Yhdysvallat palaa lennättämään ihmisiä avaruusasemalle – Nasan astronauteille on ostettu yhdeksän vuotta kyyti Venäjältä

Ensimmäinen miehitetty matka Dragon-kapselilla on vielä koelento, jota ohjaa kaksi kokenutta astronauttia. Jatkossa Dragonin on määrä lentää ja telakoitua automaattisesti.

avaruusalukset
Valkoinen avaruuskapseli hallissa. Seinällä on suuri Yhdysvaltain lippu.
Crew Dragon -kapselilla on korkeutta hieman yli kahdeksan metriä.SpaceX / Nasa

Ylihuomenna keskiviikkona Yhdysvallat paikkaa avaruushistoriassaan aukon, joka syntyi yhdeksän vuotta sitten, kun avaruussukkulaohjelma päättyi.

Kun Crew Dragon -kapseli laukaistaan Kennedyn avaruuskeskuksesta Floridasta kohti kansainvälistä avaruusasemaa ISS:ää myöhään illalla Suomen aikaa, mukana on kaksi astronauttia, Robert Behnken ja Douglas Hurley.

Sen jälkeen, kun Atlantis-sukkula laskeutui viimeiseltä lennoltaan kesällä 2011, Yhdysvaltain avaruushallinnon Nasan on täytynyt ostaa astronauttien ISS-kyydit Venäjältä. Sen Sojuz-alukset ovat jatkaneet sahaamista asemalle ja takaisin.

Dragon ja sen Falcon 9 -kantoraketti ovat yhdysvaltalaisia mutta eivät Nasan, vaan yksityisen SpaceX-yrityksen (siirryt toiseen palveluun) valmistamia. Keskiviikon lento on historiallinen myös siksi, että se on ensimmäinen kaupallisen yrityksen miehitetty avaruuslento.

Nasalla oli suunnitelma uudesta miehistönkuljetusaluksesta heti sukkuloiden jälkeen, mutta hanke kaatui teknisiin ongelmiin ja budjettileikkauksiin. Siksi Nasa ryhtyi tiiviiseen yhteistyöhön yksityisyritysten kanssa.

Miljardien dollarien sopimus Nasan kanssa on SpaceX:n lisäksi lentokoneiden valmistajana tutulla Boeingilla. Jos tekniset pulmat ratkevat, myös Boeingin Starliner saattaa suunnata ISS:lle jo tämän vuoden aikana

Yhteistyöhön yksityisyritysten kanssa pohjautuu niin ikään Nasan aie lennättää ihmisiä Kuuhun. Myös SpaceX on mukana Artemis-projektissa, jonka kunnianhimoinen suunnitelma on miehitettyjen kuulentojen aloittaminen vuonna 2024.

Kaksi valkopukuista astronauttia turvavyöt kiinnitettyinä istuimissaan avaruuskapselissa.
Bob Behnken ja Doug Hurley osallistuivat Crew Dragonin testien viimeistelyyn maaliskuun lopussa. SpaceX / Nasa

Dragonin on jatkossa määrä lentää ja telakoitua ISS:lle autopilotin ohjaamana. Ensimmäinen matka on kuitenkin koelento, joten Behnken ja Hurley ovat ohjaimissa laitteiden testaamiseksi – tai itse asiassa kosketusnäyttöjen ääressä, sillä Dragonin ohjauslaitteet ovat näyttötauluja.

Pitkäaikaiset ystävykset ovat kokeneita astronautteja. Kumpikin on käynyt ISS:ssä kahdesti avaruussukkulan kyyditsemänä.

Dragon puolestaan teki sinne miehittämättömän ensilentonsa viime vuoden maaliskuussa. Rahtikapseliversio Cargo Dragonin säännölliset lennot alkoivat jo vuonna 2012. Käyntejä ISS:ssä on kertynyt 21.

Kapselit ovat telakoituneet ISS:n robottivarren nappaamina. Vastedes myös rahti-Dragonit telakoituvat automaattisesti Crew Dragonin tavoin.

Dragon ei ole kertakäyttöinen

Dragonin miehitetty ensilento oli määrä tehdä viime kesänä, mutta kapseli räjähti pari kuukautta ennen aiottua lähtöä moottorien käyttötestissä.

Venttiilivian aiheuttamaksi osoittautunut onnettomuus oli yksi mutkista rahti-Dragonin kuusivuotisella kehitystiellä miehistö-Dragoniksi.

Alkujaan sekä Dragonin että Starlinerin oli ajateltu olevan ihmistenkuljetuskäytössä jo vuonna 2017.

Jos kaikki sujuu nyt suunnitelmien mukaan, SpaceX saa luvan jatkaa miehitettyjä lentoja ISS:lle. Jokainen Dragon pystyy tekemään viisi edestakaista lentoa, ja myös kantoraketti on käytettävissä uudelleen. Kapseleita on myös jo useita valmiina.

Behnken ja Hurleyn menomatka ISS:ään kestää 19 tuntia. Paluupäivää ei ole vielä päätetty.

Aluksi suunnitelmissa oli viikko tai pari asemalla viipymistä, mutta näillä näkymin vierailu venyy ainakin kuukauden tai jopa koko kesän mittaiseksi. Behnken ja Hurley osallistuvat aseman ylläpitotöihin.

Tällä hetkellä ISS:ssä on kahden venäläisen kosmonautin lisäksi vain yksi yhdysvaltalainen astronautti, Christopher Cassidy. Nasa lakkasi ostamasta kymmenien miljoonien dollarien hintaisia matkalippuja Sojuz-aluksiin olettaessaan, että Yhdysvalloilla olisi oma avaruuden ajoneuvo viimeistään viime vuonna.

Dragoniin mahtuu enimmillään seitsemän ihmistä. Nasa on varannut käyttöönsä neljä paikkaa. Seuraavalla kerralla Dragonissa avaruuteen on määrä laukaista kolme Yhdysvaltain astronauttia ja yksi japanilainen.

Tilauskirjassa on jo useita muitakin lentoja. Neljä avaruusturistia on varannut ensi vuodeksi lennon maapallon ympäri.

SpaceX:n sivulla voit kokeilla simulaattorilla (siirryt toiseen palveluun), osaisitko ohjata Dragoinin telakoitumaan ISS:ään.

Lue lisää:

Kiina ja Yhdysvallat käyvät uutta kilpajuoksua Kuuhun – Miksi Kuu kiinnostaa jälleen?