"Onnellisuushuuma on epäonnistunut tavoitteessaan" – Amerikkalaisen menestyskirjailijan mukaan onnen tavoittelusta kärsivät varsinkin nuoret

Elämässä on paljon muutakin tavoittelemisen arvoista kuin onnellisuus, sanoo kirjailija Emily Esfahani Smith.

onnellisuus
Asiat jotka kannattelevat ihmistä
Jyrki Lyytikkä / Yle

Tässä on jotain mätää, ajatteli Washingtonissa asuva kirjailija Emily Esfahani Smith pari vuotta sitten. Onnellisuusbuumi oli tuolloin huipussaan ympäri maailmaa. Vuodessa julkaistiin tuhansia onnellisuusoppaita ja onnellisuudesta tehtiin uskomattomat 10 000 tutkimusta.

Samaan aikaan masennuslääkkeiden käyttö lisääntyi Yhdysvalloissa räjähdysmäisesti.

– Onnellisuushuuma epäonnistui saavuttamaan tavoitteensa. Tutkimukset paljastivat asian surullisen ironian: onnellisuuden jahtaaminen tekee ihmisistä onnettomia, Smith sanoo puhelinhaastattelussa.

Ihmisen psyyke pyrkii tasapainottamaan äärimmäisiä tunteita, joten täydellisen onnen hetkiä seuraa tasaisempi arki, johon mahtuu myös ikäviä tunteita. Ihmisen voi olla vaikea hyväksyä vaikeampia tunteita, jos tavoitteena on jatkuva onnellisuus.

– Onnellisuus on tunne, joka tulee ja menee. Elämässä on paljon muutakin tavoittelemisen arvoista kuin onnellisuus.

Hyvän elämän salaisuus onkin elämän ja oman roolin kokeminen merkitykselliseksi. Emily Esfahani Smithiä merkityksellisyys kiinnosti niin paljon, että hän perehtyi aiheeseen perinpohjaisesti ja kirjoitti siitä kirjan.

Vuosi sitten ilmestynyt The Power of Meaning oli myyntimenestys. Nyt suomeksi käännetty Merkityksellisyyden voima tarjoaa tähän mennessä laajimman tieteellisen katsauksen merkityksellisyyttä koskevaan tutkimukseen.

Merkityksellisyys kateissa varsinkin nuorilta

Smithin mukaan onnellisuuden tavoittelu on erityisen vahingollista kahdelle ihmisryhmälle, joita olemme tottuneet pitämään onnellisina: nuorille ja toisaalta juuri eläkkeelle jääneille.

– Nuoruus on yksi elämän suurista siirtymävaiheista. Nuorilla on valtavat paineet pärjätä opiskeluissa ja työuran rakentamisessa. Heillä ei ole aikaa eikä sopivaa paikkaa, jossa miettiä mikä itselle oikeastaan on merkityksellistä.

Samaan aikaan nuori kuitenkin vasta etsii itseään ja paikkaansa maailmassa. Suuria päätöksiä voi joutua tekemään mutu-tuntumalta tai vanhempien painostuksesta. Ulkopuolelta tulevat paineet onnelliseen aikuisen elämään voivat Smithin mukaan murskata alleen merkityksellisyyden tunteen.

Onnellisuuden korttitalo
Jyrki Lyytikkä / Yle

Pahimmillaan nuorelle voi tulla tunne, ettei hänen elämänsä ole lainkaan oman näköinen. Siksi nuorilla pitäisi olla mahdollisuus pysähtyä miettimään, mitä he elämältään haluavat ja mitä hyvää he haluavat tehdä.

Hengähdystauon suorittamisesta antava välivuosi koulun jälkeen ennen jatko-opiskeluja ei siis ehkä olekaan huono idea.

– Yksi tärkeistä oppitunneista on myötätunnon ja empatian lisääminen elämään. Kun ottaa etäisyyttä itsekeskeiseen suorittamiseen, viihtyy paremmin elämässään.

Toinen tärkeä muutoskohta elämässä on eläkkeelle jääminen. Työstä pois jääminen vie monelta merkityksellisyyden tunteen. Lapsetkin ovat muuttaneet pois kotoa. Kun ne roolit, joissa ennen koki olevansa tarpeellinen, häviävät, on merkityksellisyys etsittävä eri asioista.

Omien uusien tavoitteiden pohtiminen auttaa löytämään elämästä merkityksen. Se onkin onnellisuutta paljon parempi hyvän elämän mittari.

Lakkaa vertailemasta itseäsi muihin

Yksi merkityksellisyyden vihollisista on vertailu muihin. On vaikea olla kadehtimatta, kun ystävät ja hehkuttavat sosiaalisessa mediassa onnellista elämäänsä toinen toistaan hienommilla aterioilla, onnellisilla perhekuvilla ja eksoottisilla matkoilla.

– Vertailu on osa ihmiselämää, mutta sen voi myös tietoisesti lopettaa, Emily Esfahani Smith kannustaa.

Arvostus ja kunnioitus, taulurivi
Jyrki Lyytikkä / Yle

Hän käy kirjassaan läpi vaikuttavan määrän tieteellisia tutkimuksia. Niiden mukaan merkityksellisyys koostuu neljästä osa-alueesta, jotka ovat yhteenkuuluminen, päämäärä, tarinankerronta ja itsensä ylittäminen.

Smith kehottaa miettimään, mitkä asiat omassa elämässä toteuttavat näitä osa-alueita. Mistään rakettitieteestä ei hänen mukaansa ole kyse.

– Haluan laskea merkityksellisyyden käsitteen alas jalustalta. Ei se ole isoja asioita. Ihmiset eivät vain huomaa pieniä, hyviä asioita ympärillään.

Merkityksellisyyttä voi lisätä hyvillä kohtaamisilla arjessa. Tervehdi naapuria, kysy työkaverin kuulumisia, ole läsnä lapsillesi. Myös ympärillä olevan kauniin luonnon huomaaminen tai itselle rakas harrastus tuovat elämään merkityksellisyyttä.

Jos on vuosikaudet tavoitellut turhaan onnellisuutta, voi merkityksellisyyden ajatus tuntua tylsältä ja jopa työläältä. Asennemuutos vie myös aikaa.

– Me elämme pikakorjauksen aikakautta. Hyvä elämä ei ole temppuja, vaan jotain paljon syvempää ja kestävämpää. Kunhan oppisimme arvostamaan ihan tavallista elämää, Smith toivoo.