Vaahteraliigan keltanokka yllätti isotkin nimet – mestaruushaaveita elätellään kuopiolaisleirissä tosissaan

Tämän kesän runkosarjaotteluista Steelers on hävinnyt vain kaksi, joista kummatkin hallitsevalle mestarille Helsinki Roostersille.

Kuopio
Tino Ndongo kantaa palloa
Laitahyökkääjä Tino Ndongo kuvassa oikealla.Jari Turunen

Jenkkifutisseura Kuopio Steelersin matka Suomen korkeimmalle sarjatasolle Vaahteraliigaan on ollut varsin nopea.

Kun vielä kolme vuotta sitten joukkue pelasi 2. divisioonaa kaavaillen sarjanoususta, nyt mestaruushaaveita elätellään kuopiolaisleirissä tosissaan. Joukkue on varmistanut paikkansa Vaahteraliigan välierissä ensimmäisellä liigakaudellaan.

– Kyllä meillä jo ennen tämän kauden alkua oli vahva luottamus tähän porukkaan. Me ei haluttu joukkueelle asettaa menestyspaineita, eikä huudeltu niistä ulos päin, päävalmentaja Pekka Utriainen kertoo.

Tämän kesän runkosarjaotteluista Steelers on hävinnyt vain kaksi, joista kummatkin hallitsevalle mestarille Helsinki Roostersille.

Tappioista huolimatta joukkue varmisti välieräpaikkansa jo toiseksi viimeisessä runkosarjaottelussa. Syyskuussa pelattavassa kamppailussa vastaan asettuu sarjassa kolmanneksi sijoittunut Wasa Royals. Liigassa on tällä kaudella kaikkiaan kuusi joukkuetta.

– Vaasassa on ollut kauden aikana paljon muutoksia pelaajistossa ja valmennuksessa, joten he ovat varmasti parhaimmillaan. Kova peli tästä välieräottelusta tulee, Utriainen ennakoi.

Kuopiolaisten iskukyky on erityisesti hyökkäyksen monipuolisuudessa. Heitto- ja juoksupeli kulkevat kummatkin tehokkaasti, mikä aiheuttaa vastustajan puolustukselle harmaita hiuksia.

Palloa ovat kantaneet ansiokkaasti yhdysvaltalaispelaaja Justin Bell ja Aku Uotila. Heittohyökkäyksessä yhdysvaltalaispelinrakentaja Seth Peters on tavoittanut useasti Tino Ndongon, Johannes Jauhiaisen ja isobritannialaistaituri Charles Wortin.

Heikkouksiakin löytyy. Puolustuksella on vielä petrattavaa, sillä päästettyjä pisteitä on toiseksi eniten sarjassa. Kuitenkin kirkkaimpana tähtenä on loistanut yhdysvaltalaisvahvistus Donovan Hayden, joka on kirjauttanut tähän asti itselleen peräti 72 taklausta. Tämä on eniten koko liigassa.

"Meidän laitahyökkääjien kehityksessä näkyy, että he ovat saaneet pelata amerikkalaispelinrakentajan kanssa"

Ulkomaalaispelaajat ovat tuttu näky myös Vaahteraliigassa. Steelersilä on tällä hetkellä seitsemän ulkomaalaisvahvistusta, joista kolme on Yhdysvalloista. Neljä muuta ovat tulleet Kuopioon Saksasta, Iso-Britanniasta, Puolasta ja Itävallasta.

– Ulkomaalaispelaajien merkitys on toki iso. Pelejä ollaan toki kesän mittaan voitettu, vaikka joku amerikkalaispelaaja on ollut poissa. Suurin syy menestykseemme löytyy kuitenkin kotimaisessa, paikallisessa pelaajatuotannossa. Ulkomailta tulevat pelaajat ovat sitten se kerma kakun päällä, päävalmentaja Utriainen summaa.

Steelers teki hiljattain kaksivuotisen jatkosopimuksen yhdysvaltalaispelinrakentaja Seth Petersin kanssa. Tämän mahdollisti pääsy maisteriopintoihin Itä-Suomen yliopistoon.

Jenkkifutisseura Kuopion Steelersin yhdysvaltalaispelaaja Seth Peters
Antti Karhunen / Yle

Pelinrakentaja on tuttu pelaajille ja yleisölle, sillä Peters on viihtynyt Kuopiossa toista vuotta jo ennen jatkopahvien kirjoittamista. Sopimuksen jatkuvuus on ollut tärkeää joukkueen ja pelaajien kehitystä katsoen.

– Meidän laitahyökkääjien kehityksessä näkyy, että he ovat saaneet pelata amerikkalaispelinrakentajan kanssa. Se on sellainen voimavara, joka motivoi omia pelaajia harjoittelun ja kehityksen osalta.

Peters pitää itsekin tärkeänä, että hän on päässyt harjoittelemaan ympäri vuoden suomalaisten laitahyökkääjiensä kanssa.

– Kuopiossa on todella lahjakkaita laitahyökkääjiä. Ympärivuotinen harjoittelu on tuottanut tulosta, Peters kertoo.

Kysyttäessä aikooko mies jäädä Suomeen vielä pidemmäksi aikaa, Peters vastaa naurahtaen savolaisen kiertelevään tapaan.

– Olen avoin kaikille mahdollisuuksille. Mahdotonta vielä sanoa tässä vaiheessa, mutta katsotaan sitten.