Pieni mutta pippurinen – Tyrannosaurus rexin varhainen sukulainen oli metrin mittainen nopealiikkeinen tappaja 

Kun liitukauden ympäristö muuttui, tyrannosauruksista alkoi kehittyä valtavia.

paleontologia
Dinosaurus kita auki puun oksalla
Moros intrepidusin pienen koon ei pidä antaa hämätä, sanoo lajin löytänyt tutkija. Jorge Gonzalez

Tyrannosaurus rexin sukupuuhun on löytynyt sukulainen, joka sai pienestä koostaan huolimatta nimen kreikkalaiselta tuhon tuloa ennakoivalta jumalalta Morosilta. Vaikka Moros intrepidus oli itsekin tehokas tappaja, nimi viittaa siihen, että tyrannosaurusten kehityksessä seurasivat hirmuliskoista hirmuisimmat.

Otus eli 96 miljoonaa vuotta sitten rehevässä jokisuistossa nykyisen Utahin alueella. Pohjois-Amerikasta ei tunneta toista yhtä varhaista liitukauden tyrannosauruslajia.

Jättiläisiksi kehittyneillä tyrannosauruksilla oli luut murskaava purenta ja stereonäkö. On helppo ymmärtää, ettei niille ollut liitukauden lopulla haastajaa.

Niin ei kuitenkaan ollut tyrannosaurusten evoluution alusta asti, sanoo uuden lajin tutkimuksia johtanut Pohjois-Carolinan osavaltioyliopiston (siirryt toiseen palveluun) ja Pohjois-Carolinan luonnonhistoriallisen museon paleontologi Lindsay Zanno.

Moros intrepidusin aikaan valtaa pitivät allosaurukset ja muut ravintoketjun huipulle jo ehtineet lajit, Zanno sanoo.

Takaraaja paljasti uuden lajin

Pohjois-Amerikasta tunnetaan vanhastaan jurakauden keskikokoisia alkukantaisia tyrannosauruksia noin 150 miljoonan vuoden takaa.

70 miljoonaa vuotta myöhemmin tyrannosaurukset olivat kehittyneet valtaviksi pedoiksi.

Mitä välissä tapahtui? Se on ollut tutkijoille aukko, jota kattamaan ei ole ollut fossiililöytöjä.

– Paleontologeja on mietityttänyt pitkään, miten ja millaista vauhtia seinäkukkasista tuli tanssiaisten kuninkaita. Kysymystä on voitu yrittää ratkaista vain etsimällä lisää fossiileja, Zanno kertoo.

Juuri sitä Zanno ja hänen ryhmänsä ovat tehneet vuosikymmenen ajan. Lopulta löytyi takaraajan luita, jotka osoittautuivat uudeksi tyrannosauruslajiksi, Moros intrepidusiksi.

Nopeus auttoi saalistamaan ja pakenemaan

Zanno arvioi, että löydetty yksilö oli ainakin 6–7-vuotias eli nuori mutta kuitenkin lähes täysikasvuinen.

Hän oli aiemmin löytänyt samalta alueelta toisen aiemmin tuntemattoman lajin (siirryt toiseen palveluun), suuren carcharodontosauruksen Siats meekerorumin.

Moros intrepidus oli tuon nelitonnisen aikalaisensa rinnalla kääpiö, lantionsa kohdalta vain 1,2 metrin korkuinen. Painoa sillä oli alle 80 kiloa. Pienen koon ei pidä antaa hämätä, Zanno sanoo.

– Se oli kevyt ja erittäin nopea. Ne ominaisuudet yhdistettynä kehittyneisiin aisteihin kertovat sen olleen tosi tappaja. Se sai helposti juostua kiinni saaliin ja pystyi myös välttämään aikansa pahimpia petoja.

Liitukauden pienet tyrannosaurukset olivat Zannon mukaan juuri oikeanlaisia hyödyntämään evoluutiotilaisuutta, kun lämpötilat alkoivat kohota, merenpinta nousta ja elintila rajoittua myöhäisen liitukauden alkaessa.

Tyronnosaurukset tulivat Aasiasta

Morosin luut tukevat myös sitä käsitystä, että Pohjois-Amerikkaa aikanaan haastamatta hallinnut Tyrannosaurus rex ei ollut sieltä kotoisin. Morosin lähimmiksi sukulaisiksi osoittautuivat aasialaiset tyrannosauruslajit.

T. rex voi olla rakas ikonimme, mutta olemme siitä velkaa sen rohkeille esivanhemmille, jotka olivat muuttaneet Aasiasta, Zanno muistuttaa.

Noita muuttajia kunnioittaa uuden lajin nimen loppuosa intrepidus, joka tarkoittaa pelotonta.

Tutkimus on ilmestynyt Communications Biology (siirryt toiseen palveluun) -julkaisussa. Tästä (siirryt toiseen palveluun) voit katsoa tutkimuksesta videon, ja tässä (siirryt toiseen palveluun) videossa Zanno perustelee, mikä tekee paleontologiasta kiehtovan tieteenlajin.

Hän jatkaa tutkimuksia selvittääkseen, millainen Moros intrepidusin elinympäristö tarkalleen oli.