Baseball-kausi käyntiin dopingin varjostamana

Yhdysvaltain kansallispelin baseballin ammattilaissarja MLB:n kausi pyörähtää liikkeelle tiistaina, jolloin Tampa Bay Devil Rays ja New York Yankees iskevät kauden avausottelun Tokiossa Japanissa.

Joukkueet pelaavat vielä keskiviikkona japanilaisyleisön ihmeteltävinä, mutta toden teolla kausi alkaa Yhdysvalloissa vasta ensi viikolla.

Alkavalle kaudelle on luvassa mielenkiintoisia tapahtumia, kuten lajin supertähden Barry Bondsin nousu yhä ylemmäs kaikkien aikojen kunnaritilastossa tai liigan kalleimman pelaajan Alex Rodriguezin ensiesiintyminen Yankeesin tarunhohtoisessa univormussa.

Vaikka kaudesta on luvassa kiinnostava pelillisesti, median ja kannattajienkin suurin huomio kohdistuu kuitenkin lajin yllä vellovaan dopingkeskusteluun.

Bondsin ohella myös Jason Giambi ja Gary Sheffield ovat lajin tähdistä vedetty mukaan amerikkalaisurheilua piinaavaan "designsteroidi" THG:n skandaaliin. Kolmikon lisäksi baseball-pelaajista myös Marvin Benard, Benito Santiago ja Randy Velarde saivat kaikki tämänhetkisten arvelujen mukaan kiellettyjä steroideja kalifornialaisesta Balco-laboratoriosta.

Kaikkien aikojen kunnarilistalla San Francisco Giantsissa pelaava Bonds, 39, nousee kolmanneksi kauden kolmannella kunnarillaan. Edellä ovat sen jälkeen enää legendaariset Hank Aaron ja Babe Ruth. Niinpä Bondsin sotkeutuminen steroidi-hässäkkään on katkera pala liigalle.

MLB on viime vuosina noussut 1990-luvun alkupuolen alhostaan jälleen jenkkien urheilusuosikiksi pitkälti juuri lihaskimpuiksi, rehellisesti tai ei, paisuneiden kunnarilyöjien ansiosta.

Median ja fanien protestoinnin jälkeen asiaa aikaisemmin hyssytellyt MLB:kin on havahtunut dopingongelmaan. Pelaajien kunnollinen testaus on kuitenkin vielä pitkälti utopiaa liigassa, joka saa taistella voimakkaasti pelaajien oikeuksia puolustavaa pelaajayhdistystä vastaan pitkään ja hartaasti pienemmissäkin asioissa. Todellista muutosta pelaajien dopingtestaamiseen ei ole vielä näköpiirissä, joten "huijauksen" avulla tehdyt suoritukset saavat jatkossakin vielä varjoa ja epäilyä ylleen.

Yankees suosikki

Käyttävät pelaajat dopingia tai ei, kausi joka tapauksessa alkaa. Suurin suosikki on jälleen kerran liigan suurimman budjetin omaava New York Yankees, jolla on näytettävää viime vuoden finaalitappion jälkeen.

Bondsin ohella viime vuonna MLB:n arvokkaimman pelaajan palkinnon voittaneen Rodriguezin ohella joukkue hankki talvella voimalyöjä Sheffieldin sekä syöttäjät Kevin Brownin ja Javier Vazquezin, joten tähtiä jo ennestään vilissyt joukkue on paperilla todella kova.

Yankees saa omassa liigassaan (American) eniten haastetta Boston Red Soxilta, joka pisti verivihollisensa tiukille viime vuoden pudotuspeleissä. American-liigan muista joukkueista ei vastusta kaksikolle löytyne, joten verivihollisten keskinäinen kilpajuoksu on MLB:n toisen puoliskon kiinnostavuutta ylläpitävä tekijä.

National-liigassa suosikin paineet ovat Chicago Cubsilla, jolla on riveissään huippusyöttäjien Mark Priorin ja Kerry Woodin ohella myös yksi kritisoiduista lihaskimpuista, Sammy Sosa.

Chicagon haastaa tiukimmin Houston Astros, joka teki kovan kaappauksen hankkimalla Yankeesista kokeneen syöttäjäkaksikon Roger Clemens-Andy Pettitte. Viime vuonna Yankeesin MLB:n loppuottelusarjassa World Seriesissä yllättäneen Florida Marlinsin ei enää odoteta kipuavan mestaruustaistoon.

STT-AP-YLE