Hyppää sisältöön

NHL:n suomalaistähti Aleksander Barkov saa Floridassa avoimia rakkaudentunnustuksia – vastapainona häntä piinaavat epäinhimilliset paineet

Vastustajajoukkueen supertähden Steven Stamkosin kehut kertovat paljon Aleksander Barkovin arvostuksesta Pohjois-Amerikassa. Selvitimme, millaista kiekkohuumaa Barkovin kipparoimassa Floridassa nyt vietetään.

"Rakastamme Barkovia" – suomalaistähti on valloittanut Panthers-fanien sydämet
"Rakastamme Barkovia" – suomalaistähti on valloittanut Panthers-fanien sydämet

Tänään sunnuntaina Tampa Bayn ja Floridan välinen kamppailu näytetään TV2:ssa klo 20.15. Heti pelin päätyttyä siirrytään ottelun New York Rangers–Carolina pariin.

SUNRISE. Florida Panthersin pyhättö on rakennettu nukuttavan tylsälle omakotitaloalueelle, keskelle ei-mitään.

Se ei menoa haittaa, kun punaisiin pukeutuneet floridalaisfanit valmistautuvat kannattamaan paikallisia kiekkosankareitaan.

Pudotuspeliottelussa on vastassa verivihollinen ja viime vuosien paras joukkue, Tampa Bay Lightning.

– Tämä on mahtavaa. Olemme mukana toisella kierroksella, ja pelaamme kaksinkertaista mestarijoukkuetta Tampaa vastaan. Meillä on mahdollisuus piirtää Panthers maailmankartalle, huutaa teini-ikäinen Ethan Bass, innosta pakahtuneena hallin käytävällä hetki ennen ottelun alkua.

Panthersien kotihallissa suomalaistähti Aleksander Barkov näyttää nauttivan melkein suurempaa suosiota kuin Sebastian Aho Pohjois-Carolinassa.

– Ai mitä pidämme Aleksander Barkovista? Me rakastamme häntä. Tämä on Barkovin valtakunta, sanoo Dylan Lopatin.

Lopatin on käynyt tällä kaudella katsomassa jokaisen Florida Panthersin kotipelin areenalla, joka sijaitsee noin 50 kilometriä Miamista pohjoiseen.

Aleksander Barkov on valloittanut fanien sydämet Floridassa. Kuva: Getty Images

Barkov voittaa vielä monta palkintoa

Fanit eivät ole ainoita, jotka ovat vaikuttuneita Florida Panthersin 26-vuotiaasta suomalaistähdestä.

Ilman loukkaantumisia hän olisi todennäköisesti tehnyt yli sata tehopistettä. Nyt pistemäärä oli 88 (39+49) 67 ottelussa.

Barkovia suitsuttavat pelaajat ja valmentajat. Jopa vastustajan joukkueessa.

– Barkovilla on kokoa, taitoa ja älyä. Hän voittaa vielä monta palkintoa, povaa Tampa Bay Lightningin kanadalainen tähtipelaaja Steven Stamkos.

Steven Stamkos ja Aleksander Barkov vääntävät usein vastakkain ahtaassa tilassa. Kuva: NHLI via Getty Images

Tampan kahteen mestaruuteen valmentanut Jon Cooper on samalla aaltopituudella Stamkosin kanssa.

– Barkov on eliittipelaaja, joka pelaa aina täysillä sekä hyökkäys- että puolustuspäässä.

Kehujen myötä tulee tosin myös vastuu menestyksestä.

Monen raskaan vuoden jälkeen Etelä-Floridan kiekkokansa janoaa voittoja. Odotukset kohdistuvat nimenomaan Barkoviin.

– Kantaako Barkov vastuun siitä, että Panthers ottaa seuraavan askeleen eteenpäin tai voittaa Stanley Cupin? Kyllä se niin on, sanoo Miami Heraldin kiekkotoimittaja David Wilson.

Jo yhdeksän kautta Floridassa pelannut Barkov ymmärtää tilanteen.

– Yritän tehdä kaiken mitä osaan mahdollisimman hyvin. Totta kai minulla on iso vastuu, koska saan paljon peliaikaa, Barkov sanoo.

Näin Florida on noussut mestarisuosikiksi

Florida Panthersissa on vahva suomalaisedustus. Barkovin lisäksi joukkueessa kiekkoilevat Eetu Luostarinen ja hyvän tulokaskauden pelannut Anton Lundell.

Anton Lundell Florida Panthersin pukukoppikäytävällä. Kuva: Yle

Suomalaiset ovat liittyneet seuraan otolliseen aikaan, sillä Panthers on monen raskaan vuoden jälkeen vahvassa nousussa.

Seura on 29-vuotiaan historiansa aikana päässyt Stanley Cup -finaaliin vain kertaalleen, vuonna 1996. Sen jälkeen joukkue ei ollut voittanut ensimmäistäkään pudotuspelisarjaa.

Tällä kaudella kirous murtui, kun Barkovin tahdittama nippu passitti Washington Capitalsin laulukuoroon.

Joukkue oli myös runkosarjan paras. Nyt kissalaumaa kunniottaa koko kiekkoileva maailma.

– Kaikki alkoi, kun seura varasi kolmena peräkkäisenä vuotena Barkovin lisäksi huippulupaukset Jonathan Huberdeaun ja Aaron Ekbladin, kertoo joukkuetta seuraava Miami Heraldin toimittaja David Wilson.

Kurssi ei kuitenkaan kääntynyt heti nousuun. Nuorten lahjakkuuksien ympärille tarvittiin parempia pelaajia.

Kaksi vuotta sitten kuvaan astui uusi GM Bill Zito, joka pani tuulemaan, muistelee Wilson.

– Hän hankki heti kymmenen uutta pelaajaa. Muun muassa Anthony Duclairin ja Carter Verhaeghen. Nyt he ovat kaikki tärkeitä pelaajia, ja joukkue on kokenut täyden muodonmuutoksen.

Wilson painottaa myös hyvän valmennuksen tärkeyttä. Panthers lähti tähän kauteen kokeneen menestysvalmentajan Joel Quennevillen johdolla, mutta Quenneville sai lähteä, kun Chicago Blackhawksin takavuosien hyväksikäyttötapaus tuli julki. Nyt Panthersia valmentaa tulokasvalmentaja Andrew Brunette.

Vastassa kivenkova jättiläinen

Floridan kehitys ei tosin takaa mitään, kun vastassa on pudotuspelien toisella kierroksella kahden viime kauden mestari ja paikallisvastustaja Tampa Bay Lightning.

Muutaman tunnin ajomatkan päässä Floridan länsirannikolla majaa pitävä Tampa on onnistunut rakentamaan joukkueen, joka havittelee tosissaan kolmatta perättäistä mestaruutta.

– Tampan menestys ei pohjaudu pelkästään yhteen tekijään. He eivät ole keksineet itselleen mestaruuksia tuottavaa taikajuomaa, sanoo Joe Smith, The Athleticin kiekkotoimittaja.

Hän on seurannut Tampan nousua jo vuosikymmenen ajan.

Smith kertoo, että onnistuneet pelaajavaraukset loivat myös Tampassa pohjan menestykselle.

Järkälemäisen ruotsalaispuolustajan Viktor Hedmanin ja Steven Stamkosin ympärille on ollut hyvä rakentaa joukkuetta.

Victor Hedman, Steven Stamkos ja Ondrej Palat ovat Tampa Bayn avainpelaajia. Kuva: Getty Images

Tämän lisäksi seura on onnistunut vahvistamaan rivejään onnistuneilla pelaajakaupoilla. Smith mainitsee erityisesti luottopuolustaja Ryan McDonaghin, joka hankittiin viisi kautta sitten New York Rangersista.

Pää on myös pidetty kylmänä oikeina hetkinä, huomauttaa Smith.

– Kun Tampa putosi kolme vuotta sitten ensimmäisellä kierroksella neljässä ottelussa, joukkueen johto olisi voinut mennä paniikkiin, tehdä muutoksia pelaajamateriaaliin ja vaihtaa valmentajaa.

Mutta niin ei tehty ja nyt pitkäjänteisyys palkitaan.

Florida Panthersilla on eittämättä lahjakas ja maalintekoon kykenevä joukkue. Mutta voittamiseen tarvitaan myös kokemusta ja kovuutta.

Steven Stamkos painottaa oikeaa asennetta. Voittaminen pudotuspeleissä ei ole aina kaunista, hän sanoo.

– Kaikki alkaa maalivahdistamme (Andrei Vasilevski). Mutta hänkin varmasti myöntää, että saa paljon apua pelaajilta, jotka takakarvaavat, peittävät laukaisusuuntia ja heittäytyvät kiekon eteen.

Pettymys häämöttää

Floridalaisjoukkueiden keskenäiset paikallistaistelut pudostuspeleissä nostavat osaltaan kiinnostusta jääkiekkoon osavaltiossa, jossa jäätä tai kaukaloita ei ihan helpolla löydy.

Mutta Barkovin Panthersille uhkaa jäädä kiekkohuumasta luu käteen.

Kotiyleisön suureksi pettymykseksi punapaidat taipuivat Tampalle kummassakin kotipelissä.

Mestari-Tampa masensi Floridan ylivoimalla
Luostarisen osuma laiha lohtu, Floridalle toinen tappio

Jälkimmäisessä pelissä tappio sinetöityi vasta viime sekunneilla.

– Tietysti harmittaa. Olimme ihan hyvin pelissä mukana ja sitten tulee tuollainen pieni repsahdus. Siitä kaveri voittaa pelin. Mutta kyllä tästä vielä noustaan, sanoi Eetu Luostarinen ottelun jälkeen.

Hallin ulkopuolella pettyneet fanit sulattelevat ottelun loppuratkaisua ja oman joukkueen tukalaa asemaa.

– Tämä oli vaikea pala nieltäväksi. Mutta hei, seuraavaksi tulee kolmas ottelu, eikä sitä koskaan tiedä, miten siinä menee. Ja jos menee huonosti, niin aina on ensi vuosi, sanoo Dewitt Clark.

Clark on kärvistellyt Floridan kannattajana jo 26 vuotta.

– Se asia ei muutu miksikään, vaikka takkiin tulisikin.

Usko loppuu viimeisenä. Floridalla on mahdollisuus kääntää kurssi, kun joukkueet kohtaavat Suomen aikaa sunnuntai-iltana Tampan kotihallissa. Jatkopaikkaan vaaditaan neljä voittoa.

Ylen studiolähetys Tampan ja Floridan ottelusta alkaa kello 20.15.

Lue myös:

.
.