Grönlannin jään alta löytyi jättikraatteri – asteroidissako syy ilmastonmuutokseen 12 800 vuotta sitten?

Grönlantiin pudonneen asteroidin teho oli monikymmenmiljoonainen Hiroshiman atomipommiin verrattuna ja kraatteriin mahtuisi Pariisi tai Washington.

asteroidit
Lentokone suuren jäätikön reunan yllä.
Tähän havainnekuvaan on yhdistetty tutkimusta tekevä lentokone ja todellinen tutkakuva.Nasa

Luoteis-Grönlannista on löytynyt valtava kraatteri, jonka perusteella Maahan putosi yksi suurimmista tunnetuista rauta-asteroidista jopa niin vähän aikaa sitten kuin viime jääkauden lopulla.

Kilometrin levyisen asteroidin putoamisesta on ehkä vain 12 000–13 000 vuotta, Kööpenhaminan yliopiston luonnonhistoriallisen museon (siirryt toiseen palveluun) johtaman kansainvälisen tutkimuksen tekijät arvelevat.

Jättimurikka teki 31 kilometriä leveän kuopan, jota tutkijat suhteuttavat sanomalla, että sinne uppoaisi Yhdysvaltain pääkaupunki ja yhtä lailla Ranskankin.

Hiawathan jäätikön törmäyskraatteri on yksi 25 suurimmasta, jotka maapallolta tunnetaan. Jäätiköiden alta ei ole aiemmin löydetty yhtä suurta putoamisjälkeä.

Miljoonien ydinpommin teho

Asteroidi ei ollut läheskään samaa luokkaa kuin se, joka teki selvää dinosauruksista ja suuresta osasta Maan muistakin asukeista 66 miljoonaa vuotta sitten, mutta Hiroshiman ydinpommiin verrattuna asteroidissa oli 47-miljoonakertaisesti energiaa.

Tulinen leimahdus näkyi 500 kilometrin päähän, ja tulipalloa saatteli kova jyrinä. Myös paineaalto tuntui satojen kilometrien päässä ja tuulet yltyivät yhtä voimakkaiksi kuin hurrikaani. Pitkäkestoisimpia ja laajimpia olivat kuitenkin ilmastovaikutukset.

Kraatteri on tähän saakka ollut piilossa Hiawathan jäätikön monisatametrisen jääkerroksen alla. Sieltä sen lopulta paljasti yhdysvaltalaisessa Kansasin yliopistossa (siirryt toiseen palveluun) kehitetty laajakaistapulssikompressiotutka.

Sopivasta kulmasta kraatteri näkyy selvästi

Tutkimuksessa käytettiin myös aineistoa, jota Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan ilmastontutkijat olivat keränneet sitten 1990-luvun lopun.

– Meillä on paljon tutka-aineistoa parilta viime vuosikymmeneltä. Jäätiköntutkijat laativat aineistojen yhdistelmästä kartan siitä, miltä Grönlanti näyttää jään alla, kertoo Kansasin yliopiston apulaisprofessori John Paden.

Tanskalaistutkijat huomasivat kartassa kraatterin kaltaisen painauman. Koska se on jäätikön laidalla, pyörylä on nähtävissä myös satelliittikuvissa.

– Kun aurinko on matalalla ja sopivassa kulmassa, se korostaa jäänpinnan laaksoja ja kukkuloita, ja silloin kraatteri näkyy kuvissa aivan kokonaisena, Paden kertoo.

Kaksi karttaa kraatterin sijaintipaikalta.
Hiawathan jäätikkö sijaitsee Grönlannin luoteiskulmalla. Oikeanpuoleinen kuva esittelee sulaveden reitin.Kansasin yliopisto

Professori Kurt H. Kjær Kööpenhaminan yliopiston luonnonhistoriallisesta museosta sanoo, että geologian mittapuussa kraatterin täytyy olla melko nuori. Jää on todella tehokas hiomaan moisen iskun jäljet, hän perustelee.

Vielä täsmentymättömän aikahaitarin yläpää on kolme miljoonaa vuotta.

Isku aiheutti lasittumista

Tutka- ja satelliittikuvien kertomaa vahvisti myös jäätiköstä virtaavan sulaveden kuljettaman maa-aineen tutkimus. Sedimentistä löytyi kvartsi- ja muita kiteitä, jotka tutkijoiden mukaan todistavat maaperään iskeytyneestä taivaankappaleesta.

Ajoitusta pyritään tarkentamaan tutkimalla kraatterin lähistöltä löydettyä aineista, jonka uskotaan sinkoutuneen asteroidin iskusta.

– Siitä on täytynyt lentää ilmakehään paljon ainesta, joka vaikutti ilmastoon ja sulatti ehkä paljon jäätä. Niinpä Grönlannin ja Kanadan väliseen Naresinsalmeen on täytynyt valahtaa runsaasti makeaa vettä, joka vaikutti meren virtauksiin koko alueella, Paden päättelee.

Mikäli niin todella kävi, lämpötilat putosivat rajusti etenkin pohjoisella pallonpuoliskolla. Se selittäisi yli tuhatvuotisen kylmän käänteen maapallolla, joka oli ollut karistelemassa jääkautta. Tuo nuoremmaksi dryas-kaudeksi kutsuttu jakso alkoi 12 800 vuotta sitten.

Kaksi satelliittikuvaa tutkimusalueesta.
Satelliittikuvat kertovat asteroidikraatterille tyypillisistä kohoumista. Oikeanpuoleiseen kuvaan on merkitty mustilla pisteillä roiskahtanut aines, joka kiinnostaa tutkijoita.Kansasin yliopisto

Kraatterihavainto antaa ponttia tiedeyhteisön kymmenen vuotta sitten virinneelle kiistalle siitä, oliko nuoremman dryasin aiheuttaja asteroidi vai ei.

Kraatterin puutteessa hypoteesilla on ollut enemmän vastustajia kuin kannattajia. Hiawathan kraatterin täsmällinen ajoitus olisi tässä keskustelussa ratkaisevaa.

Tutkimus on vapaasti luettavissa Science Advances (siirryt toiseen palveluun) -julkaisusta.