Stoke on ikävä vastustaja

Tony Pulisin luotsaama Stoke on erittäin ikävä vastustaja etenkin kotiareenallaan. Sen saivat kokea viime kaudella muun muassa Arsenal ja Liverpool. Mukavasti sujunut vuosi päättyi keväällä 13. tilaan, ja tälläkin kertaa tähtäimessä on sijoitus jalkapallon Englannin Valioliigan turvallisessa keskikastissa.

Kuva: EPA

Erittäin fyysistä ja suoraviivaista peliä suosivan joukkueen todelliseksi tukipilariksi on noussut romuluinen saksalaispuolustaja Robert Huth. Hän on käyttökelpoinen pelaaja myös hyökkäyspään erikoistilanteissa, ja maaleja on syntynyt kiitettävässä tahdissa. Huthin vierellä puolustuksen keskustassa luutii 23-vuotias kippari Ryan Shawcross, joka on jo päässyt haistelemaan Englannin maajoukkuekuvioita.

Puolustus vahvistui myös ilmaiseksi West Hamilla saapuneella Matthew Upsonilla, mutta toppareista nimekkäin lienee kuitenkin Tottenhamista viime kaudet viettänyt Jonathan Woodgate, joka edusti aikanaan jopa Real Madridia. Woodgatesta olisi voinut tulla maailmanluokan pelaaja, mikäli jatkuvat loukkaantumiset eivät olisi pilanneet urakehitystä. Stoke ei ottanut suurta riskiä ”Englantilaisen potilaan” kanssa, sillä Woodgaten vuoden mittainen pesti on mallia pay-as-you-play.

Mestaruussarjasta napattu irlantilaishyökkääjä Jon Walters teki 12 maalia heti ensimmäisellä kaudellaan Pottersin riveissä. Hänen lisäkseen kärjessä voi luottaa Trinidad ja Tobagosta kotoisin olevaan Kenwyne Jonesiin, seuran vuoden takaiseen ennätyshankintaan. Jamaikalainen Ricardo Fuller on mitat täyttävä varamies. Näille tarjoilevat keskityksiä Matthew Etherington ja Jermaine Pennant, jotka ovat kelpo laitureita Valioliigan mittakaavassa.

Keskikentän keskustassa on syytä tarkkailla irlantilaisen Marc Wilsonin otteita. Portsmouthista vuosi sitten hankittu 23-vuotias pelaaja keräsi kehuja avauskaudellaan ja pelasi ajoittain jopa laitapuolustajana. Vierelle ovat tarjolla Dean Whitehead sekä maanmiehet Glenn Whelan ja Rory Delap, jonka hirmuheitot ovat edelleen käyttökelpoinen ase hyökkäyskolmanneksella.

Koska keskikentälle saattaa olla jopa ylitarjontaa, Wilson voi joutua tälläkin kertaa komennukselle puolustuslinjaan. Laitapuolustajista myös Andy Wilkinson, Danny Higginbotham ja Danny Collins sekä yleismies Danny Pugh pääsevät tositoimiin Britannia Stadiumilla.

Yhden miehen peliaika on sen sijaan vähenemään päin. Kokenut tanskalaisvahti Thomas Sørensen joutui kesken kauden tekemään tilaa nuorelle Asmir Begovicille, joka aloitti tolppien välissä kaikkiaan 28 kertaa. Näillä näkymin Begovic on aloittava veräjänvartija myös alkavalla kaudella.

Tällä kaudella Stoken pelimäärä lisääntyy, sillä joukkue selviytyi mukaan Eurooppa-liigaan. FA Cupin loppuottelu päättyi niukkaan tappioon, mutta paikka eurokentille aukesi finaalivastustaja Manchester Cityn päästyä mukaan Mestarien liigaan.