1. yle.fi
  2. Urheilu
  3. urheilu

Jokerit on divisioonansa kakkonen

Vain Pietarin SKA erottaa Jokerit divisioonansa voitosta. KHL:n "eurodivisionassa" keskikasti on vaikea arvotettava, sillä latvialaisten, kroatialaisten, valkovenäläisten ja slovakialaisten lähtökohdat ovat lopulta varsin tasaiset.

SKA:n muuri on vaikea läpäistävä. Kuva: Lehtikuva

Lähtöasetelmat KHL:n Bobrov-divisioonassa osoittavat, miten laadukkaan joukkueen Jokerit on saanut debyyttikaudekseen koottua. Helsinkiläiset eivät ole divisioonansa ykkösjoukkue, mutta tässä tapauksessa divisioonahopea ei ole häpeä. Ykköspaikan kaiken järjen mukaan nappaava SKA kun on paitsi konferenssinsa voittajaehdokas, niin tyrkyllä myös mestariksi.

Yltiöpäisen varakkaalle SKA:lle alkava kausi on korkea aika lunastaa paikka KHL:n eliitissä myös menestyksen puolesta. KHL:ää on pelattu jo kuuden kauden ajan, mutta Pietarissa ei ole vieläkään päästy juhlimaan Gagarin Cupia – tai edes KHL:n finaaleihin.

Runkosarjassa SKA on menestynyt niin kuin budjetti sopii olettaa. Viideltä viime kaudelta plakkarissa on yksi ykköspaikka ja kolme kakkossijaa. Mukana on myös pettymyksellinen seitsemäs sija kaudelta 2010-2011. Pettymykset ovat tulleet pietarilaisille yllättävän tutuiksi. Joukkueeseen tehdään suuria panostuksia, mutta päätavoite, tai oikeastaan ainoa oikea tavoite, ei ole vieläkään toteutunut.

Viime keväänä SKA näytti lupaavia merkkejä murskatessaan TsSKA:n konferenssipuolivälierissä suoraan neljässä ottelussa. Toinen kierros Lokomotovia vastaan oli vähemmän mairitteleva ja taival päättyi jälleen ennenaikaisesti.

– Kesällä tehtiin isoja muutoksia ja nyt kaikki tietävät, mitä pitää tehdä tavoitteemme saavuttamiseksi, Kovaltshuk sanoi Yle Urheilulle heinäkuun lopussa, kun joukkue leireili Suomessa.

Jukka Jalonen sai väistyä päävalmentajana ja puikkoihin astui maajoukkueesta tuttu Vjatsheslav Bykov. SKA teki jatkosopimukset avainpelaajiensa kanssa ja hankki täsmävahvistuksia KHL-seurojen joukosta tahtomattaan pudonneiden Spartakin ja Donbassin pelaajalistoilta. Mukaan tulivat esimerkiksi Jimmie Ericsson, Anton Belov ja Jevgeni Dadonov, jotka saivat kiitettävästi vastuuta jo harjoitusotteluissa.

Lopputulos ei ole yllättävä, vaan varsin tuttu. SKA:lla on vahva kokoonpano, kovan luokan valmentaja ja rahaa lisävahvistuksiin riittää. Kovaltshuk ei edes yritä peitellä sitä tosiasiaa, ettei joukkue voi tavoitella kuin vuorenhuippua.

– En ole voittanut seuratasolla paljoa, joten tämän vuoden tavoitteeni on Gagarin Cup. Meillä on kaikki tarvittava sen saavuttamiseksi, joukkueen kapteeni ennakoi.

Entistä tasaisempi keskikasti

Vaikka Jokerien, kuten useimpien muidenkin, budjetti kalpenee SKA:n rahakasojen rinnalla, on Helsingissä koottu äärimmäisen kilpailukykyinen joukkue. Bobrov-divisioonan sisällä Jokerien pitäisi lähtökohtaisesti olla kristallinkirkas suosikki kakkospaikalle. Taaempana lopuista sijoituksista väännetään tasaisesti.

Viime vuonna debytoinut Medvescak taisteli viime metreille divisioonan kakkossijasta, mutta taipui lopulta täpärästi Lev Prahalle ja Riian Dinamolle. Täksi kaudeksi zagrebilaiset heikentyivät, ainakin paperilla. Pitää kuitenkin muistaa, että tilanne oli pitkälti yhtä arvaamaton vuosi sitten. Syy on Medvescakin pelaajapolitiikassa: pienellä budjetilla pelaava joukkue kun hankkii halvalla pistetykkejä AHL:stä, jonne juuttuneet taiturit tarttuvat mielellään eteläisen Euroopan lämmöstä tulevaan palkkatarjoukseen.

Medvescakin harjoitusotteluvastustajat eivät olleet kovimmasta päästä. Kroatialaiset pyrkivät säästämään kunia jo kesällä, joten ohjelma täytettiin lähinnä ylikansalliseksi laajentuneesta Itävallan EBEL-sarjasta tutuilla joukkueilla. Kustannusten minimoimiseksi kaikki ottelut pelattiin vieläpä vieraskentällä suhteellisen lyhyiden matkojen päässä. Siitä huolimatta tulokset olivat heikkoja: Medvescak hävisi Itävallan, Saksan ja Tshekin liigojen joukkueille, huippunöyryytyksenä 0-5-tyrmäys Slavia Prahan käsittelyssä. Lopulta hanat kuitenkin näyttivät aukeavan syyskuun kynnyksellä, kun Medvescak tykitti kiekon Klagenfurtin verkkoon kuusi kertaa.

Viime vuonna pohjoisamerikkalaiset olivat Kroatiassa muutenkin vahva teema. Medvescak hankki AHL-miesten lisäksi Euroopassa tasonsa todistaneita pelaajia. Joukkueen kärjen muodostivat Jonathan Cheechoo, Ryan Vesce ja Matt Murley. Tällä kaudella koko kolmikko pelaa muualla. Cheechoo ja Vesce saivat huhujen mukaan tasoonsa nähden jokseenkin mottipäiset tarjoukset Minskistä, Murley puolestaan vaihtoi Slovan Bratislavaan. Kaikki siis jatkavat kuitenkin samassa divisioonassa.

Lompakkoaan ahkerasti availlut Minskin Dinamo onkin noussut ennakkoasetelmissa vähintään Medvescakin rinnalle, ehkä jopa hieman edelle. Tasonnosto on merkittävä siihen nähden, että valkovenäläisjoukkue on viime vuosina totuttu näkemään yleisötilastojen kärjessä, mutta sarjataulukon hännillä. Viime kaudella Minsk keräsi kolmanneksi vähiten pisteitä koko KHL:ssä ja voitti vain 17 kertaa.

Dinamon kärki meni viime kauteen nähden uusiksi. Pitkään Minskissä viihtynyt ja maajoukkueen edustusoikeudenkin juuri saanut Geoff Platt lähti kesken viime kauden. Pistepörssin viidestä parhaastakin jäljellä on vain maajoukkuelegenda Aleksei Kaljuzhni, joka on itseoikeutetusti joukkueen kapteeni. Tilalle tuotiin Vesce ja Cheechoo sekä harjoituspeleissä pirteästi pelaillut Paul Szczechura. Puolustuksen avuksi kärrättiin SM-liigassa vakuuttanut Nick Bailen, joka sai saman tien myös maan kansalaisuuden.

Minskin ja Medvescakin perässä on juuri Riian Dinamo, joka nipisti Bobrov-divisioonan kolmossijan itselleen viime kaudella viimeisellä runkosarjakierroksella. Moni asia ei ole muuttunut: Artis Abols aloittaa jo kolmannen kautensa päävalmentajana ja kokoonpano on yhä pitkälti Latvian maajoukkueen kaartia. Ulkomaalaispelaajia on tällä hetkellä viisi, ja heistäkin kaksi - Milan Jurcina ja Pjotr Schastlivy - try-outilla. Testaamalleen tshekkikaksikolle Vladimir Ruzicka - Josef Hrabal joukkue näytti ovea elokuussa.

Mielenkiintoisin lisäys on taskukokoinen kanadalaispuolustaja Chay Genoway, joka on yltänyt AHL:ssä parhaimmillaan lähes 40 pisteen kausiin. Genowaylla riittää työsarkaa, sillä latvialaislegenda Sandish Ozolonsin lopetettua ja tehopakki Mat Robinsonin karattua Moskovaan on Riian takalinjoilla liian monta kysymysmerkkiä. Joukkue on heikentynyt myös kokonaisuutena, sillä menetyksiä on hyökkäyksessä laadullisesti sitäkin enemmän: selkeä ykköstykki Kyle Wilson lähti muille maille, kuten myös 17 maalia iskenyt Szczechura.

Riian onneksi kokenut slovenialaisässä Marcel Hossa jatkaa. Wilson ja Hossa pitkälti kannattelivat joukkuetta viime kaudella, joten uuden tutkaparin muodostaminen olisi elintärkeää. Muista jäljelläolevista pelaajista viime kauden tehokkain on Mike Indrasis, jonka pistesaldoksi jäi 35. Tämä kaksikko onkin ollut harjoitusotteluissa hyökkäyspelaamisen sydän. Elleivät tehot jatku, alkaa Slovan Bratislava nopeasti hengittää latvialaisten niskaan.

Slovanin iskukyky arvoitus

Slovan oli viime kaudella väliinputoajan asemassa. Ammukset eivät riittäneet pudotuspelipaikoille, mutta konferenssin häntäpään kolmikko Spartak–Vitjaz–Minsk jäi turvallisen matkan päähän. Slovakialaisseura lähtee kolmanteen KHL-kauteensa ja kesällä liikennettä riitti, lähinnä sisäänpäin. Legendaarinen Miroslav Satan laittoi hokkarit naulaan, mutta kokemusvaje paikattiin hankkimalla Johan Backlund maalille, Kurtis Foster puolustukseen ja Ladislav Nagy hyökkäykseen. Lisäksi seura antaa näyttöpaikat muiden muassa slovenialaisparille Rok Ticar – Ziga Jeglic, joka kiusasi isompiaan kevään 2013 MM-kisoissa Tukholmassa.

Viime kaudella vain yksi Slovanin pelaaja ylitti 30 tehopisteen rajan, ja nyt hänkin on häipynyt. Kysymys kuuluukin, keistä on ottamaan tarvittava harppaus, jota Bratislavan nousu lähemmäs konferenssin kahdeksan kärkeä edellyttää? Joukkueessa ei ole yhtäkään varmaa pistetykkiä. Kovimmat näytöt lienevät Murleyllä, joka ylsi Medvescakissa 16 maalin kauteen. Maajoukkuemies Tomas Surovy on kyennyt puolen pisteen ottelutahtiin, mutta Slovanilla saattaa äkkiä olla enemmän miehiä puolustajien kuin varsinaisen pistepörssin kärjen tuntumassa.

Atlant Mytishtshin kohtalona on jäädä divisioonan pohjalle. Vastaava tulos saattaa odottaa myös koko läntistä konferenssia tarkastellessa. Viime kaudella pudotuspelien ulkopuolelle jääneen joukkueen pelaajistossa riitti vaihtuvuutta ja pois lähtivät muiden muassa Janne Niskala, Juha-Pekka Haataja ja Jevgeni Artjuhin.

Vain neljä pelaajaa ylitti viime kaudella 20 tehopisteen rajan Moskovan alueen pikkuseurassa. Sisäisen pistepörssin voitto meni Aleksandr Kadeikinille vaivaisella 23 pisteen saldolla. Atlantin onneksi sentään viime kauden tehokkain nelikko jatkaa seurassa myös tänä talvena, joten ehkä jatkuvuus osoittautuu voiton avaimeksi.

Uusista hankinnoista mielenkiintoisimmat tulivat puolustukseen. Ondrej Nemec lukeutuu Tshekin maajoukkueen luottomiehiin ja siirtyi Atlantiin, kun Lev Praha joutui jättäytymään pois tulevalta kaudelta. Yhtä lailla kokenut Matt Gilroy puolestaan siirtyy seuraan Florida Panthersin organisaatiosta, jossa amerikkalaispakki pelasi vielä viime kaudella 16 NHL-ottelua. Suomalaisväriä tuo maalivahti Atte Engren.