala onnistui tekemään ensimmäisessä Unkarin maajoukkuepelissään maalin harjoituspelissä Italiaa vastaan.

– Jännitti aika paljon peli ja yleisön vastaanotto, mutta onneksi meni hyvin. Pelasin edellisen kerran maajoukkuepelejä, kun olin mukana alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa, Kulmala sanoo ottelun jälkeen.

Ensi keväänä Unkari tavoittelee paikkaa A-sarjasta ja MM-kisoista 2023. Rasmus Kulmala on joukkueessa tärkeä palanen. Kuva: Unkarin jääkiekkoliitto

Oman ikäkautensa lahjakkuus

Rasmus Kulmalan uran huippuhetki on osunut vuosien 2013 ja 2014 taitteeseen. Hän kuului tuolloin Suomessa siihen lahjakkaaseen pelaajaryhmään, josta valittiin pelaajat alle 20-vuotiaiden maailmanmestaruuskilpailuihin Ruotsin Mälmöön.

Kulmala onnistui Nuorten Leijonien turnauksen alkulohkopelissä maalinteossa Venäjää vastaan.

Karri Kiven valmentama Suomen joukkue ylsi maailmanmestaruuteen, kun Rasmus Ristolainen veivasi kiekon Ruotsin maaliin jatkoajalla.

– Wau! Siitä turnauksesta on vain pelkkiä hyviä muistoja. Oli mahtavaa voittaa kultaa ruotsalaisyleisön edessä, Kulmala hehkuttaa.

Kulmala sai peliinsä kisojen jälkeen positiivisen buustin. Nuoren pelaajan toiveena oli, että ura Turun Palloseurassa ottaisi uuden askeleen.

– Kun maajoukkueesta tulee seurajoukkueeseen, niin päällä on hyvät vibat. Nopeasti se meni kuitenkin samanlaiseksi ralliksi kuin ennenkin – liigahomma junnasi paikallaan. Tasoni ei varmaan vain riittänyt.

Turusta Soligorskiin

27-vuotias Rasmus Kulmala on käynyt kiekkoilijaksi läpi TPS:n junioripolun. Hän luonnehtii Turun aikaa kehittäväksi ja kovaksi.

B- ja A-juniorijoukkueiden jälkeen hän nousi 17-vuotiaana pelaamaan TPS:n edustusjoukkueeseen SM-liigakaudelle 2011–2012.

Nyt kymmenen vuotta kypsempänä pelaajana Kulmala pohtii, että liigakaukaloon hyppääminen tapahtui hänen kohdallaan liian aikaisin.

– A-junioripelit jäivät vähän välistä. Olisinko ollut valmiimpi pelaaja, jos olisin saanut rauhassa pelata A-juniorit tai käydä vaikka Mestiksen läpi ennen liigapelejä? Roolini ei ollut iso liigassa, vaan peliminuutit olivat pieniä. Pelasin neloskentässä ilman ylivoimavastuuta. En ollut tottunut tähän juniorijoukkueissa.

Rooli energiaa tuovana alempien kenttien laitahyökkääjänä ei istunut Kulmalalle. Neljällä eri kaudella TPS:n liigajoukkueessa syntyi yhdeksän maalia 120 ottelussa.

– Vähän se oli sellaista selviytymistä, kun olin nuori ja ei-valmis pelaaja. Tuolloin kehityskohteita oli paljon. Ne olivat vaikeita aikoja koko joukkueelle, kun tulokset olivat heikkoja, Kulmala sanoo.

TPS-pelaajana Rasmus Kulmala koki välillä pelinsä olevan selviytymistä ottelusta toiseen. Kuva: Matti Raivio/All Over Press

Kausilla 2014–15 ja 15–16 Kulmala kiekkoili Turussa TuTon paidassa Mestistä. Juniorivuosilta tuttu omilla vahvuuksilla pelaaminen alkoi löytyä ja maalihanat aukesivat. Kulmala viimeisteli molemmilla kausilla yli kymmenen maalia.

– Toivon, että olisin pystynyt vielä parempaan siellä. Alku oli hankala, kun piti opetella periaatteessa uudelleen pelaamaan ylivoimalla ja luomaan maalipaikkoja. Niihin tilanteisiin en päässyt liigassa.

Kahden pelatun Mestis-kauden jälkeen liigajoukkueiden ovet pysyivät kiinni.

Rasmus Kulmala halusi enemmän jääkiekkouraltaan. Pelaajan mielessä pyörivät ajatukset paremmasta toimeentulosta ja jostain uudesta.

Täysin vierasta ja uutta Kulmalan jääkiekkouralle tarjosi valkovenäläisjoukkue Shakhter Soligorsk, joka tarjosi Kulmalalle sopimuksen kaudesta 2017.

– Kaveri kysyi ennen kauden alkua, että haluanko lähteä mukaan Valko-Venäjälle ja mietin, että miksipä ei.

Rääkkileirin jälleen kiekkokiertolaiseksi

Shakter Soligorsk pelasi tuolloin Valko-Venäjän pääsarjassa. Palkka oli moninkertaisesti Mestis-palkkiota suurempi, mutta samalla myös työtunnit harjoituksissa nousivat.

– Joukkueen treenileiri alkoi jo heinäkuun puolivälissä. Menimme treeneissä aika haipakkaa. Olen aina tykännyt treenata kovaa, mutta siellä mentiin ihan eri levelillä, Kulmala muistelee.

– Joka aamu mentiin bussilla metsään, jossa viisi kilometriä juoksua. Tämän jälkeen kuntosali ja puolentoista tunnin jäätreeni. Jään jälkeen vielä kuntosalille. Se oli sellainen kulttuuri, että valmentajat kyttäsivät kaikki treenit. Mihinkään muuhun ei jäänyt energiaa harjoitusleirillä.

Kulmalan lisäksi joukkueessa pelasi neljä suomalaista. Kukaan heistä ei osannut venäjää ja kukaan heidän joukkuekavereistaan ei osannut englantia.

– Edes päävalmentaja ei puhunut sanaakaan englantia. Meillä oli koko ajan joukkueen tulkki mukana, minne ikinä menimme.

Kolmen viikon harjoitusleirin jälkeen Kulmala ei ehtinyt pelata Valko-Venäjän pääsarjassa kuin kymmenen ottelua. Tämän jälkeen hänelle näytettiin ovea.

– Valmentaja ei jostain syystä tykännyt minusta, vaikka minut valittiin joukkueen sisällä kuukauden pelaajaksi alkukaudesta. Hänelle se ei riittänyt ja sain lähteä, Kulmala sanoo.

Kulmalan tie vei Valko-Venäjältä kesken kauden Puolan pääsarjaan Orlik Opolen riveihin, josta hän sai vinkin ystävältään. Kulmala kirjautti 25 pelissä viisi maalia ja 15 syöttöpistettä.

Lukuisia kanadalaispelaajia täynnä oleva pieni kiekkosarja ei jäänyt Kulmalan mieleen positiivisena kokemuksena.

– En helpolla lähtisi sinne takaisin. Organisaatio oli suoraan sanottuna surkea, jossa mikään asia ei hoitunut. Huoltaja ei osannut siellä teroittaa luistimia ollenkaan, vaan yksi pelaajamme teroitti luistimia omalla koneella. Opoleen jäi minulta myös vähän palkkoja sisään, Kulmala kertoo.

Rasmus Kulmala onnistui maalinteossa Unkarin paidassa, kun joukkue kaatoi marraskuussa Italian. Kuva: Unkarin jääkiekkoliitto

Nyt ammattialaisen elämä suurseura Ferencvarosissa

Hyvääkin Kulmalalle jäi sekavasti sujuneesta Puolan visiitistä. Hän tutustui joukkuekaveriensa kautta unkarilaiseen jääkiekko- ja urheilukulttuuriin. Mielenkiinto uutta kiekkosarjaa kohtaan jalostui lopulta pelaajasopimukseksi unkarilaisjoukkue DVTK:n kanssa.

Rasmus Kulmalan pelissä palaset loksahtivat kohdalleen. Hyvässä fyysisessä kunnossa ollut Kulmala teki tehoja piste per ottelu tahdilla ensimmäisellä kaudellaan Unkarissa.

Seuravaksi kaudeksi budabestiläinen suurseura Ferencvaros halusi Kulmalan riveihinsä.

Monissa lajeissa Unkarin ja euroopan huippuorganisaatioihin kuuluva Ferencvaros saa kiekkokaukaloita nähneeltä Kulmalalta paljon kehuja. Seura tarjoaa Kulmalle juuri sitä, mitä hän nyt haluaa – ammattimaisen ympäristön olla ammattijääkiekkoilija.

– Voisi sanoa, että tänne on tullut toinen koti, Kulmala sanoo.

Kulmala on kaksinkertainen Unkarin mestari. Hänen mukaansa Unkarin sarjan vertailu Suomeen on hankalaa. Hän ei myöskään usko lähiaikoina palaavansa kotimaan kaukaloihin.

– Edellisestä pelistä Suomessa on hyvin paljon aikaa. Voisin sanoa, että Mestiksen kärkiporukoilla voisi tulla kiire meitä vastaan. Täällä pelataan aikuisia miehiä vastaan. Sarjassa saa kamppailla ja pelit ovat kovia kärkijoukkueiden peleissä. Sellaisista peleistä pidän.

Lue myös: