Stoken rahahanat eivät enää avaudu yhtä hövelisti

Valioliigan suoraviivaisinta peliä pelaava Stoke tekee liian vähän maaleja, mutta uusia vahvistuksia hyökkäyspäähän ei taida olla tiedossa. Omistaja Peter Coates ei nimittäin enää aio avata rahahanoja yhtä hövelisti kuin viime vuosien aikana.

Tony Pulis ja lippalakki - tuttu näky Englannin kentillä. Kuva: EPA

Vuonna 2008 jalkapallon Englannin Valioliigaan kivunnut Stoke City alkaa olla jo keskikastin vakiokalustoa sarjataulukossa. Kovin kaunista Tony Pulisin miehistön peli ei vieläkään ole, mutta ei ole kyllä itse kaupunkikaan.

Stoke pelaa liigan suoraviivaisinta peliä ja tekee aina kauden mittaan paljon maaleja erikoistilanteista. Viime kaudella joukkueen voitettua lyhytsyöttöpeliin nojaavan Swansean Pulis vitsaili, että Britannia Stadiumin yleisö kyllästyisi katsomaan yhtä hidasta jalkapalloa kuin mitä vastustaja esitti. Kovaääninen kotiyleisö on juuri yksi Pottersin suurimmista voimavaroista, ja Stoke on yksi epämiellyttävimmistä paikoista vierailla.

Lippalakkipäinen Pulis oli keväällä sitä mieltä, että kausi 2011-2012 oli toistaiseksi joukkueen paras korkeimmalla sarjatasolla. Esimerkiksi Eurooppa-liigassa tie vei aina pudotuspeleihin asti. Manageri on kuitenkin varmasti kiinnittänyt huomiota siihen, että Stoke teki viime kaudella kaikista joukkueista vähiten maaleja (36) Valioliigassa. Uusia huippuhankintoja kärkeen ei taida olla tulossa, sillä omistaja Peter Coates ei aio enää avata rahahanoja yhtä hövelisti kuin viiden-kuuden edellisen vuoden aikana.

Hyökkäyksessä yksi managerin luottomiehistä on Irlannin paidassa kesän EM-lopputurnauksessa viilettänyt Jon Walters, jolle on kertynyt runsaasti minuutteja kahden viime kauden aikana. Vasta vanhemmalla iällä pääsarjatasolla läpi lyöneen 28-vuotiaan Waltersin maalimäärät eivät isossa kuvassa päätä huimaa, ja faneilta on tullut kritiikkiäkin, mutta ikitaistelija antaa aina kaikkensa kentällä ja on ikävä vastustaja nimekkäillekin puolustajille.

Erilaisen vaihtoehdon tarjoaa ammattilaisuransa seitsemännessä seurassa pelaava kaksimetrinen Peter Crouch, jonka vahvuudet ovat luonnollisesti pääpelissä ja erikoistilanteissa. Potkutekniikkakin on kunnossa, ja siitä kertoo uskomaton volleymaali viime maaliskuussa Manchester Cityn verkkoon. Crouchin osuma valikoitui odotetusti Stoken vuoden maaliksi, mutta sen lisäksi kymmenen miljoonan punnan kärkimies valittiin seuran Vuoden pelaajaksi.

Hyökkääjistä kesän 2011 hankinta Cameron Jerome on ajautunut lähinnä rotaatiopelaajan rooliin, kun taas Kenwyne Jonesin vastuu on pudonnut merkittävästi. Jos käsky käy kentälle, he pääsevät nauttimaan erinomaisten laitureiden Matthew Etheringtonin ja Jermaine Pennantin tarjoilusta. Näille kaivattua kilpailua tuo Wolverhamptonista hankittu Michael Kightly.

Keskikentällä fanit odottavat paljon hondurasilaiselta Wilson Palaciosilta, jonka avauskautta Stokessa varjosti ikävä polvivamma. Peruspuurtajista minuutteja kertyy Dean Whiteheadille ja irlantilaiselle Glenn Whelanille, joihin valmennusjohdon on helppo luottaa. Heinäkuussa 36 vuotta täyttänyt sivurajaheittospesialisti Rory Delap jatkaa Stoken riveissä ainakin yhden kauden ajan, mutta hänen peliaikansa on vähentynyt viime aikoina. Uusi mies on Rangersin jättänyt Jamie Ness, 21.

Toppariosasto on yhä vahva, vaikka Jonathan Woodgate päätti palata takaisin Middlesbrough’n miehistöön. Kauden avauksesta sivussa lienevän Robert Huthin solmima jatkosopimus oli iloinen uutinen kaikkien osapuolten kannalta, sillä maalivainustaankin tunnettu saksalainen on todella iso pelaaja Stokelle. Vierellä pelaa 24-vuotias kapteeni Ryan Shawcross, ja tarvittaessa Pulis voi käyttää kokenutta Matthew Upsonia.

Vasemman laitapuolustajan tontilla on häärinyt Marc Wilson, joka tunnetaan paremmin keskikenttäpelaajana. Oikealla laidalla puolestaan edukseen on esiintynyt 23-vuotias Ryan Shotton, joka on lähes Delapin veroinen sivurajaheittäjä. Samasta pelipaikasta taistelee Andy Wilkinson, joten Shotton nostetaan tarpeen mukaan keskikentälle.

Bosnialaisjätti Asmir Begovic on parin viime vuoden aikana lähtenyt kauteen Stoken ykkösmaalivahtina. Hän on lähtökohtaisesti mies paikallaan, mutta esimerkiksi hiljattain tulleen heikomman jakson myötä penkki kutsui, ja kokenut tanskalainen Thomas S_ø_rensen sai tilaisuutensa. Nyt S_ø_rensen on jättänyt maajoukkueen ja toivoo sen auttavan hänen asemiaan seurajoukkueessa.