Puoli miljoonaa pois budjetista - Blues onnistui kesän markkinoilla

Talousvaikeudet vaikeuttivat Espoo Bluesin joukkueen rakentamista, mutta Espoossa on silti saatu kasaan laadukas ryhmä.

Kuva: Hannu Rainamo

**Pelaajasiirrot: **Eetu Laurikaisen siirtyminen NHL:ään ja Jani Niemisen lähtö SaiPaan jättivät isot saappaat täytettäviksi Bluesin maalivahtiosastolle. Hyökkäyksen kärjestä Miro Aaltonen suuntasi Kärppiin, Bracken Kearns Pohjois-Amerikkaan ja Stefano Giliati KHL:ään.

Viime kaudella viidenneksi yltänyt espoolaisryhmä on kuitenkin kokonaisuutena pysynyt hyvin kasassa. Uusista hankinnoista mielenkiintoisimpia ovat JYPistä saapunut ja läpimurtoa tällä kaudella hakeva Markus Poukkula sekä maalivahti Christian Engstrand, joka pelasi viime kaudella Itävallan liigassa.

Harjoitusottelut: Bluesin harjoitusottelut sujuivat jokseenkin laskusuuntaisesti. Komein voitto tuli heti avauksessa, jossa Pietarin SKA kaatui maalein 5-4 Peter Tiivolan hattutempun avustuksella. Muutamaa päivää myöhemmin Blues voitti Sportin, mutta sen jälkeen espoolaiset kärsivät tappiot SaiPalle kahdesti ja HIFK:lle kertaalleen. Tiivola jatkoi maalitehtailua vielä CHL:ssä, missä Blues voitti vain yhden ottelun, mutta eteni silti jatkoon.

Valttikortit: Kearnsin lähdön myötä Bluesin kakkosketjun sentterin ruutu on vielä avoinna. Näillä näkymin ehdokkaita on peräti kolme, kun Tiivola tehokkaiden harjoitusotteluiden myötä on noussut Jussi Makkosen ja Siim Liivikin haastajaksi. Ykkössentterin viitta on tiukasti Kim Hirschovitsin harteilla, ja kokenut hyökkääjä löytyy jälleen SM-liigan pistepörssin kärkikahinoista.

Bluesin kokoonpano ei ole säkenöivä, mutta tasaisen lupaava. Kantolan on kyettävä vastaavanlaiseen maalintekoon kuin viime syksynä, jotta tehot eivät lepää yksin Hirschovitsin pyörittämän ylivoiman varassa. Poukkulalta odotetaan nousua laajaan tietoisuuteen ja kärkiketjujen laituripaikoille ovat tyrkyllä myös Eero Somervuori ja Ville Korhonen. Nämä eväät riittävät vähintään kahteen hyvään hyökkäysketjuun, jolloin Roope Talajan, Jari Sailion ja Ilmari Pitkäsen kaltaiset nimet saavat toteuttaa itseään karkeammissa rooleissa alaketjuissa.

Puolustukseen saadaan hyvä kuusikko. Avainpelaaja Olli Malmivaara joutui sivuun harjoitusotteluista, kun epäonnisessa tilanteessa harjoituksissa joukkuekaverin luistin viilsi ranteesta valtimon auki. Tämän hetken tietojen mukaan Malmivaaran pitäisi kuitenkin palata kaukaloon runkosarjan alussa. Myös Kalle Kaijomaa kärsi loppukesästä vammasta, mutta palasi peleihin jo CHL:ssä. Kokeneen parivaljakon lisäksi espoolaispakiston rungon muodostavat läpimurron viime kaudella tehnyt ja Bluesin ylivoimalla erinomaisesti suoriutunut Otso Rantakari sekä kokeneet Mikot Kuukka ja Kukkonen.

Kompastuskivet: Maalivahtiosasto on vaikea arvioitava. Bluesilla on luukullaan sinänsä positiivinen kilpailutilanne, sillä Kaapo Kähkönen tuskin antaa ykköstorjujan ruutua Engstrandille helpolla. Ruotsalainen pelasi pari vuotta sitten erinomaisen kauden SHL:ssä, mutta eksyi sittemmin erikoiselle tielle.

Se on kuitenkin hyvä uutinen, että veskarit ovat oikeastaan Bluesin ainoa ongelmakohta ja harjoitusotteluissa heidänkin otteensa ovat olleet hyviä. Muilta osin joukkue on hyvässä kuosissa - varsinkin kun huomioidaan vaikean taloustilanteen aiheuttamat budjettirajoitteet - ja Jyrki Ahon käsissä kandidaatti kuuden joukkoon.

**Arvio: **Pudotuspeleihin ylemmästä keskikastista.