Näkökulma: NHL:n luunkova dynastia

Nykymuotoisessa NHL:ssä ei todennäköisesti enää koskaan nähdä Montrealin, Toronton tai Edmonton kaltaisia Stanley Cup -putkia. Sen vuoksi Los Angelesin kaksi mestaruutta kolmen vuoden sisään on äärimmäisen kova suoritus, kirjoittaa Sami Laine.

Persoonallisista kommenteistaan tunnettu Darryl Sutter on Kingsin menestyksen takana. Kuva: AFP / Lehtikuva

Los Angeles Kings vaipui NHL-kauden 1992–1993 jälkeen lähes 20 vuoden kurimukseen. Kesän 1993 Stanley Cup -finaalit olivat historiaa ja edessä olivat seurahistorian ehkäpä vaikeimmat ajat.

Kings taapersi pudotuspelien ulkopuolella kaudet 1993–1997 sekä 2002–2009. Sen jälkeen kurssi kääntyi pikkuhiljaa. Suurin syy siihen oli mies nimeltä Dean Lombardi.

Lombardi oli tehnyt rohkeita, määrätietoisia ja lopulta menestyksekkäitä päätöksiä San Jose Sharksin general managerina. Lombardi sai kuitenkin Sharksin toimistosta potkut vuonna 2003, minkä jälkeen hän työskenteli kykyjenetsijänä Philadelphialle ennen liittymistään Los Angeles Kingsin peräsimeen kolme vuotta myöhemmin.

Lombardin alku Los Angelesissä oli takkuinen. Kingsiä valmensi vuosina 2006–2011 peräti viisi eri valmentajaa ja joukkue ylsi takaisin pudotuspeleihin vasta keväällä 2010. Seuran puheenjohtajan ja general managerin työ oli kuitenkin vasta alussa.

Valmentajavelho aisapariksi

Lombardi on käyttänyt Los Angelesissä samaa rakennustapaa kuin aikoinaan San Josessa. Hänen joukkueessaan täytyy olla sekä nuorta lahjakkuutta että veteraanien tuomaa kokemusta. Lombardi varasi vuosina 2006­–2010 Kingsiin muun muassa Trevor Lewisin, Alec Martinezin, Dwight Kingin, Drew Doughtyn, Slava Voinovin, Kyle Cliffordin ja Tyler Toffolin.

Tärkein palanen menestyspalapelissä oli kuitenkin persoonallinen Darryl Sutter.

Parin seuraavan vuoden aikana kärsivällisesti mutta määrätietoisesti työskennellyt Lombardi hankki pelaajakaupoilla Kaliforniaan Mike Richardsin, Dustin Pennerin ja Jeff Carterin. Jokainen edellä mainituista pelaajista on ollut tärkeä palanen seuran menestystarinaa.

Kun Kingsillä oli jo valmiina riveissään Dustin Brownin ja Jonathan Quickin kaltaiset kulmakivet, alkoi joukkue olla valmis paluuseen huipulle. Tärkein palanen menestyspalapelissä oli kuitenkin persoonallinen Darryl Sutter, jonka Lombardi hankki Los Angelesiin päävalmentajaksi joulukuussa 2011 Terry Murrayn tilalle.

Tulosta tuli heti samalla kaudella. Sutter sai jokaisesta pelaajastaan kaiken irti tärkeimmillä hetkillä ja taktikkovelho pystyi lopulta nostamaan alisuorittaneen joukkueen mestariksi. Häikäisevän Kingsin paluusta huipulle teki se, että joukkue ylsi ensimmäisellä mestaruuskaudellaan pudotuspeleihin viimeisenä joukkueena.

Uskomaton tilasto

Kingsin historian ensimmäinen Stanley Cup oli Sutterin ja Lombardin yhteistyölle vasta alkua. Los Angeles on pelannut viimeisen kolmen vuoden aikana pudotuspeleissä 64 ottelua, joista joukkue on voittanut 41.

Mestaruuksiensa välissä Kings pelasi viime kaudella konferenssifinaaleissa. Se on viimeisen 14 vuoden aikana Detroit Red Wingsin lisäksi ainut NHL-seura, joka on pystynyt kyseiseen suoritukseen. Nyky-NHL:ssä Kingsin lähihistoriaa voi hyvällä omallatunnolla kutsua dynastiaksi.

Mestaruuksiensa välissä Kings pelasi viime kaudella konferenssifinaaleissa. Se on viimeisen 14 vuoden aikana Detroit Red Wingsin lisäksi ainut NHL-seura, joka on pystynyt kyseiseen suoritukseen.

Tämän takana on NHL:n laadukkain urheilujohtaminen. Lombardille ja Sutterille tulitukea johtoportaassa antavat  Kings-legendat Luc Robitaille ja Rob Blake sekä kokenut Jack Ferreira.

Kings-johto on jatkanut samalla tiellä, jolla menestyksekäs yhteistyö alkoi kolme vuotta sitten. Tänä vuonna Lombardi hankki pudotuspelien kynnyksellä Marian Gaborikin, joka puhkesi kukkaan ratkaisuhetkillä. Nuorina pyssyinä ratkaiseviin rooleihin ovat nousseet Tyler Toffoli ja Tanner Pearson. Hienoa Kingsin tarinassa on joukkueen rakennuttaminen selvästi NHL:n palkkakaton alle.

Kingsin menestystarina on nojannut erinomaiseeen lahjakkuuden tunnistamiseen sekä kokemuksien hyödyntämiseen. Kuuluisasta kiekkosuvusta oleva Sutter, 55, oli pelaajaurallaan Chicagossa kahdeksan kertaa pudotuspeleissä, kun taas valmennusuralla playoff-visiittejä on nyt peräti 16.

Sutter on vuosien varrella kerännyt voimavaroja, jotka tuottavat nyt vanhemmalla iällä hedelmää päävalmentajana. Los Angeles Kings oli kaudella 2013-14 yksi NHL-historian kovimmista joukkueista, joka nousi voittoihin ällistyttävillä tavoilla. Taistelevaa ja periksiantamatonta joukkuetta ei hetkauttanut mikään. Kruununa oli seurahistorian toinen Stanley Cup.

Dynastian jatkumista myös tulevina vuosina puoltaa se, että Stanley Cup -miehistöstä jopa 18 pelaajan sopimus jatkuu myös mestaruuden jälkeen. Työ on ollut raskasta mutta pitkäjänteistä. Kings on palannut NHL:n huipulle pysyäkseen myös siellä.