Mikael Granlund palasi NHL:ssä rooliin, jossa hänen ei pitänyt enää pelata – jälki on ollut tuhoisaa: "Kaikki tuntuu vielä merkityksellisemmältä"

Jääkiekkopelaaja Mikael Granlundin nousu NHL:n keskushyökkääjäeliittiin, on yksi syksyn upeimmista suomalaistarinoista NHL:ssä. Granlundin mukaan hänelle kelpaa olympiajoukkueessa mikä tahansa rooli.

Suomen Mikael Granlund (vas.) ja Ruotsin Gabriel Landeskog Nashville Predators–Colorado Avalance-ottelussa marraskuun lopulla. Kuva: Michael Martin / NHLI / Getty Images

Suomalaisjääkiekkoilija Mikael Granlundin ei pitänyt enää palata keskushyökkääjäksi.

Keskushyökkääjänä Euroopasta NHL:ään lähtenyt Granlund pärjäsi uransa alkupuolella sentterinäkin mukavasti, mutta puolustusvastuut söivät suomalaistähden hyökkäyspelaamista. Loisto hyökkäyspäästä jäi usein puuttumaan.

Lopulta valmennusjohto Minnesota Wildissa teki ratkaisunsa: Granlund siirtyi laitaan, ja muutos toden totta toimi. Granlund pelasi viidennellä ja kuudennella kaudellaan (2016–2018) Minnesotassa NHL-uransa parasta jääkiekkoa siihen mennessä.

Laidalla enemmän hyökkäyspelaamiseen keskittymään päässyt hyökkääjä nakutti peräkkäisillä kausilla 69 ja 67 tehopistettä. Nämä ovat edelleen Granlundin tehokkaimmat kaudet NHL:ssä.

Sitten tuli pelaajakauppa Nashville Predatorsiin ja Granlundin NHL-uran voimakkain notkahdus toistaiseksi. Kuusnelosen pelaaminen uudessa seurassa oli alkuun selkeää hakemista, eikä tulos seurannut tekemistä.

Moni oli valmis tuomitsemaan Nashvillen häviäjäksi kaupassa, jossa toiseen suuntaan matkasi nuori nousukas, 22-vuotias sveitsiläislaituri Kevin Fiala. Toisin on nyt, vain paria vuotta myöhemmin.

Granlund on palanut kuluva kalenterivuoden aikana näyttävästi keskushyökkääjäksi maailman kovimmassa jääkiekkoliigassa. Granlund on kyennyt pelaamaan laadukkaasti molempiin suuntiin ja luotettavan puolustamisen päälle vielä loistamaan upealla tavalla hyökkäyssuuntaan.

Mikael Granlund pelaa numerolla 64, josta hänet myös tunnetaan. Kuva: NHLI via Getty Images

Granlund kertoo nauttineensa paluusta vanhalle pelipaikalleen. Hänen mukaansa pelaaminen alkoi viime kaudella tuntua jatkuvasti luonnollisemmalta ja nyt sen suhteen ei ole ollut mitään ongelmaa.

– Pystyn pelaamaan laidassa tai keskellä, mutta nyt on ollut tosi mukavaa vetää sentterinä, Gralund hehkuttaa Yle Urheilulle.

Se, miksi Granlund nyt pystyy siihen, mikä aiemmin tuotti vaikeuksia, on monen asian summa. Selvää kuitenkin on, että etenkin hyökkäyspelin suhteen keskellä pelaaminen tukee Granlundin vahvuuksia erinomaisesti. Keskikaistalla hän pääsee enemmän tekemisiin pelivälineen kanssa ja erinomaisen pelipään kautta rytmittämään peliä paremmin.

Pelaaja itse puhuu kokonaisvaltaisesta kypsymisestä.

– Se, että saan kiekkoa enemmän, on tietenkin iso asia. Isoin juttu kuitenkin liittyy siihen, miten puolustuspelaamiseni on nyt fiksumpaa ja ylipäätään kehittynyt. Olen aina halunnut olla tunnollinen sen suhteen ja ehkä nuorempana se söi liikaa energiaa. Nyt pelaan fiksummin ja pystyn kamppailemaan paremmin ja sitä kautta jää energiaa hyökkäämiseenkin.

Kaikkien aikojen Granlund

Kun sentteripelaaminen on napsahtanut kohdalleen, tarjolla on ollut kaikkien aikojen NHL-Granlundia. Älykkään keskushyökkääjän maukkaista oivalluksista ovat päässeet nauttimaan laitahyökkääjät Matt Duchene ja Filip Forsberg, jonka neljästä maalista tiistain Columbus-ottelussa Granlund syötti jokaisen.

Duchene on tehnyt 22 ottelussa 13 osumaa, Forsberg 13 ottelussa 10.

Granlund on tehnyt 22 ottelussa 25 tehopistettä (5+20). Meneillään on suomalaisen NHL-uran paras alkukausi.

Alla olevassa grafiikassa vertaillaan Granlundin uran alkukausia. Granlund pelasi Minnesotassa vuodet 2012–19. Hän siirtyi Nashvilleen vuoden 2019 puolella, jolloin hänellä oli takanaan uran paras alkukausi. Nashvillessä peli ei kuitenkaan lähtenyt heti lentoon. Juttu jatkuu grafiikan jälkeen.

Tällä hetkellä Granlund on koko NHL:n syöttöpörssin kolmas Edmontonin supertähtien Connor McDavidin ja Leon Draisaitlin jälkeen. Pelkästään marraskuuhun Mikael Granlund pelasi kaksi neljän syöttöpisteen ottelua. Pistepörssistä hän on sijalla kymmenen, tehokkaimpana suomalaispelaajana.

Parhaimmillaan 69 tehopistettä NHL:ssä tehnyt Granlund on ensimmäisen neljänneksen jälkeen peräti 93 tehopisteen vauhdissa!

Granlund kertoo, että pelaamista on helpottanut, että keskushyökkääjänä ei tarvitse olla ensimmäisenä karvaamassa. Tällöin voi lukea peliä taaempana ja päästä sitä kautta syötönkatkoihin, Granlund kertoo.

– Olen nyt vähän niin kuin joka paikassa sen sijaan, että sahaan vain laitaa ylös alas. Onhan se ihan kiva juttu, että on nyt saanut tulostakin aikaiseksi, se ei tässä liigassa ole helppoa.

Vaikka alku on ollut suomalaiselle henkilökohtaisesti hyvä, hän muistuttaa kauden olevan pitkä eli jääkiekkoa on vielä paljon pelaamatta.

Granlund on silti paljon enemmän kuin iskemänsä tehopisteet. Granlund on kasvanut kahden ja puolen vuoden aikana joukkueensa tärkeimmäksi hyökkääjäksi. Granlund on joukkueelleen täysin korvaamaton sielu- ja esimerkkipelaaja, jonka työmoraali on vaihdosta toiseen absoluuttista huippuluokkaa.

Mikael Granlundin syötöt ovat NHL:n vaarallisimpia. Kuva: Christopher Hanewinckel/USA TODAY/All Over Press

Granlund ei varmasti ole pukuhuoneessa äänekkäin, mutta kaukalossa sitkeän, työteliään ja periksiantamattoman pelaajan esimerkki puhuu lujalla äänellä. Harvat ja valitut suomalaispelaajat ovat ykkössentterin roolissa pystyneet johdattamaan voittavaa NHL-joukkuetta.

Esimerkin näyttäminen ja edestä johtaminen ovat joukkueen eniten pelaavalle hyökkääjälle kunnia-asia.

– Se on todella tärkeä arvo itselleni, yksi tärkeimmistä. Kun pääsee pelaamaan paljon ja saa luottamusta, jääkiekko on parhaimmillaan. Silloin voitot tuntuvat tosi hyviltä ja tappiot tosi pahoilta, mutta pääsen oikeasti vaikuttamaan tulokseen. Oli sitten kyse hyökkäys- tai puolustuspelistä, ali- tai ylivoimasta, haluan olla ratkaisemassa tilanteita.

– Kaikki tuntuu vielä vähän merkityksellisemmältä, kun saa pelata paljon, Granlund toteaa.

Leijonien keskikaistalle ylitarjontaa

Granlundin loisto keskushyökkääjänä tarjoaa Suomen olympiajoukkuetta luotsaavalle Jukka Jaloselle positiivisen ongelman: keskikaistalle on tarjolla vino pino huippuluokan osaamista. Granlundin lisäksi keskustaan on tarjolla Aleksander Barkovin, Sebastian Ahon ja Roope Hintzin kaltaisia huippuyksilöitä.

Coloradon Mikko Rantanenkin on pelannut viime viikkoina keskellä Nathan MacKinnonin loukkaantumisen vuoksi.

Granlund ei kuitenkaan esitä Pekingin olympiaturnauksen suhteen minkäänlaisia toiveita tai vaatimuksia. Hän kertoo olevansa enemmän kuin tyytyväinen myös laitahyökkääjän tonttiin.

– On todella hieno tilanne suomalaiselle jääkiekolle, että meillä on näin paljon senttereitä isoissa rooleissa. Se on kuitenkin aika vastuullinen pelipaikka. Hienoa nähdä Suomella tällainen tilanne.

Lue myös: